RIP Groot Barrièrerif? Onzin, zeggen boze wetenschappers

Een nep overlijdensbericht werd massaal gedeeld. Tot woede van wetenschappers, die vrezen dat steun voor het nog levende koraal verdwijnt.

Het koraalrif van het Groot Barrièrerif in Australië. Foto Mark McCormick/AFP

“Na een lang ziekbed overleden. 25 miljoen jaar oud.” De necrologie van het Groot Barrièrerif in Australië laat er geen twijfel over bestaan: er is een monumentaal iets overleden. Lezers deelden het bericht massaal, maar dat leidde tot woede bij wetenschappers. Hun boodschap? Het is nog niet zover.

Wie het verhaal van het Amerikaanse magazine Outside goed leest ziet gelijk dat de necrologie van het grootste levende organisme ter wereld nep is; het is een maatschappijkritisch stuk dat scherp en met kwinkslagen is opgeschreven om aandacht te vragen en voor debatstof te zorgen. Zo schrijft auteur Rowan Jacobsen over de geschiedenis van het koraal:

“Kapitein James Cook werd in 1770 de eerste Europeaan die moest navigeren door het dodelijke doolhof van het koraal. Hoewel het koraal bijna unaniem geliefd was bij degenen die het koraal kenden, was Cook geen fan.”

Toch bleken veel lezers de inhoud van het bericht voor waar aan te zien. Ze deelden het massaal (al ruim 1,3 miljoen keer) op Facebook, Twitter en andere sociale media waarna ook nieuwsplatforms het overnamen. Online werd saamhorig het mooie koraal herdacht - RIP Great Barrier Reef - en werden de redenen voor het sterven ervan - de mens, opwarming van de zee door klimaatverandering en de verzuring van de oceaan - vervloekt.

Wetenschappers zijn woest

Een mooi gebaar, zou je zeggen, maar wetenschappers veroordeelden de digitale rouw sterk. Het Groot Barrièrerif is namelijk nog niet dood, stellen ze. Dat mensen denken dat dit wel het geval is, is zelfs gevaarlijk voor het nog levende koraal. Pogingen om dat deel van het rif te behouden zouden hierdoor verhinderd kunnen worden. Zo stelt koraalexpert Kim Cobb tegenover The Guardian:

“Zeggen dat koralen dood zijn en dat we er niks aan kunnen, is niet de boodschap die we nodig hebben voor de toekomst.”

Twitter avatar gbrmarinepark GBR Marine Park New coral reef discovery testament to how much there is still to learn about our underwater world. https://t.co/OhtIfqidjd

Wel stervende, niet dood

Wetenschappers zijn bang dat de wereld de hoop voor het redden van koralen opgeeft en aandacht en geld naar andere zaken gaat verleggen. En dat terwijl het Groot Barrièrerif wel degelijk in ernstige toestand verkeert. Begin dit jaar concludeerden Australische wetenschappers dat een derde van het koraal voor de kust van Oost-Australië al dood is. Door opwarming van het zeewater vindt er een proces van verbleking plaats waarbij het koraal levende algen afscheidt en verkalkt.

Sommige koralen hebben zich echter door de jaren heen hersteld. En onderzoek toont aan dat koraal zich kan aanpassen aan veranderende omstandigheden. Het Australische instituut dat het koraalrif moet beschermen maakte twee weken geleden bekend dat er “goede progressie” is geboekt om het koraalrif te behouden. Het Groot Barrièrerif mag dan stervende zijn, het is nog lang niet dood.