Longreads

Een brandweerman, maar dan nog net iets heldhaftiger

‘Smokejumpers’ landen met een parachute vlak bij de brand, om die met bijl en zaag af te stoppen.

Screenshot video Bleacher Report

Een brandend pand binnenstormen om iemand te redden, dat vraagt om een veel moed. Overal vuur, overal rook en slechts een brandwerend pak als bescherming. Maar er zijn mensen die nóg dapperder zijn dan brandweermannen. Ze heten ‘smokejumpers’ en springen met een parachute uit een vliegtuig, midden in een bosbrand.

Nou klinkt zo’n entree vooral als machismo, niet als de effectiefste manier om de vlammen te doven. Alleen in sommige gebieden is simpelweg geen bluswater in de buurt. De enige manier om het vuur te bestrijden is dan door al het brandbare materiaal uit de omgeving te verwijderen, zodat de brand niet nog groter wordt en uiteindelijk uitdooft.

Bekijk de video die Bleacher Report maakte over de smokejumpers:

Smokejumpers worden vooral ingezet bij kleine brandjes in de wildernis, die uit de hand dreigen te lopen. Ondanks hun heldhaftige daden is de kans overigens groot dat je nog nooit van ze hebt gehoord: de jumpers maken het vuur uit voordat de branden het schoppen tot het landelijke en internationale nieuws.

Bij hun operaties dragen de smokejumpers een uitrusting van soms wel vijftig kilo. Daarin zitten onder meer een bijl, een kettingzaag en een schep, waarmee ze alles wat kan branden verwijderen rondom het vuur. Vaak nemen ze ook een tent mee, omdat de operatie soms meerdere dagen duurt.

Brand komt nooit gelegen

Bleacher Report publiceerde onlangs een goedgeschreven longread over de speciale brandweereenheden, die al sinds de jaren dertig bestaan. Vol stoere verhalen, maar ook over de stress, de adrenaline en het eindeloze wachten op een moment dat eigenlijk altijd ongelegen komt. Of zoals de schrijver het formuleert:

“Deze brand was brutaal genoeg om zichzelf aan te dienen tijdens een tijdvak van anderhalf uur waarin de jumpers fysieke training doen, zoals gewichtheffen en fietsen of hardlopen over onverharde paden – alles wat ze kunnen doen om zich voor te bereiden op het soort werk waar je nooit helemaal klaar voor bent.”

In de Verenigde Staten zijn er ongeveer 400 smokejumpers. En hoewel zij vooral in de zomer in actie komen en het werk vaak maar een paar jaar uithouden, zijn er voldoende adrenalinejunks die jumper willen worden. Maar gemakkelijk is dat niet. Van de 172 mensen die zich aanmelden op de basis waarover Bleacher Report schreef, werden er slechts acht aangenomen.

Bekijk het item dat ABC News over smokejumpers maakte:

Lees de hele longread “Superheroes are real” bij Bleacher Report (Leestijd: 23 minuten, lengte: 4.600 woorden).