Obama’s Wired is een ode aan de technologische vooruitgang

Gasthoofdredacteur

Barack Obama is deze maand gasthoofdredacteur van techtijdschrift Wired. Hoewel het ‘oogsttijd’ is, biedt het geen terugblik op zijn presidentschap, maar inspirerende vergezichten.

‘Frontiers’ is het thema van de editie van Wired onder redactie van Obama. ©

In politieke kringen heet het einde van een ambtstermijn ook wel de ‘oogsttijd’: het moment waarop een politicus laat zien wat hij allemaal heeft bereikt – of claimt te hebben bereikt.

De Amerikaanse president Barack Obama, wiens termijn bijna is afgelopen, heeft een bijzonder platform gekozen om van zich te laten horen. Hij is in november gasthoofdredacteur van het gerenommeerde Amerikaanse technologietijdschrift Wired. Het thema van zijn editie is frontiers: op zoek naar de grenzen van kennis en vooruitgang.

Deze Wired is een handig staaltje publiciteit. Maar het is ook een interessant blad geworden, vol slimme bespiegelingen over de maatschappelijke impact van technologie.

Uitgekiende mediastrategie

Obama staat bekend om zijn uitgekiende mediastrategie. Bij zijn verkiezing in 2008 wist hij de mogelijkheden van onlinecampagnevoeren als een van de eerste kandidaten volledig te benutten.

Ook gedurende zijn presidentschap wist het team van Obama slim gebruik te maken van sociale media: ze produceerden aan de lopende band tweets, gifjes, filmpjes en berichten die likeable en shareable zijn. Obama gaf veel interviews aan jonge mediabedrijven met een groot onlinebereik. Traditionele krantenjournalisten klaagden dat de president hen maar weinig te woord stond.

Wired is een interessante keuze van Obama: het is een serieus technologietijdschrift met journalisten die hun eigen plan trekken. Tegelijkertijd staat het blad bekend om zijn fundamenteel optimistische kijk op de wereld – precies de boodschap van hoop en vooruitgang die Obama wil uitdragen.

Uit het voorwoord van hoofdredacteur Scott Dadich blijkt dat het team van Obama Wired benaderde voor een samenwerking. Het was Dadichs voorstel om die samenwerking in de vorm van een gasthoofdredacteurschap te gieten, waarbij Obama in overleg met de redactie thema’s voor artikelen bepaalde.

„Er zijn wat gevoeligheden bij het betrekken van het Witte Huis voor het nemen van redactionele beslissingen”, stelt Dadich in zijn voorwoord. „Maar ik kan u verzekeren dat we de verhalen samen hebben gekozen en de president het schrijven aan ons heeft overgelaten.”

Sommige artikelen lijken alleen bedoeld het zorgvuldig opgebouwde imago van Obama als coolste president ooit te versterken. Bijvoorbeeld het stuk over zijn ‘workout playlist’ op Spotify. Obama luistert onder het sporten onder meer naar Beyonce, the Isley Brothers en Black Eyed Peas.

Meer dan propaganda

Toch gaat de Wired-editie verder dan Obama-propaganda. Het is een stevig inhoudelijk nummer geworden, met aandacht voor kunstmatige intelligentie, precisiegeneeskunde, immigratiewetgeving, cybersecurity en ruimtevaart.

Wat helpt is dat Obama affiniteit heeft met nerdy onderwerpen – zo blijkt hij een groot fan van Star Trek. „Als ik de kans krijg om mezelf te verdiepen in de mogelijkheden van interplanetair reizen of een diepgaand gesprek mag voeren over kunstmatige intelligentie, zeg ik ja. Ik ben gek op dit soort dingen. Altijd al geweest”, schrijft hij in een persoonlijk essay in de editie.

Belangrijker nog is dat Obama veel aandacht besteedt aan de maatschappelijke impact van technologie. Zo bespreekt hij de gevolgen van de opkomst van robotica voor de arbeidsmarkt. „We betalen leraren te weinig, terwijl ze moeilijk werk doen dat moeilijk aan robots kan worden uitbesteed”, aldus de president. „We moeten opnieuw bekijken wat we belangrijk vinden.”

Verder bespreekt Obama de mogelijkheid dat algoritmes de financiële wereld ontwrichten, het gevaar dat kwaadaardige staten of individuen toegang weten te krijgen tot nucleaire wapens en de ethische dilemma’s waarvoor programmeurs gesteld worden bij het ontwerpen van software voor zelfrijdende auto’s. Hij onderstreept het belang van een publiek debat over de invloed van technologie op ons leven. Nu liggen te veel ethische vraagstukken bij een klein clubje programmeurs, betoogt hij.

De vraag welk beleid de president heeft ingevoerd om met deze kwesties om te gaan, komt nauwelijks aan de orde. Wired is niet het blad van de kritische terugblik, maar van inspirerende vergezichten.

Precies dat kan Obama als geen ander. „We leven in het beste tijdperk ooit”, betoogt hij in zijn essay. „Dit klinkt anders dan de kakofonie van kabel-tv en sociale media die we voorgeschoteld krijgen. Maar luister niet, als je weer wordt gebombardeerd met overdreven beweringen over hoe ons land verdoemd is en onze wereld uiteenvalt. De waarheid is: als je een tijd in de menselijke geschiedenis kon kiezen waarin je zou kunnen leven, zou je deze kiezen.”

De novembereditie van Wired is sinds dinsdag verkrijgbaar als tabletversie en ligt volgende week in de winkels.