Verstappen terug op het podium, desillusie voor Hamilton

Komt hij nu eens goed van zijn startplek? Dat was dé vraag. Verstappen antwoordde met een puike podiumplek: tweede in Maleisië.

Max Verstappen (links) naast winnaar Daniel Ricciardo en Nico rosberg, die nu flink steviger aan kop gaat in de wereldtitelstrijd. Foto AP /Vincent Thian

Een kwartier. Zo lang reed Max Verstappen in Maleisië halverwege de race aan de leiding. Eindelijk weer eens knokken voor de winst na drie teleurstellend verlopen races, hij wist dat het er in zat: “Ik kan de eerste plek pakken van Hamilton”, verzekerde hij zijn team over de boordradio. En inderdaad, de nu 19-jarige Nederlander kreeg gelijk. Al was het maar voor even.

Dat het uiteindelijk een tweede plaats werd, is allerminst een schande. Meer zat er niet in, zo bleek uiteindelijk. Voor Verstappen zat winst ‘m zondag op het bloedhete circuit van Sepang, nabij Kuala Lumpur, niet slechts in een eerste plaats. Vooral het eindelijk weer laten zien wat hij waard is; daar was hij aan toe. Na verprutste starts in België, Italië en Singapore was het al lang geleden dat Verstappen zijn brille tentoon had kunnen spreiden. In de loodzware grand prix van Maleisië meldde hij zich eindelijk weer vooraan, waar hij zo graag wil thuishoren.

En dat deed hij: Verstappen reed foutloos tussen de grote jongens als Lewis Hamilton, Kimi Raikkonen en - belangrijk - teamgenoot Daniel Ricciardo. Brutaal meldde hij zijn team al vroeg in de race dat hij, hoewel op dat moment derde in de race, met leider Hamilton kon wedijveren. En hij kreeg gelijk.

Strategie

Dankzij een gewiekste pitstop-strategie van Red Bull kwam Verstappen op een gunstig moment binnen voor zijn eerste bandenwissel. Terwijl de race kort geneutraliseerd werd door een crash in het achterveld, werd de Nederlander binnengeroepen en verloor weinig tijd en posities met zijn pitstop. Dit pakte ten opzichte van de concurrentie zo gunstig uit dat hij halverwege de race inderdaad voorbij kon aan de leidende Hamilton, die een heel andere strategie volgde.

De Brit reed zijn eigen race; die tegen teamgenoot en grote rivaal voor de wereldtitel, Nico Rosberg. De Duitser, als leider in het WK begonnen aan de race in Maleisië, werd bij de start lomp geraakt door de Ferrari van Sebastian Vettel. De winnaar van de laatste drie grands prix was direct kansloos voor een kwartet aan zeges en bracht de middag door met het beperken van de schade in de strijd om de titel.

Onfortuinlijke Hamilton

Dat lukte heel behoorlijk: Rosberg profiteerde net als Verstappen van de neutralisatie in de race en reed van de 16de naar uiteindelijke de vierde plaats. Dat leek het maximaal haalbare, tot de Mercedes-krachtbron van zijn teamgenoot aan de leiding veertien rondjes voor het einde plots de geest gaf. “Oh no, no!”, klonk Hamiltons teleurstelling over de boordradio terwijl de vlammen achter uit zijn Mercedes sloegen. Een drama voor de drievoudig wereldkampioen die dit seizoen al veel mechanische pech kende; ideaal voor Rosberg die in plaats van de leiding in het WK te verliezen opeens flink uitloopt in de strijd om de titel.

Waar Rosberg in 2016 nog niet te maken kreeg met motoren die stuk gaan, was het voor Hamilton de zoveelste. De Brit maakte voor de zomer een achterstand van 43 punten goed op zijn Duitse rivaal, maar de consequenties van zijn mechanische ellende brengen Hamilton nu weer op 23 punten van Rosberg. De man die de laatste twee wereldtitels won slaagde er tegenover de Britse media niet in zijn enorme teleurstelling te verbergen:

Door het uitvallen van Hamilton ging de strijd om de zege ineens tussen beide Red Bulls. Ricciardo aan de leiding met Verstappen op 2 seconden. Veertien rondjes had Verstappen om zijn Australische teamgenoot van zijn eerste zege van het seizoen te houden en zelf zijn tweede winst te pakken.

Ricciardo versus Verstappen

Tot een duel kwam het uiteindelijk niet. Voor het uitvallen van Hamilton kon Verstappen het gevecht openen, maar na de neutralisatie en pitstops kwam hij niet meer zo dichtbij.

Verstappen halveerde in het restant van de race het gat met Ricciardo weliswaar, maar een aanval plaatsen om opnieuw de leiding te pakken kon de jonge Nederlander niet. Daarvoor bleef het gat met Ricciardo net iets te groot, al dan niet vanaf de pitmuur georkestreerd door de teamleiding die prat gaat op de goede sfeer tussen beide coureurs. Verstappen na de race:

“De start zelf was nu goed, maar ik moest de crash tussen Vettel en Rosberg ontwijken en dus verloor ik een paar posities. Jammer, maar daarna had ik een heel goede snelheid en heb ik de hele race goed gereden. De neutralisaties kwamen niet helemaal op een gunstig moment voor mij, maar we mogen tevreden zijn: voor het team is dit een topresultaat. Op naar Japan!”

Een zege voor Ricciardo, na de verrassende winst van Verstappen in Spanje, houdt de Red Bull-zaak voorlopig netjes in balans. Voor de viervoudig wereldkampioen der constructeurs was het pas de eerste één-twee finish sinds de eindfase van het seizoen 2013, destijds in Brazilië.

Uitslag grand prix van Maleisië:

1. Daniel Ricciardo (Red Bull Racing) 56 ronden
2. MAX VERSTAPPEN (Red Bull Racing) +2,5 sec
3. Nico Rosberg (Mercedes) +25,5
4. Kimi Raikkonen (Ferrari) + 28,8
5. Valtteri Bottas (Williams) +1.01,6
6. Sergio Perez (Force India) +1.03,8
7. Fernando Alonso (McLaren) +1.05,2
8. Nico Hülkenberg (Force India) +1.14,1
9. Jenson Button (McLaren) +1.21,8
10. Jolyon Palmer (Renault) + 1.35,5

Stand in het WK na 16 van de 21 races:

1. Nico Rosberg 288 (+15)
2. Lewis Hamilton 265 pnt (+0)
3. Daniel Ricciardo 204 (+25)

6. MAX VERSTAPPEN 147 (+18)

Hoogtepunten: hoe de race in Maleisië zich ontvouwde

De grand prix van Maleisië op Sepang International circuit begint met regerend wereldkampioen Lewis Hamilton op pole position. Naast hem Mercedes-teamgenoot en rivaal Nico Rosberg, gevolgd door Max Verstappen in de Red Bull.

Web

  • De start verloopt wéér niet zonder drama. Nico Rosberg, leider in het WK, wordt eraf gereden door Sebastian Vettel! De Ferrari ligt uit de race, race tijdelijk geneutraliseerd.

    “Vettel is gek, hij reed als een idioot in op Rosberg”, meldt Verstappen over de boordradio. Hij verloor mede dankzij de actie van de Duitser (extra video) twee plekken en ligt 5de.

  • 4/56 - De race is weer onderweg en Max pakt direct zijn positie terug: 3de. Hij pakt Kimi Raikkonen (Ferrari) en Sergio Perez (Force India) direct na de hervatting van de race. Rosberg bleef na zijn spin door de actie van Vettel wonderbaarlijk ongedeerd en hervat de race op de 15de plaats. Hamilton leidt voor Ricciardo en verstappen. Dan Raikkonen, Perez en Jenson Button (McLaren) in zijn 300ste grand prix.
  • 10/56 - Verstappen in de pits en meldt over de boordradio dat hij Hamilton denkt te kunnen pakken. De regerend wereldkampioen heeft 2,6 seconden op Ricciardo, die 2 tellen voor ligt op Max. Merkwaardige opmerking van de Nederlander, terwijl de race weer even geneutraliseerd wordt door de virtual safety car na een crash van Romain Grosjean. Verstappen en veel anderen hierdoor enkele rondjes eerder voor een eerste bandenwissel naar binnen dan gepland.
  • 12/56 - Briljante move van Red Bull zo lijkt het. Door Verstappen onder de neutralisatie naar binnen te halen verliest hij relatief weinig tijd en verliest hij slechts één plek. Hij heeft nu 17 seconden achterstand op leider Hamilton, die zeker 22 tellen nodig heeft om een stop te maken én de leiding te behouden. Ook Ricciardo en Raikkonen voor Max moeten nog hun eerste pitstop maken. Interessante strategische ontwikkeling.
  • 22/56 - Max leidt de race! Hij en Rosberg zijn lekker op weg. Beiden hebben dankzij hun stop tijdens de virtual safety car flink gewonnen. Rosberg ligt al weer 6de en Max rijdt de snelste tijden van het hele veld. Hamilton, Ricciardo en Raikkonen duiken de pit in voor hun eerste bandenwissel: beiden naar de harde compound terwijl Verstappen op de softe band rijdt.
  • 25/56 - Mogelijk scenario: Mercedes gaat proberen Hamilton op zijn huidige set banden de race te laten uitrijden, terwijl Verstappen zeker nog een keer zal moeten stoppen. Pirelli zegt: de harde band - die Hamilton nu gebruikt - blijft 28 rondjes goed. Als Hamilton zijn rubber een beetje goed managed, kan het tot de finish. Maar:
    Twitter avatar thebuxtonblog Will Buxton RBR must be 2 stopping VES… will we have a Singapore repeat on our hands as a fresh tyred Red Bull chases down a Mercedes in final laps?

    De opmars van Rosberg nu gestuit: hij zit op P5 achter Raikkonen. Max heeft 7 seconden op Hamilton, die 10 seconden op Ricciardo heeft. Max meldt dat zijn banden er langzaam aan gaan.

  • 28/56 - Max naar binnen voor zijn tweede pitstop. Red Bull zet hem op de harde band en hiermee gaat Max waarschijnlijk de race uitrijden. Verstappen zakt naar P3, ruim 2 seconden voor Raikkonen, die waarschijnlijk nog zijn tweede stop zal maken.
  • 35/56 - Een tweede plek zit er zeker in. Verstappen rijdt het gat naar teammaat Ricciardo dicht en zit nog op een dikke 2 seconden van de Australiër. Hamilton aan de leiding met inmiddels 17 tellen op Ricciardo. Verstappen heeft van Raikkonen, die nu ook z’n tweede stop heeft gemaakt, niets te duchten: de Fin rijdt op bijna een halve minuut.
  • 41/56 - Drama voor Hamilton! De Mercedes geeft de geest. De Duitse krachtbron wordt opgeblazen en Rosberg gaat hier niet de leiding in het WK verliezen, maar juist uitbouwen.

    Kan Verstappen Ricciardo pakken en dus naar de zege?

  • 42/56 - Beide Red Bulls in de pits tijdens de virtual safety car door de blow-up van Hamilton. Beide heren gaan in een sprintrace van de laatste veertien ronden knokken voor de zege op verse banden.
  • 45/56 - Race hervat. Ricciardo leidt met 2 seconden op Verstappen. Dan Rosberg, die 10 seconden tijdstraf krijgt voor het raken van Raikkonen. De Fin heeft nu 9 seconden achterstand op de Duitser en kan dus nog op het podium komen. Maar wij kijken naar Ricciardo en Verstappen.
  • 47/56 - Nog tien rondjes. Verstappen heeft het gat teruggebracht tot onder de 2 seconden. Maar de rondetijden zijn vrijwel identiek. Spanning in Maleisië.
  • 50/56 - Max nu op een seconde. Speelt Ricciardo met hem, of kan hij echt niet sneller?
  • 51/56 - Nog vijf rondjes! Het gat blijft schommelen rond de 1 en 1,5 seconden.
  • 55/56 - Laatste ronde en het gaat niet meer gebeuren. Verstappen gaat 2de worden, niets mis mee natuurlijk. Maar wat was hij er weer eens lekker dicht bij. En rosberg, hij gaat 2de worden, ondanks die tijdstraf en de spin in de eerste ronde. Hij is de grote winnaar vandaag door een flinke uitbreiding van zijn voorsprong op Hamilton in de titelstrijd.
  • FINISH! Daniel Riciardo wint de grand prix van Maleisië. Max Verstappen tweede, Nico Rosberg derde.