Hamilton houdt titelstrijd levend, zeldzame uitvalbeurt Verstappen

Gestart als vierde opent hij opnieuw de jacht op een podiumplek én de vierde plek in de WK-stand.

Max Verstappen liet Sebastian Vettel relatief eenvoudig achter zich, maar na de uitvalbeurt passeert de Duitser de Limburger alsnog in de WK-stand. Foto AFP / Mark Thompson

Dat deed even onnatuurlijk aan: Verstappen valt uit? Sinds de crash in de grand prix van Monaco in mei, direct na die geweldige eerste zege in Spanje, haalde de Nederlander altijd de finish. En de tot TAG Heuer omgedoopte Renault met bijbehorende versnellingsbak achter in zijn Red Bull waren sindsdien alleen maar krachtiger en betrouwbaarder geworden.

En toch stond hij daar na 31 van de 56 te rijden ronden ineens in Texas langs de baan. Kort daarvoor sputterde hij over het Circuit of the Americas in Austin, mechanisch gerammel in de microfoon van zijn boordradio: “Ik denk iets met de krachtbron.” Het euvel bleek uiteindelijk zijn oorsprong te hebben gevonden in de versnellingsbak, zo luidde de officiële lezing.

Brutaal en beduusd

Het vermaak in Texas kwam tot die tijd wel weer van de Nederlander. Je hoeft geen chauvinist te zijn om waardering te hebben voor de racer in de nu 19-jarige Limburger. Na pittige inhaalacties op Jenson Button - omdat het kon - en directe concurrent in de WK-stand Kimi Raikkonen - omdat die de vierde plek had die Verstappen wilde hebben - opende hij de jacht op WK-leider Nico Rosberg.

Op dat moment, op een derde van de race, was Verstappen de man die de snelste rondetijden klokte van het hele veld en naderde de Mercedes van Rosberg tot op een halve seconde. Het team zag zich genoodzaakt zijn coureur te temmen: “Max, zorg er in elk geval voor dat we het beoogde aantal ronden kunnen rijden op dit setje banden”, waarna Verstappen zijn engineer strijdlustig over de boordradio van repliek diende. “Ik kom hier niet om vierde te worden.”

Het is brutaliteit die je kunt toeschrijven aan zijn jeugdigheid, of die drang om te wedijveren. Anderzijds wordt Verstappen betaald om professioneel zijn job te volbrengen en dat liep juist enkele ronden later mis. Halverwege de race meldde hij zich voor een tweede bandenstop, maar de Red Bull-pitcrew wist van niets, wat resulteerde in flink tijdverlies. “Sorry, ik dacht dat jullie me hadden binnengeroepen”, klonk het opeens wat beduusd en verontschuldigend over de boordradio.

Geen probleem voor Rosberg

Enkele rondjes later was het helemaal over. Nog balend van dat gestaakte duel met Rosberg met als inzet het podium, en de daarop volgende mislukte pitstop, zette Verstappen zijn Red Bull op het gras naast de baan. Na de race tegenover de camera’s van Ziggo Sport:

“Het is Wel balen om geen punten te pakken. Ik trapte de koppeling in en hoorde opeens veel gehakkel in de motor en besloten we om ‘m aan de kant te zetten. Qua snelheid zaten we dit weekend wel goed.”

In de verte verdween Rosberg, gevolgd door teamgenoot Daniel Ricciardo. De vanaf de start leidende Lewis Hamilton was nimmer binnen handbereik. Voor niemand, en dus koerste de drievoudig wereldkampioen vakkundig richting zijn vijftigste racewinst in de Formule 1. Alleen Michael Schumacher (91) en Alain Prost (51) boekten meer zeges.

Dat laatste was voor Nico Rosberg geen enkel probleem. Natuurlijk, het was niet prettig dat Ricciardo in de eerste helft van de race tussen hem en Hamilton in kwam te zitten. Zo’n derde plek kan de WK-leider op zich nog wel hebben gezien de 33 punten voorsprong waar hij zondag in Austin mee begon. Maar een tweede plek achter zijn Britse teamgenoot en rivaal, dat biedt zekerheid: direct achter Hamilton finishen zou in de laatste vier races immers voldoende zijn om toch zijn eerste wereldtitel te pakken.

Dat kan al komend weekend in Mexico gebeuren. Rosberg zou dan moeten winnen en Hamilton niet hoger moeten eindigen dan de tiende plaats. Dat zou de Duitser een voorsprong geven van 50 punten waardoor regerend kampioen Hamilton maximaal nog op gelijke hoogte kan komen. Maar Rosberg heeft dit seizoen meer races gewonnen, wat in zo’n geval de doorslag geeft.

Uitvalbeurt deert Verstappen

Voor Verstappen deed de uitvalbeurt op het Circuit of the Americas qua WK-stand wél pijn. Na tweede plaatsen in de afgelopen twee grands prix in Maleisië en Japan klom hij van de 6de naar de 5de plek in het algemeen klassement om de wereldtitel. Bij de start van de race zondag in Austin stond Max nog maar vijf punten achter op nummer 4: Kimi Raikkonen in de Ferrari.

En juist Raikkonen had hij zondag al gauw te pakken. Diens teammaat Sebastian Vettel? Geen partij. Geluk voor Verstappen was dat ook Raikkonen later uitviel, maar Vettel reed daarna naar de vierde plaats en gaat zodoende Verstappen voorbij in het WK-klassement. De Duitser heeft nu 12 punten voorsprong. Over een week gaat de strijd verder, dan in Mexico-Stad.

Uitslag grand prix van de Verenigde Staten:

1. Lewis Hamilton (Mercedes) 56 ronden
2. Nico Rosberg (Mercedes) +4,5 sec
3. Daniel Ricciardo (Red Bull Racing) +19,7
4. Sebastian Vettel (Ferrari) +43,1
5. Fernando Alonso (McLaren) +1.34,0
6. Carlos Sainz (Toro Rosso) +1.36,1
7. Felipe Massa (Williams) +1 ronde
8. Sergio Perez (Force India) +1 ronde
9. Jenson Button (McLaren) +1 ronde
10. Romain Grosjean (Haas) +1 ronde

Stand in het WK na 18 van de 21 races:

1. Nico Rosberg 331 pnt (+18)
2. Lewis Hamilton 305 (+25)
3. Daniel Ricciardo 227 (+15)

6. MAX VERSTAPPEN 165 (+0)

Hoe de race op COTA zich ontvouwde: de bepalende momenten

Op het Circuit of the Americas (COTA) start Lewis Hamilton (Mercedes) van pole position. Daarnaast de man die 33 punten voorsprong heeft op hem en, mocht zijn teamgenoot de resterende vier races winnen, daarmee genoeg heeft aan louter tweede plaatsen om toch de wereldtitel te pakken. De Red Bulls van Daniel Ricciardo en Max Verstappen volgen op de 3de en 4de startplek.

gp-banner_usa

  • 1/56 - De start verloopt soepel: geen crashes dit keer. Hamilton beleeft eindelijk weer eens een goede start en behoudt P1, maar Rosberg achter hem verliest een plekje aan Ricciardo. Max ook kortstondig twee plaatsen gezakt maar herwint voor het einde van de eerste ronde Vettel in de Ferrari. Voor hem nu zoals zo vaak Kimi Raikkonen.
  • 5/56 - Eerste uitvaller is onze Duitse vriend Nico Hülkenberg. Hij lijdt te veel schade bij een touché in de openingsfase met de achterkant van Valtteri Bottas’ Williams.
    Twitter avatar ForceIndiaF1 Sahara Force India Sadly, end of the race for Nico. A very unlucky Sunday after so much promise this weekend. #USGP
  • 8/56 - Verstappen ziet Ricciardo en Raikkonen voor zich wegvallen: nu breekt de periode aan waarin Max tijd moet gaan winnen: een wat stroever begin van zijn race ten opzichte van Ricciardo en Raikkonen was niet vreemd: Verstappen startte, met de Mercedessen, als enige op de softe band die wat minder grip biedt dan de supersoft waar de concurrentie op startte. Raikkonen en Ricciardo duiken de pit in.
  • 10/56 - Hm, merkwaardig. Red Bull haalt Verstappen al twee ronden later binnen. Hij belandt weer achter Raikkonen en plaatst ondertussen een trademark inhaalmanoeuvre op Jenson Button (McLaren).
  • 14/56 - Verstappen pakt Raikkonen. De Nederlander terug op de vijfde plaats, maar maak daar vast P4 van want Vettel moet als enige nog binnenkomen voor nieuwe banden en lijkt zichzelf qua rondetijden geen dienst te bewijzen door daar zo lang te wachten. Achter Vettel is het Hamilton, Ricciardo en dan Rosberg die Max op zich af ziet komen.
  • 19/56 - Op een derde van de race en Max is de snelste man van het hele veld. Voor hem Rosberg, die nu als enige van het leidende kwartet op de medium band staat: wat minder grip dan de softs maar wel duurzamer. Niet vreemd dus dat hij wat langzamer is dan de mannen om hem heen. Hamilton leidt met 5 sec op Ricciardo, die 6,5 tel heeft op Rosberg. Verstappen daar een halve seconde achter. Raikkonen (+4 sec) en Vettel zijn nu even geen partij.
  • 28/56 - Op de helft van de raceafstand en Verstappen heeft afgezien van een gevecht met Rosberg. Het team kwam tussenbeide met de herinnering voor Max dat hij zijn banden moest sparen om zo de strategie niet in gevaar te brengen. “Ik ben hier niet gekomen om vierde te worden”, diende hij Red Bull van repliek. Maar gezien het gat van nu bijna 5 seconden heeft de Nederlander blijkbaar toch geluisterd.
  • 30/56 - En het is over voor Verstappen! Ogenschijnlijk falen van de motor maakt een einde aan de race van Max. Dat zijn we al enige tijd niet meer gewend: een uitvalbeurt voor de Nederlander.
  • 32/56 - Virtual safety car: een korte neutralisatie van de race omdat de Red Bull van Verstappen moet worden weg getakeld. Hamilton en Rosberg maken van de gelegenheid gebruik om hun tweede pitstop te maken. Daarmee heeft zo’n beetje het hele veld twee bandenwissels achter de rug.
  • 37/56 - Nog twintig ronden te gaan en Hamilton heeft zo’n 10 seconden op Rosberg. De Duitser kan dit prima hebben: direct achter zijn teamgenootje eindigen is vanaf nu in elke race voldoende om toch de titel te pakken. Ricciardo is een beetje gepiepeld door die dubbele pitstop van Mercedes tijdens de neutralisatie: hij scheidt nu niet langer Hamilton en Rosberg, maar rijdt er 4,5 seconde achter.
  • 46/56 - Laatste tien ronden en de geest is toch een beetje uit de wedstrijd na dat plotselinge uitvallen van Verstappen. Hamilton consolideert een gat van 10 seconden op Rosberg, die op zijn beurt weinig te duchten heeft van Ricciardo:
    Twitter avatar redbullracing Red Bull Racing With 10 laps to go, @danielricciardo continues to maintain P3 - 6 seconds behind ROS in P2 🇺🇸 #USGP https://t.co/ykwfksABRR
  • 55/56 - Laatste ronde gaat in en we hebben bevestiging:
    Twitter avatar VerstappenNL Max Verstappen Confirmed gearbox issue for Max Verstappen that ended his #USGP
  • FINISH! Lewis Hamilton wint de grand prix van de Verenigde Staten voor de vijfde keer in zijn loopbaan. Direct achter hem Nico Rosberg, Daniel Ricciardo maakt het podium compleet.
  • Uitslag grand prix van de Verenigde Staten:

    1. Lewis Hamilton (Mercedes) 56 ronden
    2. Nico Rosberg (Mercedes) +4,5 sec
    3. Daniel Ricciardo (Red Bull Racing) +19,7
    4. Sebastian Vettel (Ferrari) +43,1
    5. Fernando Alonso (McLaren) +1.34,0
    6. Carlos Sainz (Toro Rosso) +1.36,1
    7. Felipe Massa (Williams) +1 ronde
    8. Sergio Perez (Force India) +1 ronde
    9. Jenson Button (McLaren) +1 ronde
    10. Romain Grosjean (Haas) +1 ronde

    Stand in het WK na 18 van de 21 races:

    1. Nico Rosberg 331 pnt (+18)
    2. Lewis Hamilton 305 (+25)
    3. Daniel Ricciardo 227 (+15)

    6. MAX VERSTAPPEN 165 (+0)