New York bindt strijd aan met Airbnb

Woningmarkt in de VS

Ook in New York wordt Airbnb gebruikt om illegale hotels te runnen. De stad is de belangrijkste markt van het bedrijf in de VS. Maar daar zou wel eens een einde aan kunnen komen door een nieuwe wet.

Beeld van InsideAirBnB.com, een website die data over AirBNnB verzamelt.

Het is vooral voor de kat, een mopperkont op leeftijd die Teresa Lagerman en haar man liever niet weken alleen thuis achterlieten in Brooklyn, New York. Al zijn de extra inkomsten ook welkom. Het stel van in de dertig verhuurt daarom iedere zomer, wanneer ze met de kinderen naar haar thuisland Spanje gaan, hun tweeslaapkamer appartement via Airbnb. Het huis, een prijzige koopwoning in een appartementencomplex met twaalf vergelijkbare woningen, ligt twee straten verwijderd van Brooklyns Prospect Park. De buurt is veilig en rustig. Meestal verhuren ze aan een ander stel met kinderen die gretig gebruikmaken van het aanwezige speelgoed. Lagerman: „De kinderen laten soms briefjes achter omdat ze zo fijn hebben gespeeld.”

Maar komend jaar zien de Lagermans waarschijnlijk af van verhuren via Airbnb.

Als de wet die begin deze week aan gouverneur Andrew Cuomo van de staat New York werd aangeboden in werking treedt, riskeren Lagerman en haar man een boete van 1000 dollar – enkel en alleen door hun huis op de verhuursite aan te bieden. Een bedrag dat kan oplopen tot 5000 dollar wanneer ze een tweede keer worden gepakt. En 7500 bij een derde overtreding. „Mijn ervaringen met Airbnb zijn geweldig. Maar dat is het niet waard”, zegt Lagerman, die het belachelijk noemt dat ze niet kan bepalen wat ze met haar eigen woning doet.

Eén miljard aan winst

In de staat New York is het verhuren van een volledige woning in een zogenaamde ‘Class A multiple dwelling’ – een wooncomplex gebouwd voor drie families of meer – voor minder dan 30 dagen aan een stuk al sinds 2010 illegaal. De wet moest verhuurders die meerdere locaties tegelijk aanbieden en zo in feite illegale hotels runnen, dwarsbomen en voorkomen dat betaalbare huurwoningen van de markt verdwijnen omdat huurders hun woning aanhouden voor de lucratieve verhuur.

Maar zonder toegang tot Airbnb’s database, iets dat het bedrijf altijd heeft tegengehouden, bleek het vrijwel onmogelijk de wet te handhaven. Het nieuwe wetsontwerp zal om deze restrictie heen werken. Handhavers hoeven dan niet meer te weten of en wanneer een appartement wordt verhuurd. Het feit dat het op de site wordt aangeboden, is al reden voor een boete.

Als de wet wordt aangenomen – gouverneur Cuomo moet het voorstel binnen tien dagen ondertekenen of vetoën – kan dit desastreuze gevolgen hebben voor Airbnb. New York is de belangrijkste en grootste markt van het bedrijf in de Verenigde Staten. Volgens The New York Times haalden verhuurders in de stad samen al zo’n 1 miljard aan winst op, waarvan een gedeelte terugvloeit naar het in San Francisco gevestigde bedrijf. Maar van de 45 duizend aanbiedingen die per 1 augustus op de site stonden, valt vrijwel de helft onder de betreffende ‘volledige woningen’. Vandaar dat Airbnb momenteel haar uiterste best doet het tij alsnog te keren.

De wet hangt al sinds juni, toen het door beide huizen werd aangenomen, in de lucht. Maar nu het voorstel op het bureau van gouverneur Cuomo ligt, is Airbnb in crisismodus. In een e-mail riep het bedrijf volgens website Quartz woensdag haar leden op de gouverneur te bellen en tweeten over de ‘achterkamerdeal’ tussen de wetgevers en hotelindustrie die, aldus Airbnb, „tegen huurders, huiseigenaren en innovatie is”. En in de tabloid New York Daily News van diezelfde dag doet Chris Lehane, Airbnb’s ‘global head of public policy’, een voorstel voor nieuwe regels waarmee illegale hotels en het vastlopen van de verhuurmarkt moeten worden tegengegaan zonder dat het andere New Yorkers onmogelijk wordt gemaakt hun huis te verhuren.

Levenslijn voor de middenklasse?

De belangrijkste nieuwe regels die Airbnb voorstelt, zijn een online registratie van iedere ‘host’ in de staat New York en een verbod om per 1 november meer dan één woning in de stad aan te bieden op de site. Al viel volgens Airbnb in september 96 procent van de aanbieders van volledige woningen in New York sowieso al onder deze regel.

„Vandaag de dag zetten tienduizenden New Yorkers hun grootste kostenpost – hun huis – om in een aanwinst”, begon Lehane het ingezonden stuk, om vervolgens te benadrukken dat New Yorkers worstelen met inkomensongelijkheid. Dankzij Airbnb wist de gemiddelde host in New York City het afgelopen jaar zo’n 5000 dollar bij te verdienen door 44 nachten gasten in zijn huis te verwelkomen, aldus Lehane. Een cijfer dat past in het beeld dat het bedrijf graag van zichzelf schetst als economische levenslijn voor de middenklasse.

Lehane, die in een conference call met journalisten Airbnb’s strijd met New York een ‘klassiek mensen versus de macht’-gevecht noemde, stelt dat Airbnb’s voorgestelde nieuwe regels zijn samengesteld na honderden gesprekken met huurders en verhuurders. Daar kwam naast de nieuwe regels, ook een ‘hotline’ uit waar buren van verhuurders dag en nacht met klachten over Airbnb-gasten terechtkunnen en de belofte dat de site een verhuurder zal blokkeren wanneer hij of zij meer dan drie keer de regels overtreedt. Tot slot stelde het bedrijf opnieuw voor om tientallen miljoenen dollars in hotelbelastingen te innen voor de stad, „om te gebruiken voor betaalbare woningen”.

Liz Krueger, een New Yorkse staatssenator en een van Airbnb’s felste tegenstanders, noemde de voorgestelde maatregelen in The New York Times een ‘publiciteitsstunt’ en ‘wanhopige poging’ om het anti-Airbnb sentiment te veranderen.