Op bezoek bij Strasser, die op z’n 25ste dictator werd

Hoe gaat het nu met Valentine Strasser, die van 1992 tot 1996 dictator van Sierra Leone was? Spoiler: niet zo goed.

Portret van Strasser in Sierra Leone. Foto AP / Youtube

Veel mensen kunnen niet zeggen dat ze het hoogtepunt van hun carrière al op hun 25ste beleefden. Dat geldt (mogelijk) wel voor Valentine Strasser, die op die prille leeftijd in 1992 bijna per toeval dictator van Sierra Leone werd, tot hij vier jaar later werd afgezet. Buzzfeed-journalist Monica Mark zocht het oude staatshoofd op om te kijken wat er van hem geworden is.

Dat laatste viel nog niet mee. Na zijn roemloze aftocht in 1996 volgde Strasser een studie in Engeland. Toen zijn beurs niet vernieuwd werd, gaf hij zich over aan alcoholisme, zwierf hij van logeerplek naar logeerplek en was soms niet duidelijk waar de oud-dictator zich bevond. In 2014 had Mark de tijd om hem te zoeken: tijdens het verslaan van de ebola-epidemie werden de grenzen van Sierra Leone gesloten en kon ze het land niet uit.

Dan maar een mooie longread schrijven over Strasser dus. In 1992 zwaaide een andere militair, Joseph Saidu Momoh, de scepter over het kleine Afrikaanse land. Dat ging niet zo goed, schrijft Mark:

“[Momoh] verwaarloosde de economie tot het punt waarop ambtenaren niet langer werden uitbetaald, brandstoftekorten de norm werden en watervoorraden opraakten terwijl burgers pijpleidingen stalen om als schroot te verkopen.”

Strasser maakte gebruik van de onvrede rondom Momoh’s bewind om met enkele andere militairen protestacties te organiseren. Hoewel ze uiteindelijk wel degelijk van plan waren een coup te organiseren, kwam de legereenheid die dag toevallig aan de macht. Toen ze oprukten naar het presidentieel paleis stuitten ze nauwelijks op verzet en vonden ze een doodsbange Momoh die zich op het toilet had opgesloten. Ineens had het groepje jonge soldaten de baas.

Toeval

Dat Strasser er als leider uitkwam, was ook om een vrij arbitraire reden: hij was de enige wiens Engels goed genoeg werd geacht om een verklaring voor de lezen op de radio. De bevolking van Sierra Leone omarmde Strasser, die werd gezien als een verlosser van alle economische ellende.

De desillusie volgde gauw. Strasser en de zijnen bleken weinig kaas gegeten te hebben van staatsbestuur. Toen ze zich vervolgens ook nog eens van hun wreedste kant toonden door onder meer het executeren van een groep vermeende coupplotters op een strand bij Freetown, nam de steun voor Strasser een duikvlucht. In 1996 wachtte hem eenzelfde lot als Momoh. Nadat iemand letterlijk een pistool op zijn hoofd richtte, werd de jonge tiran geboeid en met een helikopter naar het buitenland afgevoerd.

In deze video wordt Strasser na zijn geslaagde coup geïnterviewd door een journalist. Tekst gaat verder onder filmpje.

Dat was in 1996. Mark was benieuwd wat er sindsdien van Strasser geworden was. Na een zoektocht treft ze het voormalige staatshoofd in een aftands café in Freetown.

Benieuwd hoe het met Strasser is afgelopen? Lees de hele longread My Bloody Valentine (7.009 woorden, leestijd circa 28 minuten) op de website van Buzzfeed

N.B. In de longread wordt Strasser “de jongste dictator ter wereld genoemd”. In 1971 werd Jean-Claude Duvalier, beter bekend als “Baby Doc”, al op 19-jarige leeftijd president van Haïti na de dood van zijn vader. Zijn bewind, dat tot 1986 duurde, kende nog meer misstanden, doden en mensenrechtenschendingen dan dat van Strasser.