Red Bull profiteert in Sepang van pech Mercedes

Formule 1 Max Verstappen eindigde als tweede tijdens de Grand Prix in Maleisië. Teamgenoot Daniel Ricciardo werd eerste. Mede dankzij de pech bij Mercedes.

Daniel Ricciardo en Max Verstappen na de Grand Prix in Maleisië. Foto Joshua Paul/AP

Hij dacht begin dit jaar dat hij aan zijn plafond zat. Hij reed al beter dan zijn toenmalige Russische teamgenoot Daniil Kvyat. Maar toen was er die plotselinge transfer van Max Verstappen en kreeg hij opeens een collega die hem weer naar nieuwe grenzen pushte. „Het is cool om te weten dat ik meer in me heb dan ik dacht”, vertelde Daniel Ricciardo enkele dagen geleden op de website van Formule 1.

„Verstappen heeft zijn niveau verbeterd en ik ook. Al in de eerste training zag ik hem tot het uiterste gaan. Ik dacht dat ik het wel aardig deed, maar toen Max kwam wist ik beter. Ik heb echt een stap extra moeten zetten.”

Verstappen pusht Ricciardo naar voren, ook zondag op het circuit van Sepang waar de 27-jarige Australiër na iets meer dan veertig grands prix weer eens al eerste op het podium staat na als vierde gestart te zijn. Met collega Verstappen, die zich als derde had gekwalificeerd, op de tweede plek. In het broeierige Maleisië behaalt de Oostenrijkse renstal een dubbele overwinning, een prestatie die de afgelopen jaren alleen voor Mercedes was weggelegd. Ricciardo één, Verstappen twee – een prestatie van formaat en een bevestiging van de voorlopige hiërarchie binnen het team.

Ricciardo vestigt zijn naam in 2014, zijn debuutjaar bij Red Bull. Hij troeft pardoes zijn gelouterde teamgenoot Sebastian Vettel af, die de vier jaar daarvoor wereldkampioen is geworden. Ricciardo wint drie grands prix, staat bij vijf andere op het podium en wordt derde in het klassement om de wereldtitel. Vettel eindigt als vijfde en vertrekt een jaar later naar Ferrari.

Volgend jaar hoopt Red Bull het gat met Mercedes te dichten en weer volop mee te doen in de strijd om de wereldtitel. Het verschil in vermogen met het Duitse team zal dan genivelleerd zijn tot zo’n vijftien PK, schat het team, maar door de nieuwe regels voor motoren aerodynamica zal Red Bull sterk voor de dag komen, denkt teamnestor dr. Helmut Marko. De overwinning van Ricciardo is de tweede voor Red Bull van dit seizoen, in maart won Max Verstappen bij zijn debuut in Barcelona.

„Ik heb de hele race voor de overwinning gevochten”, zegt Verstappen bij de podiumceremonie. De inmiddels negentienjarige coureur wordt tot ‘Driver of the Day’ verkozen. „Voor het team is het een topresultaat.” De Limburger heeft nu geen last gehad van startproblemen zoals bij de drie vorige grands prix.

Red Bull had ook wel mazzel

De uitslag van de Grand Prix van Maleisië geeft een vertekend beeld van de krachtsverhoudingen. Red Bull wint vooral ook door de pech bij Mercedes. Nico Rosberg, leider in het klassement om de wereldtitel, wordt al in de eerste ronde aangetikt door Sebastian Vettel. Rosberg spint en raakt flink achterop. Voor Vettel, die een seizoen vol tegenslagen heeft, is de race afgelopen. Lewis Hamilton blaast op kop zijn motor op, waardoor de Red Bulls zeker zijn van de ‘dubbel’. Het is de tweede keer dit seizoen dat Red Bull de hegemonie van Mercedes weet te doorbreken. De overwinning van Verstappen in Spanje werd ingeleid door de zelfeliminatie van Mercedes: de kemphanen Hamilton en Rosberg reden elkaar in het begin van die race van de baan.

Bij Red Bull blijft het deze zondag een clean race tussen de twee teamgenoten. Verstappen die na een strategisch zeer uitgekiende bandenwissel zelfs even op kop komt, maakt het in de laatste ronden Ricciardo niet al te lastig. De twee Red Bull-coureurs, die vlak bij elkaar in Monaco wonen, gaan collegiaal met elkaar om. Teambaas Christian Horner zal ongetwijfeld nog eens hebben gedacht aan het echec van de Grand Prix van Turkije in 2010 toen Red Bull-rijders Sebastian Vettel en Mark Webber hun onderlinge rivaliteit uit de hand lieten lopen en tegen elkaar aanknalden. Lewis Hamilton, die toen voor McLaren reed, kreeg de overwinning in zijn schoot geworpen.

Bij Vettel is het chagrijn over het zeer matige seizoen voorlopig nog niet voorbij. Ook zijn fitty met Verstappen gaat nog wel even door. De Duitser, die vorig jaar nog in Maleisië won, weet de touche met Rosberg aan Verstappen:

„Ik reed naast hem in de bocht en hij sneed me af. Rosberg treft geen enkele blaam, maar met Verstappen in de race weet je inmiddels dat hij altijd bewegingen maakt.”

Verstappen had door de boordradio al zijn mening gegeven: „Sebastian is gek geworden! Hij rijdt als een idioot op Rosberg in”.

Rosberg vecht zich knap naar voren en eindigde als derde. In het klassement om de wereldtitel staat hij nu 23 punten voor op Hamilton. Verstappen blijft zesde, maar is Vettel tot zes punten genaderd.