#VoteTrump, twittert de robot

Sociale media

Woensdagnacht was het derde debat tussen Clinton en Trump. Er werd weer veel getwitterd door robots.

Tijdens het eerste verkiezingsdebat kwam Foto Saul Loeb/ AFP

Twitter is op de hand van Trump. Bij elk verkiezingsdebat plaatsen twitteraars meer positieve tweets over de Republikeinse presidentskandidaat dan over zijn Democratische tegenstrever. Maar Trump krijgt hulp, zeggen Oxford-onderzoekers na een analyse van het eerste debat: een fors deel van de pro-Trump-tweets wordt automatisch door programma’s geplaatst.

Tijdens het eerste debat kwam meer dan eenderde van de pro-Trump-tweets van zogeheten Twitterbots, tegenover eenvijfde van de positieve tweets over Clinton. In absolute aantallen verschenen 576.178 geautomatiseerde tweets voor de Republikeinse kandidaat, tegenover 136.639 voor de Democratische. Er zijn geen aanwijzingen dat de geautomatiseerde tweets afkomstig zijn van de officiële campagneteams, schrijven de onderzoekers. Waarschijnlijk komen ze van fanatieke supporters.

De bots zijn invloedrijk, maar ook zonder de geautomatiseerde steun zouden de meeste tweets door het pro-Trump-kamp zijn verstuurd. In totaal kwam 23 procent van alle tweets over het debat – inclusief de neutrale – van een programmaatje.

De eenvoudig te programmeren software is gemaakt om Twittergebruikers op het verkeerde been zetten. Gebruikers merken vaak niet met een robot te maken te hebben. Een veel gedeeld bericht lijkt belangrijk, maar is dat niet als de meeste retweets komen van bots.

50 tweets per dag

Het Oxford-onderzoek laat ook zien hoe onbetrouwbaar Twitter is voor het meten van de stemming onder de bevolking. We wisten al dat journalistieke Twitteranalyses weinig zeggen over ‘de’ mening in een land: een klein deel van de bevolking zit maar op Twitter. Nu blijkt ook nog een groot deel van die twitteraars geen mens te zijn.

Bots worden steeds vaker ingezet om het politieke debat te beïnvloeden, zeggen de onderzoekers. Ze deden een vergelijkbaar onderzoek naar tweets over het Brexit-referendum in het Verenigd Koninkrijk. Resultaat: eenderde van alle tweets kwam van bots.

De wetenschappers gebruikten een vrij eenvoudige methode om mens van machine te onderscheiden. Wie meer dan 50 tweets per dag verstuurt worden aangemerkt als bot. Er is bijna geen mens die zoveel tweets verstuurt, schrijven ze.

Vervolgens wilden de onderzoekers de tweets over het debat eruit filteren. Dat deden zij door alleen tweets te tellen waarin aan het debat gerelateerde hashtags stonden. Door 52 hashtags te volgen verzamelden ze 9 miljoen tweets. Alle tweets met hashtags #ImWithHer, #NeverTrump en #HillarysArmy werden tot het Clintonkamp gerekend. Tweets met tags als #AmericaFirst, #LatinosForTrump em #CrookedHillary telden mee als pro-Trump.

Die methode is niet waterdicht, geven de onderzoekers toe. Tweets over het debat zonder een van de hashtags worden niet geteld. Ook zal af en toe een mens voor robot worden aangezien, en vice versa. Bots die minder dan 50 berichten per dag plaatsten werden bijvoorbeeld gerekend tot de menselijke Twitteraars.

Gelukkig blijken mensen nog steeds dominant op Twitter, zegt hoogleraar Philip Howard (Oxford) tegen de BBC. „Maar als bijna een kwart van de twitteractiviteit geautomatiseerd is, kan dat bijdragen aan het gevoel dat politici eropuit zijn de publieke opinie te manipuleren.”