Verstappen (19) en Rosberg (31), de smaakmakers van dit Formule 1-seizoen

Formule 1 Niet alleen de 19-jarige Max Verstappen is smaakmaker van dit Formule 1-seizoen. Ook de twaalf jaar oudere Nico Rosberg valt op, juist door de continuïteit in zijn prestaties.

Nico Rosberg (R) en Max Verstappen vieren hun eerste en tweede plek bij de Grand Prix van Japan. Yuya Shino/AFP

Ook hij kan bogen op records, zoals Max Verstappen. Bijvoorbeeld de snelste ronde tijdens een grand prix in zijn debuutjaar 2006. Nico Rosberg is dan twintig jaar en acht maanden. Hij nestelt zich met die rondetijd in zijn eerste race in Bahrein in het elitegroepje dat ooit hetzelfde kunstje uithaalde: Jacques Villeneuve, Giuseppe Farina, Masahiro Hasemi. En hij is zeventien wanneer hij voor het eerst in een Formule 1-bolide stapt, als testrijder voor Williams. Tot dan toe een record. Het is 2002 - in hetzelfde jaar dat hij ook kampioen wordt in Formule BMW-ADAC. Dertien jaar later kruipt Verstappen als testrijder van talententeam Toro Rosso voor het eerst achter een Formule 1-stuur. Dat is op het circuit van Suzuka in Japan waar hij gisteren tweede wordt achter Nico Rosberg.

Verstappen (19) en Rosberg (31) – zijn de smaakmakers van dit Formule 1-seizoen. De eerste door zijn razendsnelle carrière, de tweede door de continuïteit in zijn prestaties.

Zij hebben meer gemeen dan die snelste rondetijd in hun debuutrace. Beiden zijn zonen van oud-Formule 1-coureurs, Jos Verstappen en Keke Rosberg, wereldkampioen in 1982. Hebben dus beiden race-dna waardoor ze uitblinken in het karten. Dat delen ze met vrijwel alle coureurs.

Sceptisch

Toch terwijl de experts in Verstappen al snel een toekomstige wereldkampioen zien, zijn zij met Rosberg tot diep in zijn loopbaan sceptisch over zijn talent. Uitstekende coureur, maar geen kampioen. Begint in 2006 bij Williams met een zeventiende plek in het klassement om de wereldtitel, wordt daarna negende, dertiende en zevende. Bij Mercedes, waar hij in 2010 naar overstapt, wordt hij in zijn twee eerste seizoenen zevende, vervolgens negende en zesde. Pas in 2014 en 2015 wordt Rosberg tweede achter zijn teamgenoot en rivaal Lewis Hamilton. De Duitser, die in Monaco opgroeit, profiteert volop mee van het succes van Mercedes in het nieuwe V-6 turbotijdperk. Maar tegenover het ongepolijste racetalent Lewis Hamilton komt hij tekort.

Als het om racen gaat, heeft Verstappen meer met Hamilton. Deze verovert in 2008 de wereldtitel, als eerste gekleurde coureur, nog maar een jaar nadat hij zijn debuut in de Formule 1 heeft gemaakt. Dat geeft hem in eigen land een Tiger Woods-achtige status. En op Suzuka zorgen de twee zondag voor de apotheose van de race, terwijl de van poleposition vertrokken Rosberg naar de zege rijdt . Hamilton probeert na een scherpe inhaalrace in de voorlaatste ronde ook Verstappen te passeren, in een ultieme poging om de schade ten opzichte van Rosberg te beperken. Maar de Limburger verdedigt zijn positie robuust waardoor Hamilton op de uitrijstrook terechtkomt. „Lewis drong heel hard aan in die laatste ronde en we hadden samen een momentje in de laatste chicane, maar ik ben heel erg blij met deze tweede plaats”, blikt Max op het podium terug. Voor Mercedes is dat ‘momentje’ reden om een klacht tegen Verstappen in te dienen wegens gevaarlijk rijden, al werd die later weer ingetrokken. De jonge coureur heeft eerder onder vuur gelegen door zijn pittige verdedigingsstijl.

Rosberg, de data-nerd onder de coureurs die zijn races minutieus voorbereidt, is hard op weg naar zijn eerste wereldtitel. Hij brengt in Japan de negende grand prix op zijn naam – de 23ste in zijn loopbaan – en is Hamilton, die zes keer won, in de laatste races de baas. In de stand om de wereldtitel staat hij nu 33 punten voor op zijn teamgenoot, hij hoeft in de resterende vier races – VS, Mexico, Brazilië en Abu Dhabi – slechts tweede te worden om kampioen te worden. Bijna het spiegelbeeld van het vorige seizoen toen Hamilton zijn derde titel veiligstelde door in de laatste drie races tweede te worden achter Rosberg. Alleen ernstige fouten of technische malheur kunnen Rosberg nog van de titel afhouden, zo lijkt het. Maar zelfs bij Mercedes, dat dit weekeinde voor de derde achtereenvolgende keer de wereldtitel bij de constructeurs veroverde, kan er van alles misgaan. In Maleisië blies Lewis Hamilton een week geleden zijn motor op. En wat te denken van zijn verbazingwekkende slechte start zondag, waar Max Verstappen na de zomer het patent op leek te hebben. „Ik bekijk het van race tot race en die tactiek werkt het hele jaar al. Dat betekent dus dat ik me nu concentreer op de volgende race en nog niet aan de titel denk”, zegt Rosberg gereserveerd na zijn overwinning op Suzuka waar alle coureurs schadeloos de finish halen. In de geschiedenis van de koningsklasse is dat op een totaal van 952 races de zevende keer.

Teamgenoten

Opnieuw is het een tweestrijd tussen twee teamgenoten die het Formule 1-seizoen glans geeft. Fans smullen van persoonlijk drama in het technologische gevecht dat Formule 1 vooral is. In de historie waren er de duels tussen James Hunt en Niki Lauda, Alain Prost en Ayrton Senna, Nigel Mansell en Nelson Piquet. Toen sloegen de vonken er vanaf, dit seizoen blijft de rivaliteit tussen de twee Mercedessen binnen de perken, op één uitzondering na: de grand prix van Barcelona toen Hamilton en Rosberg crashten en zichzelf uit de race reden. Max Verstappen profiteert optimaal van het incident en wint de grand prix.

Teamgenoten hebben hetzelfde materiaal en zijn elkaars referentie. In hun onderlinge concurrentie stuwen ze elkaar op, dwingen ze elkaar de grenzen op te zoeken. Met rondetijden, inremmen bij de bocht, kwalificeren. Bij Mercedes is nu Rosberg de eerste coureur, bij Red Bull nog altijd Daniel Ricciardo, hoewel Max Verstappen na zeven races zijn Australische teamgenoot weer eens aftroeft. Ricciardo wordt nu zesde na een vrij onopvallende race, maar staat onbedreigd derde in het klassement om de wereldtitel.

Voor Max Verstappen, die zondag opnieuw tot Driver of the day wordt gekozen, valt er in de vier resterende races nog wat status te winnen. In het algemeen klassement staat hij door zijn tweede plaats nu op de vijfde plaats met viervoudig wereldkampioen Sebastian Vettel naast zich. Verstappen heeft diens Ferrari-collega Kimi Raikkonen op schootsafstand. Een vierde plek behoort nog altijd tot de mogelijkheden. Daarmee zou Verstappen een eindklassering hebben die past bij de tweede plaats van Red Bul op de ranglijst voor constructeurs, voor Ferrari.

Red Bull heeft in de loop van het seizoen het gat met Mercedes behoorlijk gedicht. Rosberg won met 4,9 seconden voorsprong op Verstappen, bij de Oostenrijkse renstal hopen ze het gat in 2017 te dichten.