Gentechnologie

Muis met het DNA van een cobra wordt pootloos geboren

Foto Cell

Deze foto van een muis zonder poten kan een symbool worden van de moderne genetische manipulatie. De muis is pootloos omdat hij genen heeft gekregen van een slang. De muis is het resultaat van de krachtigste gentechnologie van dit moment: crispr-cas.

Genetici in de VS bouwden heel precies genen van een koningscobra in het DNA van muizen, om te zien wat er dan zou gebeuren. En inderdaad: dan worden er muizen zonder poten geboren.

De studie verscheen met deze foto donderdag in het vooraanstaande wetenschappelijk tijdschrift Cell. Commentatoren in het tijdschrift noemen het werk „heldhaftig”. Het toont de „buitengewone vooruitgang” die er geboekt wordt in dit vakgebied, aldus de commentatoren.

Dit is fundamenteel onderzoek, en geen werk van cowboys. De studie is uitgevoerd bij het Lawrence Berkeley National Laboratory, een gerenommeerd overheidslab met een serieuze proefdiercommissie. Vaak wordt gezegd dat het meest vergaande genetische modificatie-onderzoek wordt gedaan in China, of bij Amerikaanse bedrijven. Niet dus.

De foto maakt in één oogopslag duidelijk hoe krachtig en hoe vergaand de mogelijkheden van crispr-cas zijn, en waarom er momenteel zoveel discussie over is. Willen we ook mensen-embryo’s veranderen? Welke gengewassen en genvee komen eraan? En is de technologie wel veilig?

Deze studie is louter fundamenteel: het gaat over de lichaamsbouw van gewervelde dieren. Bij slangen is een stuk DNA dat de vorming van ledematen regelt, sterk gemuteerd. Dat slangen daardoor geen poten hebben, bewijst het muizenexperiment. Muizen waarbij ledematen-DNA van een mens of coelacanth (een primitieve vis) werd ingebouwd, hadden normale poten.