Dankzij de heetwaterkraan van deze broers is instantsoep écht instant

Interview Niels en Walter Peteri, directeur-eigenaars van Quooker

De kokendwaterkraan, een brainwave van hun vader, zorgt voor inmiddels 64 miljoen euro omzet. „Hoeveel uitvindingen leiden tot een commercieel product? Eén op de duizend, hooguit.”

In de hal van het nieuwe pand van Quooker in Ridderkerk hangt het houten frame van een oude, Duitse vouwkano. Het is gemonteerd op een uitvergrote kaart van de Noordzee – van Katwijk aan Zee naar het Britse kustplaatsje Sizewell loopt een rechte stippellijn.

Met dat bootje stak Quooker-oprichter Han Peteri (1918-2007) samen met zijn broer Wim in september 1941 over naar Engeland. De twee Delftse studenten wilden zich bij de geallieerden aansluiten. Met een koekblik vol bruine bonen als proviand en navigerend op de sterren en de zon peddelden ze in hun tweed jasjes naar de overkant, een tocht van 56 uur. Best bijzonder: van de 32 Engelandvaarders die kanoënd de oversteek waagden, kwamen er slechts acht aan. Twee weken na aankomst mochten Han en Willem in Londen op de thee bij koningin Wilhelmina, om haar bij te praten over het bezette vaderland.

Decennia later legde Han Peteri hetzelfde doorzettingsvermogen aan de dag toen hij kokendwaterkranenbedrijf Quooker oprichtte. Als hoofd research van multinational Unilever woonde Peteri in 1970 in Londen een lange vergadering bij over wat later Cup-a-Soup zou worden. Onderwerp: mocht deze vinding wel instantsoep heten? Peteri probeerde de discussie te beëindigen, hij vroeg hoe lang het duurt voordat het poeder in kokend water oplost.

„Vijf seconden!? Met water uit een ketel die vijf minuten op het vuur heeft gestaan? Wat een waanzin.”

Vijfenveertig jaar later verkoopt Quooker jaarlijks 85.000 keukenkranen plus ketels waar kokend water uit komt.

Gootsteenkastjes

Die worden gefabriceerd in Ridderkerk, waar het bedrijf in juni een nieuw bedrijfspand betrok, 11.000 vierkante meter groot. Of nee, 11.380 vierkante meter, want Niels Peteri (55) kreeg zojuist een sms’je dat ook het buurpand van Wilma’s Motorkledingshop is verworven. Kan de serviceafdeling verder uitbreiden, zegt Niels Peteri, samen zijn broer Walter (52) directeur-eigenaar van het bedrijf. De nieuwe locatie is op de groei gebouwd, geschikt voor de productie van maximaal 250.000 sets. Dat is het perspectief voor de komende vijf jaar, verwachten de Peteri’s. „Miljarden mensen met een gootsteenkastje zonder Quooker”, zegt Walter.

De brainwave van Han Peteri – een kraan die instantsoep ook écht instant maakt – vertalen naar een winstgevend product heeft ruim dertig jaar geduurd. Na de Cup-a-Soup-vergadering nam Peteri ontslag bij Unilever om in de kelder van zijn villa in Rotterdam-Kralingen de kokendwaterkraan te ontwikkelen. Echtgenote Betty gaf haar zegen, op voorwaarde dat ze niet zouden verhuizen en op wintersportvakantie zouden blijven gaan.

Na acht jaar ploeteren en zeven hypotheken op zijn huis legde Han Peteri zijn experimenten stil. Het geld was op. Als consultant ging Han Peteri weer voor zijn gezin zorgen. Pas in 1985, toen zoon Niels na voltooiing van zijn rechtenstudie ook een stofjas aantrok, kwam er weer beweging in het project.

Vader en zoon werkten in de Kralingse kelder vijf jaar aan nieuwe prototypes. Niels Peteri:

„Toen minister Kamp ons nieuwe pand opende zei hij: ‘Wat een lef van die oude meneer Peteri. Niet alleen om zijn hele hebben en houwen in zijn idee te steken, maar ook om zijn zoon daarin mee te zuigen.’ Zo had ik er nooit tegenaan gekeken. Maar nu ik opgroeiende kinderen heb, begrijp ik wel dat de ouders van mijn toenmalige vriendin bezorgd waren over mijn toekomst. Hoeveel uitvindingen leiden tot een commercieel product? Eén op de duizend, hooguit.”

Maar in ‘die keldertijd’ twijfelde hij zelf nooit. „Vaak zeiden mijn vader en ik tegen elkaar. ‘Gek idee hè, dat dit geklungel ooit een succes zal zijn.’” Zijn drie jaar jongere broer Walter was al even optimistisch. Toen Niels hem in 1993 bij een biertje vroeg of hij Quooker in zakelijk opzicht wilde gaan leiden, zegde Walter onmiddellijk zijn goedbetaalde baan op.

De omzet verdubbelde dat jaar meteen. Toch bleek de kokendwaterkraan een lastiger product dan de jongste Peteri vermoedde. Pas vanaf 2000 noteerde Quooker de eerste winstcijfers, al was dat een vorm van zelfbedrog. De Peteri’s betaalden zichzelf salarissen van niks, reden rond in auto’s met 400.000 kilometer op de teller en aan pensioenopbouw deden ze niet. Pas met de export naar Denemarken in 2004 begon het bedrijf met reuzensprongen te groeien: van 5 miljoen euro omzet in 2005 naar 26 miljoen in 2012, naar 64 miljoen dit jaar.

Tekst gaat verder onder de foto

Verzekeringspremie

In de nieuwe productiehallen van Quooker – licht en kraakhelder – zijn enkele tientallen mannen en vrouwen bezig met het assembleren van kranen en ketels. Voor een complete set zijn zo’n vierhonderd onderdelen nodig. Eenvijfde deel daarvan wordt in Nederland geproduceerd, de rest komt van over de hele wereld. Uit voorzorg houdt het bedrijf grote voorraden onderdelen en gereed product aan – de daaraan verbonden kosten noemt Niels Peteri „onze verzekeringspremie tegen toeleveringsproblemen”.

In 1987 plaatsten vader en zoon Peteri een advertentie in De Havenloods, het Rotterdamse huis-aan-huisblad: ‘Gezocht, gepensioneerde metaalbewerker die wil helpen met de ontwikkeling van een nieuw product.’ Dat werd Piet Sleeuwits, hun eerste personeelslid. Niels Peteri: „Hoe houd ik de man aan het werk, vroeg ik me toen af. Moet je nu eens kijken: 220 man personeel, en het loopt op rolletjes.”

Waarom niet uitgeweken naar een lagelonenland? Niels Peteri schudt gedecideerd het hoofd. Producten met een hoge toegevoegde waarde kunnen heel goed nog in Nederland worden gefabriceerd, zegt hij. Productiemachines maakt Quooker zelf en een deel van de assemblage is uitbesteed aan sociale werkplaatsen. Peteri:

„Productie en productontwikkeling gaan bij ons hand in hand. Bovendien is zelf produceren de beste kwaliteitscontrole – wij weten wat we de wereld insturen.”

Kokendwatervrees

Tal van andere bedrijven zijn inmiddels ook kokendwaterkranen aan het ontwikkelen. De Peteri’s vrezen de concurrentie niet. Hun technologische voorsprong is groot, zeggen ze. Bovendien heeft het bedrijf een groot aantal octrooien die belangrijke vindingen op het gebied van met name energiebesparing en veiligheid beschermen.

Belangrijker is dat weinig bedrijven het geduld hebben om nieuwe markten te veroveren. In Nederland wordt nu in één op de vier nieuwe keukens een Quooker geplaatst. Maar dat heeft lang geduurd. Walter Peteri vertelt hoe hij vroeger op de Huishoudbeurs stond: „Dertien dagen lang, twaalf uur per dag stonden we met z’n vieren Quookers aan te prijzen. Als we aan het eind van de beurs dertig kranen hadden verkocht, waren we heel tevreden.”

Keukenverkopers en consumenten moeten één voor één en via mond-tot-mondreclame worden overtuigd. Nee, een kokendwaterkraan is niet gevaarlijk; nee, een kokendwaterkraan is geen energieslurper. Een andere manier is er niet, zegt Walter Peteri. „In België hebben we het geprobeerd met tv-commercials – weggegooid geld. Water gieten op een dor veld leidt tot niets. Je moet eerst voor acceptatie zorgen.”

Ondanks verkoopkantoren in elf buitenlanden komt 40 procent van de omzet nog altijd uit Nederland. Een nieuw land veroveren kost zeker vijf jaar, leert de ervaring. In theeland Engeland lukte het in die periode. Maar in het aartsconservatieve Duitsland hoopt Walter Peteri na acht jaar investeren dit jaar zijn eerste plusje te boeken. „Alleen straat voor straat kun je daar de oorlog winnen. Aan zo’n strijd begint private equity heus niet.”

Ze moeten groeien, zeggen de broers. Niels Peteri:

„Kokend waterkranen zijn een productcategorie aan het worden, een onmisbaar onderdeel in de moderne keuken. Als we zeggen dat het zo wel best is, haalt de concurrentie ons straks in.” Walter Peteri: „We staan pas aan de start, nu gaat het beginnen.”

Tekst gaat verder onder de afbeelding

Spa rood uit de kraan

Een groot deel van het nieuwe pand is gereserveerd voor productinnovatie. Twee jaar geleden ontwikkelde het bedrijf een ingenieuze zeeppomp, die inmiddels goed is voor 3 procent van de omzet. Voor de Britse markt, waar de kwaliteit van het leidingwater te wensen overlaat, is een waterfilter ontwikkeld. En in september lanceert Quooker zijn eerste kokendwaterkraan met uittrekslang, een accessoire waar Duitsers en Zwitsers verzot op zijn.

Voor de komende tien jaar hebben ze nog genoeg ideeën Daarover willen ze alleen kwijt dat ze werken aan kranen waaruit ook gekoeld en koolzuurhoudend leidingwater komt.

Wanneer die ‘Spa rood-kraan’ beschikbaar komt? Niels: „Dat vroegen mijn zoons gisteren ook al.” Walter: „Productinnovatie is een lastig traject. Meestal duurt het drie keer langer dan je verwacht. En soms dus nog veel langer.”