Wat is er mis met de Samsung-accu?

Vier vragen over ontploffende smartphones

Samsungs terugroepactie om exploderende telefoons te herstellen lijkt mislukt. De prestigieuze Galaxy Note 7 kan wéér in brand vliegen.

Foto Edgar Su / Reuters

Razendsnel was Samsung erbij toen vorige maand bleek dat tientallen exemplaren van de Galaxy Note 7, de meest luxe smartphone van het Zuid-Koreaanse merk, spontaan in brand vlogen of explodeerden. Tweeënhalf miljoen verkochte toestellen werden teruggehaald en kregen een nieuwe accu.

De accuproblemen zijn echter niet opgelost; enkele klanten melden dat ook herstelde toestellen in brand vliegen. Nu providers klanten aanbieden om de telefoon maar helemaal te vervangen, lijkt de Note 7 ten dode opgeschreven. Al kreeg de phablet (kruising tussen tablet en phone) aanvankelijk positieve reacties, Samsung had de productie al teruggeschroefd en nu tijdelijk stilgezet om de problemen verder te onderzoeken. Het bedrijf dinsdag in in een verklaring weten dat de verkoop en het inruilprogramma worden gestaakt - tijdelijk vooralsnog.

1. Ligt het wel aan de accu?

Wat er nou precies mis is met de Note 7 wil Samsung niet uitleggen: het is een battery cell issue – ‘iets met de accu’. Als herstelde telefoons met een nieuwe accu hetzelfde euvel vertonen kan dat aan twee dingen liggen: of de herstelactie is mislukt of er zit een andere productiefout in het toestel. Iets met het laadsysteem, vermoedt Marnix Wagemaker, universitair hoofddocent aan de TU Delft en batterijenonderzoeker.

De accu komt waarschijnlijk uit Samsungs eigen fabrieken. Als acculeverancier staan de Zuid-Koreanen uitstekend bekend, zegt Wagemaker. De tijden van goedkope universele accu’s in je telefoon zijn sowieso voorbij: de meeste batterijen zijn niet inwisselbaar maar op maat gemaakt voor één type telefoon.

2. Wanneer vliegt een accu in brand?

Een accu kan in brand vliegen als de elektrolyt, de geleidende vloeistof die de negatieve en de positieve pool verbindt, niet meer intact is, bijvoorbeeld door druk op de accu uit te oefenen of door er een spijker doorheen te slaan. Zodra de twee polen elkaar raken gaat het ook mis.

Dan ontstaat kortsluiting. Ook oververhitting kan leiden tot een explosie. De kans dat een batterij spontaan ontploft is heel erg klein – ga maar na hoe weinig dat gebeurt, terwijl ieder mens al snel drie of vier apparaten met batterijen bij zich draagt. De technologie die Samsung gebruikt wijkt niet af van andere lithium-ion batterijen, aldus Wagemaker. Eerdere problemen, met name bij notebookbatterijen, waren te wijten aan productiefouten, te hoge voltages tijdens het laden of te hoge omgevingstemperaturen. Als de accu niet goed afkoelt, kan er een chemische reactie op gang komen die niet meer te stoppen is en tot een explosie leidt.

Telefoonfabrikanten, ook Samsung, doen veel moeite om de telefoon weer zo snel mogelijk op te laden. Dat levert niet per se meer gevaar voor de accu, aldus Wagemaker. „Eerder minder, omdat de weerstand lager is.”

3. Wat betekent dit voor Samsung?

De Note is weliswaar het duurste maar niet het bestverkopende Samsung-model. Dat is de Galaxy S7 en die heeft geen problemen met zijn accu. Toch leveren foto’s en artikelen over exploderende telefoons een imagoprobleem op. Dat heeft effect op alle toestellen die Samsung verkoopt (320 miljoen stuks in 2015). Het vertrouwen van consumenten en providers (de belangrijkste distributeurs van smartphones) loopt een deuk op als de terugroepactie ook weer herroepen wordt. De premium uitstraling van de Galaxy Note, die moet concurreren met goedkopere Chinese producenten, is aan diggelen. De websites die het toestel na een eerste test aanprezen, trekken hun aanbeveling alsnog in. De volgende Note, als die er nog komt, zal zich dubbel moeten bewijzen.

Samsungs huidige kwartaalresultaten lijken geen gevolg te ondervinden van de terugroepactie van de Note 7. Volgens een verwachting (van vorige week) rekent het bedrijf op een operationele winstgroei van ruim 5 procent, mede dankzij verbeterde verkopen van chips en schermen.

4. En als je ’m al besteld had?

Grote Amerikaanse en Britse providers – de westerse landen waar het toestel al te koop was – willen klanten geld teruggeven als ze al een Note 7 gekocht hadden. Samsung kan dan wel beloven dat de productie hervat wordt, maar als providers de toestellen niet meer afnemen, heeft dat geen zin.

In Nederland was de Note 7 nog niet te koop, wel te bestellen. De introductiedatum van begin september ging naar oktober en is nu voor onbepaalde tijd uitgesteld. Consumenten die al een Note 7 bestelden krijgen te horen dat ze nog even geduld moeten hebben. Uit een rondvraag bij Nederlandse providers blijkt dat zij de moed niet hebben opgegeven dat er uiteindelijk nog een veilige Galaxy Note 7 op de markt komt.