Nature zit fout: de uiterste mensenleeftijd is nog niet bereikt

Foto ANP / Roos Koole

Het zoemde donderdag door de internationale media: de mens heeft zijn maximale leeftijd al bereikt. Vergeet eeuwig leven, de mens wordt niet ouder dan 115 jaar, bleek uit een artikel dat woensdagavond in Nature was verschenen. Maar verschillende experts die deze krant geraadpleegd heeft, twijfelen sterk aan het wetenschappelijk gehalte van de studie, uitgevoerd door biologen uit New York.

„Ik snap er geen zak van”, reageert de Nederlandse hoogleraar Rudi Westendorp, tegenwoordig verbonden aan het Center for Healthy Ageing in Kopenhagen: „Nature had dit niet moeten publiceren.” Hoogleraar statistiek Peter van der Heijden van de Universiteit Utrecht zegt „veel vraagtekens” te hebben bij de studie. De redactie van Nature wilde niet inhoudelijk reageren.

De studie is een analyse van de alleroudste ouderen ter wereld. Deze recordhouders worden sinds circa 1995 niet meer ouder, en zelfs weer een beetje jonger, concluderen de Amerikaanse biologen. De extreme ouderdom van de Française Jeanne Calment, die in 1997 stierf op 122-jarige leeftijd, is zo ongeveer het maximale wat een mens bereiken kan.

Sindsdien is er sprake van een overduidelijke kentering, aldus Jan Vijg, een in de VS werkzame Nederlandse bioloog die hoofdauteur is van de studie. „Je hebt eigenlijk geen statistiek nodig als je het met je eigen ogen kunt zien.” Dat is juist, kortweg, het voornaamste bezwaar van de critici: de statistische analyse is uitgevoerd op basis van de aanname dat er een kentering in de maximale leeftijd van de mens bestaat.

Dat niet alles wat een wetenschappelijk toptijdschrift als Nature publiceert, top is, is overigens een publiek geheim onder wetenschappers. Zulke artikelen oogsten doorgaans kritische ingezonden brieven, maar blijven toch in de boeken staan. Westendorp zegt een reactie op het Nature-artikel voor te bereiden.

Lees ook de NRC checkt over dit artikel