Op zoek naar Park Grubbs, bedenker van de ‘prank calls’

Nog voordat radiomakers en tv-programma’s voor de grap mensen gingen bellen, pleegde een groepje vrienden uit Oklahoma al neptelefoontjes.

Beeld uit de documentaire / Vimeo

Bartlesville is een kleine stad in het noorden van Oklahoma. Er wonen ongeveer 36.000 mensen en het is de thuisbasis van een groot Amerikaans olieconcern. Maar afgezien daarvan gebeurt er niets. Logisch dus dat tieners er uit pure verveling zelf maar op zoek gaan naar een manier om zich te vermaken.

Toch is Bartlesville geen compleet vergeten stadje in de Sooner State. Want juist de verveling dreef een groepje jongeren in de jaren ’80 tot het plegen van ‘prank calls’, neptelefoontjes waarin mensen voor de gek worden gehouden. Ze deden dat onder de naam Park Grubbs, een laag opgeleide en weinig sociale lomperik van het platteland.

Tegenwoordig zijn neptelefoontjes geen bijzonderheid meer. Je hoort ze op de radio, in televisieprogramma’s of op internet. Maar pakweg dertig jaar geleden waren ze een behoorlijke noviteit. De cassettebandjes die de tieners uit Oklahoma van hun gesprekken opnamen werden dan ook honderden keren gekopieerd en gingen het hele land door.

Grubbs zelf blijft een mysterie

Twee Amerikaanse regisseurs, Bradley Beesley en Ben Steinbauer, besloten de (inmiddels opgegroeide) jongeren achter de tapes op te zoeken. Het resultaat is een vermakelijke documentaire, waarin de filmmakers ook op bezoek gaan bij de slachtoffers van weleer, om hen de gesprekken te laten terughoren.

De enige die niet in de documentaire voorkomt, is ‘Park Grubbs’ zelf: de man die onder de schuilnaam de telefoontjes pleegde en veel van de absurde verzoeken destijds ad hoc bedacht. En zelfs de jongens met wie hij vroeger omging, kunnen eigenlijk niet goed vertellen wie hij is. Of zoals een van hen het verwoordt:

“Zelfs voor mij is hij een mysterie, en ik zie hem als mijn beste vriend.”