Deze bot laat zien hoe voorspelbaar twitterdiscussies zijn

Sarah Nyberg bouwde een bot die laat zien hoe voorspelbaar de discussies op Twitter zijn.

Iedereen die zich wel eens heeft laten verleiden tot een discussie op Twitter weet: dat kan bij tijden voelen als een rotsblok de berg oprollen. Een Groundhog Day, die zich telkens op dezelfde slaapverwekkende manier voltrekt en elke keer je vertrouwen in de mensheid weer een beetje vermindert.

Veel discussies op Twitter voltrekken zich zelfs zo saai en voorspelbaar dat je je haast afvraagt waarom mensen er überhaupt nog aan beginnen. Iets dergelijks vond ook de Amerikaanse schrijfster en activiste Sarah Nyberg. En dus bouwde ze een twitterbot die volledig zelfstandig met mede-Twitteraars in discussie gaat.

Om de zoveel minuten tweet Nybergs creatie Liz, twitternaam: @arguetron, een willekeurig statement. Iets dat sowieso prikkelt, maar zonder veel stilistische kundigheid. “Feminism is good”, bijvoorbeeld. Of: “White privilige is real”. Het maakt niet eens zoveel uit waarover de bot tweet, want er is binnen de kortste keren altijd wel iemand die zich geroepen voelt te reageren. Waarna de twitterbot niet zelden in discussies verzeild raakt die soms uren duren.

Voorspelbaar

Vorige week maakte Nyborg het bestaan van de bot via haar persoonlijke twitteraccount wereldkundig, maar deze was toen al enkele weken met talloze Twitteraars in gesprek geweest. Grappig feit daarbij is vooral dat Nybergs bot tot voor kort maar een paar honderd volgers had en nooit hashtags of mentions gebruikte. Kennelijk, legde Nyberg tegen New York Magazine uit, zijn er voortdurend mensen die genoeg tijd hebben Twitter af te speuren naar termen als “racism”, “cultural appropriation” of “alt-right”, op zoek naar een willekeurig persoon op wie ze kunnen reageren.

Met de bot wil Nyberg zo vooral laten zien hoe vreselijk voorspelbaar en saai veel discussies op Twitter zijn. Want hoewel de onderwerpen waarover @arguetron discussieert nogal verschillen, gebruikt de bot altijd dezelfde argumenten. En niemand heeft het door.

Twitter avatar srhbutts Sarah Nyberg this infowars egg is the record holder

it argued with the bot for… almost TEN HOURS. yes, really. https://t.co/DiQdNd8azw

Tennismachine

Nyborg benadrukt overigens dat ze zich heeft laten inspireren door botbouwster Nora Reed, die al eerder twee soortgelijke accounts bouwde. Enige verschil is dat Nybergs bots iets meer afwisseling biedt in argumenten, waardoor mensen nóg langer niet doorhebben met een robot in discussie te zijn. Ook Reed toonde zich in een interview met de Washington Post onlangs verbaasd over hoe voorspelbaar mensen op haar bots reageren.

Wat me opvalt is dat ze niet echt geïnteresseerd lijken in een gesprek. Ze hebben vooroordelen over alle mensen die over een bepaald onderwerp tweeten, en hebben ingeblikte argumenten klaar. Ze zoeken via Twitters zoekfunctie naar een mogelijkheid om die argumenten op een willekeurige vreemdeling te schieten.

Reed vergelijkt het met een tennismachine.

Twitter avatar NoraReed Norasferatu I keep thinking about the honeybots in terms of tennis. Talking to them is a bit like hitting a ball against the side of a building.
Twitter avatar NoraReed Norasferatu The people who get caught for a long time in the honeybots aren’t really interested in “debate” or “conversation”.

Proberen de twee maaksters met de bots iets te veranderen? Niet echt, geven beiden toe. De bots tonen vooral hoe afgezaagd de scripts waarmee mensen discussiëren op Twitter zijn. Naarmate de accounts bekender worden merken beide bovendien dat het aantal “serieuze” discussies waarin de bots verzeild raken afneemt. Maar Nyberg heeft al wel gewaarschuwd nog andere plannen in de pijplijn te hebben. Wie weet, is dus de tergende discussie waarin je binnenkort verzeild raakt ook wel met een bot.