Snelle planeten, met wolken van ijzer en regens van steen

Dit is een identificatieschema voor hete gasreuzen, die razendsnel om hun ster heen draaien. Aan de kleur en de hoeveelheid wolken kun je temperatuur en belangrijke stoffen in de atmosfeer afmeten. Zie je dus een mooie hemelsblauwe planeet, dan weet je: veel natriumsulfide en 1300 à 1400 K heet (ca. 1100°C). Wees wel voorzichtig, want de astronomen van NASA’s Jet Propulsion Lab melden dat dit een tabel is voor als je er aan de dagkant overheen vliegt. De heetste kant dus.

Het zijn voor ons ongewone planeten: alsof Jupiter op de plaats van Mercurius in slechts een paar dagen om de zon draait. De meeste van dit soort rondscheurende gasreuzen zijn zelfs nog veel groter dan Jupiter. Het waren daarom de eerste planeten die in de jaren negentig bij andere sterren zijn ontdekt.

Zo veel is nu al bekend van deze bijzondere planeten dat wetenschappers modellen hebben gemaakt van mogelijke wolkenpatronen op dit soort bizarre planeten. Je kan er wolken van ijzerdamp zien, maar voor waterwolken is het veel te heet. Op de minst hete domineren wolken van mangaansulfide, op de hetere zijn wolken met silicium. Het kan er dus kiezeltjes regenen.