Longreads

Zo moeilijk is het om M&M’s met natuurlijke stoffen blauw te kleuren

The New York Times beschrijft de lastige missie van Mars om synthetische kleurstoffen in snoep uit te bannen.

Foto Evan-Amos / Wikimedia Commons

Kunstmatig is uit, natuurlijk is in. Synthetische stoffen om voedsel te kleuren of de smaak op te peppen, daar zit de consument niet meer op te wachten. Fabrikanten gaan voornamelijk om economische redenen mee in die trend.

Zo besloot Honig deze week tot een exodus van alle E-nummers. Eerder maakte snoepfabrikant Mars al bekend zijn snoepjes te willen ontdoen van alle kunstmatige kleurstoffen. Maar zo makkelijk is dat niet. Over de pogingen van Mars om M&M’s kunstkleurstofvrij te maken, schreef The New York Times een interessante longread.

Vijfjarenplan

Bij de bekendmaking gaf Mars het al toe: net als bij andere Marsmissies kan het wel even duren voordat deze tot een goed einde komt.

“It’s going to be a complex task. Our human food portfolio features more than 50 brands, many of which are known for their vibrant colors. We expect it will take about five years to develop the full range of color alternatives that guarantee the integrity and great taste of the products you know and love.”

Vooral de kleur blauw blijkt moeilijk natuurlijk te repliceren, ontdekt journalist Malia Wollan op bezoek bij Mars. Want van nature heeft de natuur weinig planten en dieren die écht blauw zijn. Een blauwe bes lijkt wel blauw, maar pers hem maar eens. Of zoals Rebecca Robbins, chef kleurchemie van Mars, verzucht:

“Unfortunately, you can’t just grind up a peacock feather.”

De smaak van blauw

Boeiend is dat Wollan ook stilstaat bij waarom mensen überhaupt blauwe producten willen eten. Want als iets er onnatuurlijk uitziet, is het blauw voedsel. Ze gaat ook in op de geschiedenis en het veronderstelde gevaar van kunstmatige kleurstoffen en het belang van kleur voor de smaakperceptie van de eter. Iets hoeft alleen maar rood gekleurd te zijn om 10 procent zoeter te smaken, blijkt uit onderzoek.

Die wetenschap is van belang voor Mars. Als het nieuwe blauw anders is dan het oude blauw, proeft de echte M&M-afficionado dat, ondanks dat er geen smaakverschil is.

Mars heeft een kleurstof gevonden, de alg spirulina, waarmee M&M’s’ synthetische blauw op geheel natuurlijke wijze kan worden nagebootst. Maar het blauw wijkt iets af van de originele kunstmatige kleur én de voorraad alg is veel te klein om aan alle vraag te kunnen voldoen. Voorlopig zal Mars dus verder moeten zoeken om klanten met een voorkeur voor chemisch blauw en een afkeer van artificiële voedselverf van dienst te kunnen zijn.

Lees het hele verhaal bij The New York Times: The Quest to Make a True Blue M&M