De vraag is wie UKIP nog serieus neemt

Europarlement

Beoogd UKIP-partijvoorzitter Steven Woolfe werd knock-out geslagen door een partijgenoot.

Foto AFP

De leiderschapsstrijd binnen de anti-Europese partij UKIP kreeg donderdag een gewelddadig tintje. Europarlementariër en kandidaat-partijleider Steven Woolfe verloor kort na een vechtpartij met een partijgenoot het bewustzijn, vlak buiten de plenaire zaal van het Europees Parlement in Straatsburg.

Aanvankelijk leek Woolfe er slecht aan toe. „Zijn toestand is ernstig”, verklaarde de huidige interim-UKIP-leider, Nigel Farage, die na het recente, mede door hem gewonnen Brexit-referendum, onverwacht aankondigde terug te zullen treden en zijn partij zo in een diepe crisis stortte. In de loop van donderdagmiddag liet Woolfe, vanuit het ziekenhuis in Straatsburg, zelf weten dat hij zich „helderder” en „blijer” dan ooit voelt.

Verschillende getuigen meldden dat Woolfe ’s ochtends tijdens een UKIP-vergadering op de vuist ging met partijgenoot Mike Hookem, een oud-militair die over Defensie gaat binnen de partij. Aanleiding was de bekentenis van Woolfe dat hij had overwogen om over te stappen naar de Tories, uit waardering voor de ‘harde Brexit’ die de Britse premier Theresa May lijkt na te streven.

Gevecht

Hookem, die zelf ontkent geslagen te hebben, zou woest hebben gereageerd en hem een „overloper” hebben genoemd. Daarop deed Woolfe zijn jasje uit en daagde zijn collega uit tot een gevecht. „Ze gingen naar buiten en Steven Woolfe kreeg er het hardst van langs”, aldus een getuige in dagblad The Guardian. Hij zou zijn omgevallen en zijn hoofd hebben gestoten.

Na afloop gaf Woolfe nog wel acte de présence voor de dagelijkse stemronde, maar hij was snel weer weg. Even later viel Woolfe vlak buiten de plenaire zaal om. Farage verklaarde kort daarop: „Ik betreur ten zeerste dat Steven Woolfe is ingestort en naar het ziekenhuis is gebracht.” Later op de avond kondigde hij een onderzoek aan naar het voorval. „Wij als partij vatten ieder incident serieus op. Zoiets hebben wij nog nooit meegemaakt.”

In het Verenigd Koninkrijk werd de vechtpartij gezien als een nieuw voorbeeld van de verruwing van het politieke klimaat. De afgelopen dagen waren het juist UKIP’ers die publiekelijk riepen dat de sfeer in het land te hard is geworden. Aanleiding was het aftreden van Diane James als partijleider. Zij hield het uiteindelijk achttien dagen vol aan de top. Een van de redenen waarom zij aftrad was dat ze was bespuugd op een treinstation.

In The Guardian schreef Arron Banks, de rijke financier van UKIP, dat „dit soort gedrag onaanvaardbaar is, zeker na de tragedie met Jo Cox”. Lagerhuislid Jo Cox (Labour) werd in juni gedood op straat.

Ruzie en rare voorvallen

De aanvaring in Straatsburg laat in ieder geval zien dat UKIP niet in staat is het goede voorbeeld te geven. Het is ook niet de eerste keer dat de omgangsvormen binnen UKIP tot ophef leiden. Zo kenmerkte de leiderschapsverkiezing zich door ruzies en rare voorvallen. Vooraf werd Steven Woolfe als favoriet gezien, maar hij mocht uiteindelijk niet meedoen omdat hij de papieren om zich kandidaat te stellen zeventien minuten te laat indiende.

Naakt de zee in

Toen Farage het leiderschap van de partij vorige maand op het partijcongres in Bournemouth aan Diane James had overgedragen, ging hij ’s avonds, na wat biertjes, nog even naakt de zee in. Ophef hierover probeerde hij te sussen door te melden dat hij zijn onderbroek aan had gehouden. Dat Farage alcohol niet schuwt bleek ook uit een lunchinterview met The Financial Times in april. De politicus en de verslaggever dronken zes pints, een fles wijn en twee glazen port.

De vraag rijst of UKIP nog serieus genomen wordt. Het bliksemsnelle aftreden van James deed al vermoeden dat de partij stuurloos is. In haar overwinningstoespraak beloofde zij nog UKIP te „professionaliseren”. Bij haar aftreden deze week zei ze dat ze niet genoeg steun had bij de Europarlementariërs. Woolfe en Hookem lieten zien dat die constatering klopt.