Een nieuwe mediareus in de maak: AT&T koopt Time Warner

Als de overname van 78 miljard euro wordt goedgekeurd is het de grootste deal sinds jaren in de telecomindustrie.

Vestiging van Time Warner in New York. Foto: Eduardo Munoz / Reuters

Er is een nieuwe mediareus in de maak. De Amerikaanse provider AT&T wil mediabedrijf Time Warner overnemen voor een bedrag van 85,4 miljard dollar (78 miljard euro). Dat maakte AT&T zaterdag bekend. Het is de grootste deal sinds jaren in de telecomindustrie. Als de overname wordt goedgekeurd ontstaat er een conglomeraat dat zowel het distributienetwerk beheert als de inhoud – tv-programma’s van zender betaalzender HBO, nieuwskanaal CNN, en TBS en TNT, beiden met veel sport.

In Nederland zou je het kunnen vergelijken met KPN dat opeens SBS of RTL overneemt. De bundeling van (mobiele) infrastructuur en tv-programma’s moet providers meer grip geven op klanten die hun traditionele tv-pakketten inruilen voor online video-diensten als Netflix en Amazon Prime. Zeker in de VS, waar de prijzen van tv-abonnementen hoog zijn in vergelijking met Europa, loont het om het traditionele betaalde tv-pakket in te ruilen voor een meer flexibele aanbieder.

embed-2-large

Gebombardeerd met video

Providers zijn bang om tot simpele datapijpen gedegradeerd te worden, die alleen andermans diensten doorgeven. De marges van mobiele telefonie zijn laag door het wegvallen van sms en belminuten als inkomstenbron, de mogelijkheden voor het winnen van nieuwe klanten zijn beperkt. Tegelijkertijd dringen techgiganten als Apple en Google aan met een compleet dienstenpakket en hebben ze zelfs ambities om daarbij de verbinding te leveren.
Waren vroeger de rollen strikt gescheiden, nu vechten techbedrijven, providers en mediabedrijven om dezelfde klant. Die wordt ook gebombardeerd met video via sociale media: Facebook, Twitter, Snapchat proberen met online tv hun advertentieinkomsten te vergroten.

AT&T is op zoek naar een extra inkomstenbron; zoals elke telecomprovider wil het controle behouden over datgene wat consumenten bekijken en daar een eigen prijskaartje aanhangen. De manier om dat te doen is: mediabedrijven overnemen en zelf een videoaanbod creëren. Dat schept mogelijkheden om klanten langer vast te houden, bijvoorbeeld door positieve prijsdiscriminatie: tv-bundels met korting aanbieden waardoor klanten minder snel geneigd zijn om over te stappen naar een concurrent. Het risico bestaat dat andere partijen daardoor benadeeld worden en de consument uiteindelijk minder keuze heeft of duurder uit is.

In de VS zijn de restricties voor zulke selectieve kortingen minder streng dan in Europa, toch zal de concentratie van zoveel macht bij één bedrijf ook voor Amerikaanse toezichthouders aanleiding zijn om de overname van Time Warner nauwgezet te onderzoeken. De telecomsector is strenger gereguleerd dan media- en techbedrijven - nog een reden dat AT&T het geluk buiten de eigen branche zoekt.

AT&T is niet het enige bedrijf dat zo’n strategie toepast. Vrijwel alle providers investeren in eigen media-aanbod, in Nederland bijvoorbeeld met Ziggo dat live-sport gebruikt om abonnees vast te houden. Ziggo’s moederbedrijf Liberty Global heeft nauwe banden met Liberty Media, dat tv-zenders in eigendom heeft. De verbindende schakel is John Malone, die kabelnetwerken in de VS in bezit heeft. Ook AT&T’s concurrent Verizon in Yahoo (veel video-aanbod) en AOL. AT&T kan daarom niet achterblijven.

Oudste Amerikaanse telecombedrijf

AT&T is het oudste telecombedrijf in de VS, met een omzet van 147 miljard dollar. Het beheert 16 miljoen internetverbindingen, 46 miljoen tv-klanten en 142 miljoen mobiele bellers in de VS en Mexico, waar het de afgelopen jaren enkele mobiele providers overnam.

Time Warner had tot dit weekeinde een marktwaarde van 73 miljard dollar. Time Warner (jaaromzet 28 miljard dollar) is al eens eerder overgenomen, toen het fuseerde met AOL in 2000. Die deal van 165 miljard dollar liep uit op een fiasco na de dotcom-bubbel. AOL werd uiteindelijk afgestoten en verkocht aan Verizon.
Time Warner-topman Jeff Bewkes omschrijft de overname als een “natuurlijke match”. Toch liggen de bedrijfsculturen mijlenver uit elkaar: Time Warner scoorde wereldwijde hits met Game of Thrones, Harry Potter en de Big Bang Theory. AT&T bouwt kapitaalintensieve netwerken en meet het succes af in het minimaliseren van ‘churn’ - weglopende klanten.

Het overnamebedrag van 85,4 miljard dollar wordt voor de helft in aandelen afgerekend, de andere helft komt van een forse lening. Als de overname doorgaat heeft AT&T, dat vorig jaar nog 49 miljard betaalde voor satellietaanbieder DirecTV, een schuld van naar schatting 200 miljard dollar.