Interview

Helle Thomsen: gepassioneerde tacticus die voor haar speelsters door het vuur gaat

Handbalploeg

De Deense Helle Thomsen is de nieuwe bondscoach van de handbalsters. Ze is fanatiek. „Het is fijn een coach te hebben die zegt wat je moet doen.”

Foto Merlin Daleman

Geen kwaad woord over Helle. Wie je ook spreekt, de reactie is overheersend positief over Helle Thomsen (45), de nieuwe Deense bondscoach van het Nederlandse vrouwenhandbalteam. Ze is goed in haar vak, zeggen de kenners. Ze is zelfs van hoog internationaal niveau.

Dat is nog eens binnenkomen, zoveel enthousiasme voor een nieuwkomer. De internationals hebben Thomsen afgelopen week leren kennen in de trainingen en bij duels voor het Holland Toernooi Eindhoven, dat Nederland won. Thomsen, een blonde, goedlachse vrouw, is zeer welkom, laten de handbalsters blijken. Evenals technisch directeur Sjors Röttger van het handbalverbond, de man die haar in een soort flitsbenoeming heeft aangesteld.

Twee uur duurde het sollicitatiegesprek, toen waren Röttger en Thomsen eruit en was de handtekening gezet onder een contract voor drie maanden, met een optie voor vier jaar. In de korte tijdspanne tussen Röttgers telefoontje naar Denemarken en de ondertekening had hij ook nog het vervroegde aftreden van Henk Groener afgehandeld.

In Denemarken wordt getreurd over het vertrek van Thomsen, in het bijzonder bij FC Midtjylland, op het platteland in en rond speelstad Ikast. De speelsters van de club, die onder Thomsen twee keer landskampioen werd en drie keer de nationale beker won, waren mordicus tegen haar ontslag, zeven weken geleden.

Thomsens plotse vertrek tijdens de seizoensvoorbereiding, na een conflict met de technisch directeur over het transferbeleid, wekte woede en verontwaardiging. En die uitten de speelsters ook. Na afloop van de gewonnen Super Cup tegen het Esbjerg van Estavana Polman trokken de speelsters een T-shirt aan met het opschrift Tak for alt, Helle. In het Nederlands: dank voor alles, Helle.

Dierbare herinneringen

Heb je dan na zes jaar arbeid respect en waardering opgebouwd, of niet? Nycke Groot verbaast zich allerminst over die daad van protest. Aan de vier jaar dat zij bij Midtjylland onder Thomsen speelde bewaart de middenopbouwspeelster van het Nederlands team dierbare herinneringen. Zij typeert Thomsen als een gestructureerde, gepassioneerde trainster, die voor speelsters door het vuur gaat.

Volgens Groot krijgt de nationale ploeg te maken met een sterke persoonlijkheid, een slimme tacticus, maar vooral een vrouw die rechtdoorzee is; Thomsen zegt waar het op staat. En tijdens wedstrijden coacht ze fanatiek, in zowel woord als gebaar. De tegenpool van de immer evenwichtige Henk Groener.

Groot ziet daarin voordelen. „Hoewel we onwijs goede jaren onder Henk hebben gekend, waarin we veel zelf mochten bepalen, is het prettig een coach te hebben die zegt wat je moet doen. Het is ook fijn gestuurd te worden, vooral op cruciale momenten in cruciale wedstrijden.”

Laat dat maar aan Thomsen over. Ze kan geen wedstrijd op de bank blijven zitten, van nature niet. „Ik ben langs de lijn altijd druk in de weer, met mijn handen maar vooral met het geven van aanwijzingen”, zegt Thomsen, die als speelster nooit de top heeft gehaald. Ze wist al vroeg dat ze coach wilde worden. Opvallend, omdat ze vrouw is, een uitzondering in de trainerswereld.

Aan die ongelijkheid moet hoognodig een eind komen, vindt Thomsen, die de schuld deels bij de vrouwen zelf legt. Op kritische toon: „Ik zie dat veel vrouwen blijven hangen als assistent-coach. Lekker makkelijk, hè. Je hoeft geen nare beslissingen te nemen, kunt daardoor vrienden blijven met de speelsters en je hebt geen gedoe met de pers.”

Naast clubtrainer was Thomsen korte tijd bondscoach van Zweden. Met succes, want onder haar leiding won Zweden brons op het EK van 2014 in Kroatië en Hongarije. De Zweden hadden haar graag meegenomen naar de Spelen in Rio, maar haar combinatiefunctie met FC Midtjylland voorkwam dat. De Zweedse bond wilde een fulltime coach aanstellen, maar de club hield Thomsen aan haar contract.

Na haar ontslag verdween dat obstakel, maar Zweden heeft inmiddels een nieuwe coach. Thomsens nieuwe vrijheid bood Röttger de gelegenheid door te pakken, nadat Groener hem zijn vertrek per 1 januari had meegedeeld. Hij zocht een internationaal ervaren coach met een uitgesproken sterke visie en sterke leidinggevende capaciteiten.

„Haar culturele achtergrond interesseert me niet”, zegt Röttger. „Het is het belangrijker dat ze zich conformeert aan de Nederlands visie van snel en dynamisch handbal. Wij hebben in vijftien jaar veel bereikt. Dat moet Helle uitbouwen.”