Jacob (11) liep het duister in en kwam niet meer terug

De 11-jarige Jacob Wetterling verdween in 1989 uit het kleine dorp St. Joseph. Een journaliste zocht het verhaal à la podcast Serial uit.

Patty Wetterling zoekt troost nadat ze de moordenaar van haar zoon in de rechtbank gezien heeft. Foto Jerry Holt/Star Tribune/AP

De 11-jarige Jacob Wetterling, zijn broer Trevor en zijn vriendje Aaron verlieten op een warme oktobernacht in 1989 zijn huis in St. Joseph, Minnesota om naar de videotheek te lopen. Trevor en Aaron kwamen terug. Jacob niet. De verdwijning kwam als een klap voor het stille dorpje: zoiets vreselijks hadden ze nog nooit meegemaakt. Toch?

De laatste aflevering van de true crime podcast In The Dark staat vanaf 18 oktober online. Journaliste Madeleine Baran diepte voor American Public Media het hele verhaal rond de verdwijning nog eens uit. De leidende vraag: was deze afloop onvermijdelijk? In de loop van de 8-delige podcast stelt Baran een aantal fouten van de lokale politie aan de kaak. Ze ontdekte dat basistechnieken zoals rondvragen in de buurt niet werden toegepast. Ook beet de plaatselijke sherrif zich lang vast in de verkeerde verdachte nadat deze met de pers had gesproken.

En dat rustige dorpje? Daar hadden al vaker gruwelijke misdaden plaatsgevonden. Vaak lukte het de lokale politie niet om deze zaken op te lossen, zoals de moord op tieners Mary en Susanne Reker in 1974. Tijdens het onderzoek zou de politie zich volgens moeder Rita meer bezig hebben gehouden met de aankomende sheriff-verkiezingen dan de moordzaak.

Tekst loopt door onder de video.

Opgelost

De zaak Wetterling is uiteindelijk wél opgelost, kort voordat Baran de eerste aflevering online zette. De politie had verdachte Danny Heinrich al veel langer op het oog, maar wist hem naar aanleiding van nieuw DNA-bewijs in 2015 aan de vermissing te koppelen. De zaak was echter verjaard. Wel vond men kinderporno in Heinrich’s huis. In ruil voor strafvermindering bracht Heinrich de politie in september 2016 naar de plek waar hij Jacob 27 jaar geleden had begraven. Case closed.

In In The Dark wordt nu de balans opgemaakt. Baran neemt niet alleen het gedrag van de politie onder de loep, maar ook de grotere consequenties van een zaak die het Amerikaanse nieuws lange tijd in zijn greep hield. Patty en Jerry Wetterling maakten zich hard voor betere wetgeving. Via de zogenaamde Jacob Wetterling Act werden alle staten uiteindelijk gedwongen om een register op te zetten van zedendelinquenten. Of dat de juiste zet was, weten de Wetterlings echter niet meer zeker.

Tekst loopt door onder de video.


Luister hier naar alle afleveringen van In The Dark.