Rotterdam doet ertoe in start-upland

Ondernemen

Donderdag had de officiële opening plaats van CIC, kraamkamer voor jonge, innovatieve bedrijven

Binnen bij de start-ups van CIC dat is gevestigd in het Groot Handelsgebouw. Foto’s Rien Zilvold

„Een ruimteschip dat ons sneller naar grotere hoogte brengt” en ,,het laatste stukje van de puzzel dat alles met elkaar verbindt.” Wethouder Maarten Struijvenberg (Leefbaar Rotterdam, werkgelegenheid) had donderdagavond in het Groot Handelsgebouw geen enkele moeite met het aan elkaar rijgen van metaforen.

Want de Maasstad is trots. Met de komst van Cambrigde Innovation Center (CIC) lijkt alle schroom te zijn afgeschud: ‘we’ doen ertoe in start-upland. „Niet Londen, Madrid of Istanbul. Nee, gewoon Rotterdam”, jubelde burgemeester Ahmed Aboutaleb tijdens de officiële opening van de eerste vestiging van de bekende incubator - een organisatie die startende ondernemingen helpt om te groeien - buiten de Verenigde Staten.

Zestig jonge bedrijven vonden al hun weg naar de vierde etage van het wederopbouwicoon in hartje centrum. Zo’n 4.000 m2 is ingericht als kantoorruimte, voorzien van it-diensten, vergaderzalen, lunch, een slaapkamer en printers met de namen Drake en Tupac (beide bekende rappers). Binnen vijf jaar wil CIC 15.000 m2 vullen en een succesvolle kraamkamer zijn voor hoogtechnologische innovaties.

Unitiator is een van de huurders. Het jonge bedrijf van Márcio Leite (36) heeft een app gelanceerd waarmee restaurants en cafés aan klandizie worden geholpen. Dit door gratis drankjes en gerechten aan te bieden. „Zo zorgen we ervoor dat een avond op gang komt. Geen klant loopt een lege zaak binnen.” De reputatie van CIC trok de Portugees aan, die een handvol bureaus in de drukke gemeenschappelijke ruimte huurt.

Die reputatie bestaat onder meer uit Google Android, groot geworden onder de vleugels van CIC in Boston. Maar ook uit de circa 3.000 andere ondernemingen die in de Noord-Amerikaanse stad in het zadel zijn geholpen, stelt oprichter en ceo Tim Rowe. Zijn ervaring leert dat deze reuring – ook wel ‘buzz’ genoemd – investeerders trekt. CIC stopt zelf geen geld in bedrijven.

Volgens Rowe was de keuze voor een vestiging in Rotterdam „eenvoudiger dan menigeen denkt”. Hij somt op: „Beschikbaar investeringsgeld, focus op ondernemerschap, hoogwaardige universiteiten en onderzoek, goede ov-verbindingen.” Parijs is volgens de topman om de hoek, het arbeidspotentieel in de Randstad is „giga”.

De Amerikaanse incubator betreedt een landschap – ‘ecosysteem’ in start-upjargon – dat de afgelopen jaren sterk veranderd is. Beginnende ondernemers opereerden in de regio Rotterdam lange tijd onder de radar. Nieuwe bedrijfsverzamelgebouwen, gericht op een specifieke branche, maakten een einde aan die anonimiteit. Neem het Schieblock of de initiatieven RDM Campus, Yes!Delft, Erasmus Centre for Entrepreneurship (ECE) en InnovationQuarter.

Martin Luxemburg, commercieel directeur van ECE, is blij met de komst van CIC. Zijn organisatie biedt in de Rotterdam Science Tower behalve onderwijs ook onderkomen en faciliteiten aan. Nabij het Marconiplein hebben zich inmiddels 75 jonge bedrijven verzameld, verspreid over vijf verdiepingen. Aan het Get Started-programma, dat tien weken duurt, doen jaarlijks 100 bedrijven mee. Ongeveer een derde daarvan valt af.

Ondanks de overlap beschouwt Luxemburg CIC niet als concurrentie. „De markt is groot genoeg. Er is veel behoefte aan een partij die boven het ecosysteem staat en initiatieven bij elkaar brengt.” Wat hem betreft moet het start-upklimaat naar een hoger niveau getild worden, zonder al te veel overheidsbemoeienis.

Dat moet onder meer gebeuren in het Venture Café, met uitzicht over het Weena. Een concept uit de koker van CIC, ondergebracht in een onafhankelijke stichting. Startende ondernemers, investeerders, kennisinstellingen en gevestigde bedrijven uit stad en regio moeten elkaar daar gaan vinden. De gemeente verstrekt drie miljoen euro subsidie voor de programmering.

CIC heeft op z’n minst vijftien jaar om zijn concept in Rotterdam te beproeven. Voor die periode is een huurovereenkomst getekend.