Overschildert Bush zijn erfenis?

Ex-president

Binnenkort verschijnt er een boek met 66 portretten door George W. Bush. De kunstwereld reageert fel op het werk.

De vorige president van Amerika heeft een stevige kwaststreek. Hij lijkt ook weinig meer te prutsen als de voorstelling eenmaal staat. Dat kan zijn enorme productiviteit verklaren. Want George W. Bush, de 43ste president van de Verenigde Staten, is op weg om meer schilderijen op zijn naam te zetten dan nummer 34, Dwight D. Eisenhower. Die schilderde er zo’n 250, veelal landschappen en boerderijgezichten.

Bush is daar bijna. Onlangs exposeerde hij 24 portretten van wereldleiders. Binnenkort verschijnt een boek met 66 portretten van soldaten en veteranen die hij, als president en ‘commander-in-chief’, de oorlog in stuurde. Tegelijk kent de wereld enkele van zijn zelfportretten, onthuld door een hacker, plus vijftig schilderijen van honden.

De reacties uit de kunstwereld op die eerste gehackte foto’s waren mild. Een gezaghebbende kunstcriticus als Jerry Saltz prees de zelfportretten. In eentje zit Bush in bad, met openstaande kraan. In de ander staat hij onder de douche naar zichzelf te kijken in een spiegel. Saltz vermoedde dat Bush met het stromende water en de spiegel iets wilde zeggen over zijn belaste geweten: schoonwassen, in de spiegel kunnen kijken... Enzovoorts.

Het enthousiasme verdween toen Bush de wereldleidersportretten exposeerde. Nu, met de aankondiging van de soldatenportretten, reageert de kunstwereld helemaal fel. De man wil „zijn erfenis overschilderen”, heet het. Saltz vraagt zich af waarom Bush zichzelf niet schildert op dat vliegdekschip met de banier mission accomplished? Bush, luidt de kritiek, wil het eigen geweten sussen door weg te kijken. En iemand die wegkijkt... die is als kunstenaar niet serieus te nemen.

De vraag is of hij dat zelf doet. Bush noemt schilderen een hobby. Ook in dat opzicht treedt hij in de voetsporen van nummer 34. Een columnist van de Washington Post, Richard Cohen, beschreef eens hoe hij in 1967 op een expositie van Eisenhowers werk door de ex-president werd rondgeleid. Toen ze voor een schilderij van een boerderij stonden, met een schuur en een paar koeien, vroeg hij: „En, mijnheer de president, wat is de symboliek hiervan?” Eisenhower draaide zich naar hem toe en zei: „Laten we één ding even heel duidelijk maken, Cohen. Ze hadden deze shit natuurlijk allang verbrand als ik geen president was geweest.” Einde antwoord. Je zou denken dat zo’n zin er bij Bush ook wel in zit.