Ruimtevaart

Het ziet er niet goed uit voor de Marslander

Tekening ESA

‘Operatie geslaagd, maar patiënt waarschijnlijk overleden.’ Dat is – in het kort – het nieuws over de Europese Marslander Schiaparelli, die woensdagdagmiddag afdaalde naar de planeet Mars.

Een voorlopige analyse door het Europese ruimteagentschap ESA laat zien dat ongeveer vijftig seconden voor het verwachte landingsmoment iets is misgegaan. Dat blijkt uit gegevens die de kleine Marslander in zijn zes minuten durende tocht door de ijle Marsatmosfeer heeft overgeseind naar het ‘moederschip’, de Trace Gas Orbiter.

Het ging fout rond het moment dat Schiaparelli zijn parachute moest afstoten, en de remraketten werden opgestart. Drie seconden later viel het signaal van de lander weg. Volgens Andrea Accomazzo, hoofd Solar and Planetary Missions van de ESA, kan dat betekenen dat de remraketten niet goed hebben gewerkt. Een andere mogelijkheid is dat Schiaparelli na de parachutefase het planeetoppervlak veel dichter was genaderd dan gepland.

Omdat het een ‘testlanding’ betrof, was de Marslander uitgerust met sensoren waarmee het verloop van de landing nauwkeurig is gevolgd. De analyse van die gegevens kan nog weken duren.

Toch beschouwt ESA de korte missie van de Schiaparelli niet als een mislukking. Want ook van fouten kun je leren – als tenminste ooit duidelijk wordt wát er fout ging. Een van de openstaande vragen is met welke snelheid Schiaparelli is geland c.q. gecrasht.