Reizen naar Mars: er zijn nog een hoop uitdagingen

In een mooie visuele productie toont National Geographic hoe het reizen naar Mars en bewoning van de Rode Planeet eruit zal zien.

Impressie van de scheiding van de Europees-Russische sonde Schiaparelli en zijn moederschip, de Trace Gas Orbiter Impressie D. Ducros/ ESA via AP

Vrijwel alle deskundigen zijn het erover eens: als er één volgende grote ontwikkeling is in het ontdekken van het heelal door de mensheid, dan is dat het verkennen van Mars. Ruimtevaartorganisatie ESA hoopt woensdagmiddag de sonde Schiaparelli te laten landen op de Rode Planeet. Voor we ook daadwerkelijk mensen naar Mars brengen, zijn er echter nog een aantalforse uitdagingen. Welke dat precies zijn en zo’n reis er visueel uitziet, blijkt uit een fraaie productie van National Geographic.

President Barack Obama gaf in 2010 de Noord-Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA de opdracht om raketten en hardware te ontwikkelen zodat de eerste mensen tegen 2035 naar Mars kunnen reizen. Inmiddels leefden zes nep-Marsbewoners een jaar lang op een hoogvlakte op de flanken van de vulkaan Mauna Loa op Hawaii alsof ze zich op de Rode Planeet bevonden. Dat betekende: permanent rondlopen in ruimtepakken, geen douche en geen familie.

Dat moet sneller kunnen, dacht Tesla-oprichter Elon Musk: met zijn bedrijf SpaceX wil hij al in 2024 naar Mars. Ruimtevaartorganisatie ESA is woensdag de volgende die een nieuwe stap hoopt te zetten in de race om de Rode Planeet. De Europees-Russische sonde Schiaparelli moet dan - als alles goed gaat - rond kwart voor vijf een zachte landing maken op Mars.

Hoe verloopt zo’n reis naar Mars?

De buzz rondom het reizen naar Mars was voor National Geographic aanleiding flink uit te pakken. Binnenkort komt er een meerdelige serie over het leven op de planeet en online reconstrueert de redactie hoe de voorbereidingen voor zo’n reis en de reis zelf zullen verlopen.

Hoe gaat het menselijk lichaam zo’n reis bijvoorbeeld overleven? Twee astronauten verbleven bij wijze van proef afgelopen jaar 340 dagen, in plaats van de gebruikelijke zes maanden, in het internationale ruimtstation ISS. Terugkeer in de aardse atmosfeer en van de zwaartekracht op onze eigen planeet lieten sporen na op het lichaam van beide heren: ademen was lastig want hun longen en borstspieren waren flink verzwakt. Bovendien moesten ze bij aankomst uit hun capsule getild worden omdat ze nauwelijks konden lopen. Eén van de astronauten klaagde maanden later nog over pijnlijke voeten.

Twitter avatar NatGeoMag National Geographic The physical challenges of spending a year in space are many—but a Mars voyage would also take a psychological toll.https://t.co/0jH8iIrA6q

Kosmische straling

Kosmische straling in de ruimte vormt een ander mogelijk probleem. Terwijl de mensen op aarde daar in bepaalde mate tegen beschermd zijn, kan deze straling in de ruimte gevolgen hebben voor het menselijk brein en DNA. En wat te denken van de aanwezigheid van voldoende drinkwater en zuurstof? Astronauten in het ISS kunnen hun eigen urine zuiveren en zo water recyclen. Maar wat als een dergelijk systeem kapot gaat?

In een longread en met een aantal mooie kaarten beschrijft National Geographic de Mars-reis en de eerste stappen op de Rode Planeet. Lees het hele verhaal hier. De serie MARS, waarin de menselijke reis naar de Rode Planeet, wordt vanaf 4 november uitgezonden: