Biologie

In donker tropisch bos groeien planten met blauwe bladgroenkorrels

Foto Matthew Jacobs

Als er planten groeien op een andere planeet, kunnen ze groen zijn, of oranje of rood, of misschien zelfs zwart. Maar blauw? Blauw is de meest onwaarschijnlijke kleur voor planten, vinden biologen. Blauwe planten zijn blauw doordat ze blauw licht niet absorberen maar reflecteren. Dat is zonde, want blauw is juist de kleur licht met de meeste energie.

Nu de verrassing: in heel donkere tropische bossen, gewoon op de planeet aarde in Zuidoost-Azië, groeien wél blauwe planten. Ze zijn iriserend blauw zoals de vleugels van een vlinder of het schild van een kever. Zo zijn er onder meer blauwe varens en blauwe begonia’s.

Ze groeien alleen op de bosgrond in diepe schaduw, waar minder dan 1 procent van het daglicht doordringt. Zulke planten zijn al beschreven in de jaren vijftig en sindsdien door liefhebbers bestudeerd.

Britse natuurkundigen van de University of Bristol hebben de blauwe begonia’s doorgemeten, en kwamen maandag in Nature Plants met hun conclusie. Die blauwe kleur is, met een omweg, tóch erg geschikt om het spaarzame licht op te vangen. Blauwe planten hebben speciale, blauwe bladgroenkorrels aan de bovenkant van hun blad. Hierin zitten dunne membranen, als de bladzijden van een boek. Die laagjes blijken heel goed in het vasthouden van groen en rood licht. Ze dirigeren het licht naar de gewone bladgroenkorrels. Natuurkundigen noemen zulke structuren ‘fotonische kristallen’. Het levert de plant 5 tot 10 procent meer rendement op.