Leeuwenjager in Kenia werkt nu als leeuwenbeschermer

Foto AFP

Een Keniase Masai-krijger scant met een radio-antenne de omgeving in het reservaat Selenkay Conservancy. Hij is op zoek naar een radiosignaal dat wordt uitgezonden door de zender om de hals van een leeuwin. De man is een zogeheten Lion Guard, een leeuwenwacht die de met uitsterven bedreigde leeuwen beschermt. Maar hij behoort ook tot de ‘Moran’, de jonge strijders van de Masai die voorheen hun moed bewezen door met speren een leeuw te doden – bekend als de ‘olamayio’.

Omdat in dit deel van Kenia de leeuwen dreigden uit te sterven, zetten drie Amerikaanse wetenschappers in 2007 het Lion Guard-programma op. Inmiddels zijn er zo’n 70 leeuwenwachters.

„Lion Guards is beslist heel succesvol”, zegt leeuwenexpert Hans de Iongh, universitair hoofddocent aan de Universiteit Leiden. De Iongh volgt al jaren met collega’s de leeuwen in het nabijgelegen wildpark Amboseli. „Werden hier voorheen zes tot twaalf leeuwen per jaar gedood, nu is dat er één of soms geen.” Dat is volgens hem niet alleen te danken aan Lion Guards, maar ook aan andere beschermingsprogramma’s.

Het succes van Lion Guards is wel kwetsbaar, zegt De Iongh. „De cultuur van de ‘olamayio’ zit er nog diep in bij de Masai, die als veehouders niet dol zijn op leeuwen. Zodra een leeuw een koe pakt, komt de oude cultuur soms weer boven en gaat een groep Moran weer met speren een leeuw te lijf.” Om leeuwen te lokken produceren De Iongh en zijn mede-onderzoekers soms geluiden van prooidieren-in-nood: „Dan verschijnengeregeld ook Masai, die denken dat een koe wordt gepakt door een leeuw.” Bovendien worden de Lion Guards nu betaald, veelal uit buitenlandse bronnen. De Iongh: „Het is de vraag wat er gebeurt als de geldstroom zou opdrogen.”