Kan de titel Rosberg nog ontgaan?

Formule 1

De Grote Prijs van Amerika staat in het teken van de strijd tussen Nico Rosberg en Lewis Hamilton. De Brit kan zich geen fouten meer permitteren.

Een nieuw circuit met veel

Orkaan Patricia zorgde vorig jaar in Austin voor een sensationele race: uitvallers bij de vleet, interventies van de virtuele en de echte safetycar. De winnaar: Lewis Hamilton die er direct zijn derde wereldtitel mee binnenhaalde. Nico Rosberg, die van poleposition was vertrokken, werd door zijn Britse teamgenoot bij Mercedes al bij de start weggedrukt. Voorbij was de illusie dat hij zo vlak voor het einde van het Formule 1-seizoen Hamilton van zijn titel zou kunnen afhouden.

En Max Verstappen? Die reed in zijn Toro Rosso op het Circuit of the Americas een puike race: hij startte als achtste en eindigde als vierde. „Mijn beste race tot nu toe”, zei de toen achttienjarige Limburger.

De fans zullen komend weekeinde vooral uitkijken naar de tweestrijd tussen Rosberg en Hamilton, die sinds 2012, toen de Grote Prijs van Amerika daar voor het eerst werd gehouden, drie keer won. Sebastian Vettel won één keer. Hamilton moet in de aanval maar kan zich ook geen fouten meer permitteren, nu Rosberg een vrij riante voorsprong van 33 punten heeft in het WK-klassement.

Er staan nog vier grands prix op het programma – na Austin nog Mexico, Brazilië en Abu Dhabi. Per race zijn er voor de winnaar 25 punten en voor de nummer twee achttien punten te winnen. Rosberg is kampioen als hij vanaf nu telkens tweede wordt, ook al wint Hamilton vier keer achter elkaar. Maar de kans op ‘dubbels’ is niet zo groot. Mercedes, dat al wereldkampioen bij de constructeurs is, heeft er dit seizoen pas vier gescoord, met drie keer Rosberg op één en Hamilton op twee. Een keer waren de rollen omgedraaid. De titelstrijd blijft dus spannend: uitvallen of lage klasseringen door pech of crashes kunnen nog voor verrassende wendingen zorgen.

Verstappen (Red Bull) noemt Austin een attractief circuit. „Het is een nieuw circuit, maar met veel old school bochten en dat maakt het echt gaaf om er te rijden. Bocht 1 is heel breed, waardoor het veel kansen biedt om in te halen. En daarna is de eerste sector vol S-bochten zoals op Silverstone of Suzuka. Het is echt een leuk circuit om op te racen”, schetst Verstappen op zijn website. Volgens hem is het niet gemakkelijk een foutloos rondje te rijden. „Een goede afstelling is hier nog belangrijker dan op andere banen, omdat er veel verschillende bochten in het circuit zitten.”

Verstappen vervolgt zijn jacht op de Ferrari’s. In het WK-klassement staat hij op een gedeelde vijfde plaats met Sebastian Vettel; hij heeft een achterstand van vijf punten op diens teamgenoot Kimi Räikkönen.

Ferrari is dit seizoen nog zonder hoofdprijs en staat in het klassement voor constructeurs op de derde plaats, achter Red Bull. Vorig jaar leek de iconische renstal, na een dramatisch verlopen seizoen in 2014, weer op te leven met drie overwinningen van Sebastian Vettel.

Door het slechte weer trok de grand prix in Austin vorig jaar minder publiek. Om de Formule 1 ook voor jongeren aantrekkelijk te maken staan er optredens op het programma van Taylor Swift, Usher en The Roots.

De nieuwe eigenaar van de Formule 1 – het Amerikaanse Liberty Media van kabelmagnaat John Malone – ziet online en op sociale media kansen voor de koningsklasse. Voor Liberty Media is het grote aantal fans en live-kijkers van de Formule 1 van belang om adverteerders te trekken. Sportevenementen zijn voor mediabedrijven en kabelnetwerken onmisbaar om te concurreren met Netflix, YouTube of uitgesteld kijken.

Liberty Media neemt een sportorganisatie over die winstgevend is, een omzet van 1,5 miljard euro heeft en expandeert buiten Europa. Maar die ook strategische problemen heeft. De kijkcijfers op televisie lopen terug, de traditionele fanbase vergrijst.