Keiharde Verstappen weer op het podium

Opnieuw een tweede plek voor de Nederlander, die wereldkampioen Lewis Hamilton in de slotronden stellig terugwees.

Nico Rosberg viert het verstevigen van zijn koppositie in de WK-strijd, Max Verstappen (links) op de tweede trede van het podium. Foto AP / Eugene Hoshiko

De spanning is er uit. De strijd om de titel van beste coureur ter wereld is nog niet beslist, maar van een voorschot op een machtswissel is na de grand prix van Japan toch absoluut sprake. Lewis Hamilton, wereldkampioen van de afgelopen twee seizoenen, beleefde net als vorige week in Maleisië een teleurstellende race. Hij reikte daarmee de handschoen aan teamgenoot Nico Rosberg die middels een foutloze race bij wijze van kaakslag gebruikmaakte van de situatie.

De Duitser won voor de vierde keer in de laatste vijf races en bouwde zijn voorsprong in de WK-stand uit van 23 naar 33 punten: als Hamilton de resterende vier grands prix wint, heeft Rosberg genoeg aan drie tweede plaatsen en zelfs één derde om toch de titel te pakken. Probleem voor Hamilton: hij heeft sinds de zomerstop geen enkele van de vijf verreden grands prix meer weten te winnen en Rosberg viel dertien races geleden voor het laatst uit.

De geest ontsnapte, althans voorlopig, uit de titelstrijd nadat Hamilton zijn tweede startpositie verkwanselde. Bij de start kwam hij langzaam weg en zakte naar de achtste stek terwijl Rosberg zijn pole position benutte om feilloos aan de horizon te verdwijnen. Zoals vaker dit seizoen - door zulke zwakke starts of anders wel technische malheur - zag Hamilton een juist nu zo broodnodige zege onmogelijk worden.

Verstappen sta in de weg

Alleen winst had de druk op Rosberg enigszins kunnen terugbrengen. Sta in de weg voor Hamilton was Max Verstappen. Na zijn verprutste start moest de Brit voor maximale schadebeperking direct achter Rosberg finishen. Maar de Nederlander pakte de tweede plek van de Brit bij de start en hield die vast, ondanks een ontketende Hamilton op zijn achtervleugel in de slotronden. Verstappen bleek keihard en ijskoud in het verdedigen van wat zijn tweede podiumplek op rij zou worden.

De race op Suzuka leek voor de 19-jarige Limburger net iets te lang te duren. In de laatste tien ronden dichtte Hamilton binnen no-time een gat van 13 seconden en leek Verstappen geen partij meer voor de machtige Mercedes. Hamilton zal tevreden zijn over zijn inhaalrace van de achtste naar de derde plek, maar hij had meer nodig dan dat.

Red Bull’s snelste

Belangrijk voor Verstappen is dat hij zich dit weekend niet alleen voor de tweede keer op rij sneller kwalificeerde dan zijn teamgenoot, maar nu ook voor Daniel Ricciardo over de finish kwam op racezondag, waar de punten worden verdeeld.

De Nederlander herpakt daarmee het momentum dat hij voor de zomerstop had. Destijds knoopte Verstappen ook twee podiumplaatsen aaneen en ontspon zich binnen Red Bull voorzichtig een strijd om wie de eerste rijder binnen het team zou worden. Een strijd die door Verstappen deze week op social media met een knipoog al werd aangehaald.

Max’ stijl: koel en keihard

Het gevecht dat Verstappen in de laatste tien ronden leverde met Hamilton, deed denken aan zijn verdedigende werk in mei toen hij in Spanje Kimi Raikkonen afhield van de zege. Ja, zondag op Suzuka had de Mercedes van de regerend kampioen zoals altijd meer vermogen, maar Verstappen gaf telkens een defensief en passend antwoord.

In de voorlaatste ronde prikte Hamilton zijn bolide naast die van Verstappen, maar die antwoordde met een brutale verdedigende beweging waarmee hij de deur dichtgooide. Hamilton moest uitwijken naar de uitloopstrook waarmee hij uitgeschakeld was voor een ultieme aanval in de allerlaatste ronde.

Het was in de chicane voor het rechte stuk op start-finish waar Hamilton zijn Mercedes in de binnenbocht wilde steken. Maar Verstappen deed waar hij inmiddels bekend en berucht om is: snoeihard de doorgang blokkeren door zijn Red Bull in het gat te sturen. Zijn stijl van verdedigen is hem al regelmatig op kritiek van voorname collega’s komen te staan. Verstappen reageert als een van de weinige coureurs pas als de aanval is ingezet in plaats van op voorhand te anticiperen. Zo ook nu, met een zwaarbevochten tweede plaats als resultaat: zijn vierde van het jaar en zijn zesde podiumplek in totaal.

“Lewis en ik hadden een momentje in de chicane, maar natuurlijk ben ik blij met de tweede plek. (..) Ik had een goede start en daarna een super race. De pitstopstrategie en de auto functioneerden: ik ben enorm blij.” - Mav Verstappen na de race.

Verstappen stijgt

Rosberg deerde het allemaal niets: hij reed zoals zo vaak dit jaar onbedreigd van kop tot staart naar een soevereine zege. Met zijn zege en de derde plek van Hamilton hengelde Mercedes bovendien voor de derde keer op rij het wereldkampioenschap voor teams binnen.

Door zijn tweede plaats stijgt Verstappen in het algemeen klassement van de zesde naar de vijfde plek. Hij staat gelijk in aantal punten met Sebastian Vettel (Ferrari), maar heeft in tegenstelling tot de viervoudig wereldkampioen al een zege op zak dit jaar. Over veertien dagen strijkt het F1-circus neer in Austin, Texas.

Uitslag grand prix van Japan:

1. Nico Rosberg (Mercedes) 53 ronden
2. MAX VERSTAPPEN (Red Bull Racing) +4,9 sec
3. Lewis Hamilton (Mercedes) +5,8
4. Sebastian Vettel (Ferrari) +20,3
5. Kimi Raikkonen (Ferrari) +28,4
6. Daniel Ricciardo (Red Bull Racing) +34,0
7. Sergio Perez (Force India) +57,5
8. Nico Hülkenberg (Force India) +59,2
9. Felipe Massa (Williams) +1.37,8
10. Valtteri Bottas (Williams) +1.38,3

Stand in het WK na 17 van de 21 races:

1. Nico Rosberg 313 pnt (+25)
2. Lewis Hamilton 280 (+15)
3. Daniel Ricciardo 212 (+8)

5. MAX VERSTAPPEN 165 (+18)

Hoe de race op Suzuka zich ontvouwde: de bepalende momenten

WK-leider Nico Rosberg start vanaf pole position, gevolgd door Mercedes-teamgenoot en rivaal Lewis Hamilton. Max Verstappen start als vierde en heeft Kimi Raikkonen (Ferrari) voor zich.

gp-banner_jap

  • 1/53 - De start verloopt prima voor Verstappen. Hij pakt de 2de plaats omdat Hamilton, zoals wel vaker, een beroerde start beleeft: 8ste. Juist níet wat de wereldkampioen kon gebruiken, want rivaal Rosberg kwam prima weg van pole en leidt de race. Dan Max, Sergio Perez (Force India) Sebastian Vettel (Ferrari) en Daniel Ricciardo (Red Bull).
  • 5/53 - Verstappen heeft Vettel achter zich aan. De Duitser had Perez al snel te pakken en heeft zo’n 3 seconden achterstand op Max, die de rondetijden van Vettel voorlopig pareert.
  • 8/53 - Hamilton en Raikkonen klimmen een plekje. P6 en P7 voor dit duo na het terugwijzen van Nico Hülkenberg (Force India). Verstappen ziet het gat met Vettel onder de 2 seconden duiken, hij meldt op de boordradio dat zijn banden grip verliezen.
    Twitter avatar Jamesallenonf1 James Allen Good scrap for this race VERST and VET shaping up. ONly 2 secs bewteen them, evenly matched on pace. ROS has 0.5s/lap advantage #F1

    Rosberg zal het allemaal een worst zijn: hij leidt eenvoudig en heeft al 17 seconden op zijn naaste belager in het WK, Hamilton.

  • 11/53 - Eerste pitstop voor Max. Alles verloopt soepel: in 2,1 seconden vier nieuwe banden eronder. Verstappen kiest de ‘harde’ band en zal waarschijnlijk over zo’n twintig ronden opnieuw binnenkomen voor zijn laatste stop. Ook Ricciardo duikt de pit in. Max nu even gezakt naar P6 achter Hamilton.
  • 13/53 - Rosberg, Vettel en Raikkonen naar binnen. Verstappen heeft met de timing van zíjn stop tijd gewonnen op Vettel: het gat was minder dan 2 seconden en is nu 4,4. Hamilton rijdt één rondje langer door dan Raikkonen en pakt daarin zoveel tijd dat hij na zijn stop vóór Raikkonen en Perez terugkomt op de baan. De Fin had een spectaculaire inhaalactie op de Mexicaan:
  • 20/53 - Hamilton opgeklommen naar de 4e plaats. Hij heeft ook Ricciardo te pakken maar de opmars stagneert aangezien Vettel op P3 zo’n 12 seconden voorsprong heeft. Max nog steeds op de 2e plaats en houdt Vettel op 3 tellen. Rosberg leidt met ruim 4 seconden op Verstappen, die zowel onder- als overstuur meldt op de boordradio. Voorlopig lijkt het enige gevecht te zitten in Max versus Vettel.
  • 29/53 Verstappen opnieuw binnen voor nieuwe banden. Iets minder dan twintig rondjes dus en ook teammaat Ricciardo meldt dat zijn Red Bull het niet langer meer houdt. Max monteert opnieuw de harde band onder zijn bolide en de vraag wordt wat Vettel nu gaat doen.
  • 34/53 - Hamilton in de pit en komt terug vlak voor Raikkonen. Vettel volgt een ronde later en heeft door dat langer ‘buiten blijven’ nu nog maar achttien ronden te gaan en kiest voor de zachtere band, meer grip dan de harde van Verstappen, die nu 10 seconden heeft op de Duitser. Stand nadat iedereen z’n tweede stop heeft gemaakt: Rosberg, Verstappen (+5,4), Hamilton (+13,6), Vettel (+14,1), Raikkonen (+19,6), Ricciardo (36,5).
  • 42/53 - Zorgelijke ontwikkeling voor Verstappen. Hamilton is ontketend en rijdt het gat naar Max binnen vijf rondjes dicht tot 2,5 seconden. Gaat de Brit de tol betalen omdat hij nu zoveel van zijn rubber eist? Of gaat Verstappen echt die 2de plek verliezen? Nog tien rondjes…
  • 48/53 - Max verdedigt zoals we dat van hem kennen. Net als bij zijn winst in Spanje gaat hij proberen Hamilton, met de snellere wagen, van zich af te houden. Gaat het lukken?
  • FINISH! Rosberg wint, Verstappen tweede na een harde defensieve manoeuvre op Hamilton in de voorlaatste ronde. Mercedes haalt dankzij de winst van Rosberg en de derde plek van Hamilton de wereldtitel voor constructeurs binnen.

Uitslag grand prix van Japan:

1. Nico Rosberg (Mercedes) 53 ronden
2. MAX VERSTAPPEN (Red Bull Racing) +4,9 sec
3. Lewis Hamilton (Mercedes) +5,8
4. Sebastian Vettel (Ferrari) +20,3
5. Kimi Raikkonen (Ferrari) +28,4
6. Daniel Ricciardo (Red Bull Racing) +34,0
7. Sergio Perez (Force India) +57,5
8. Nico Hülkenberg (Force India) +59,2
9. Felipe Massa (Williams) +1.37,8
10. Valtteri Bottas (Williams) +1.38,3

Stand in het WK na 17 van de 21 races:

1. Nico Rosberg 313 pnt (+25)
2. Lewis Hamilton 280 (+15)
3. Daniel Ricciardo 212 (+8)

5. MAX VERSTAPPEN 165 (+18)