Wat deden we voor WhatsApp? Pingen

Blackberry 1999-2016

De originele BlackBerry-telefoons, met toetsenbord, verdwijnen van de markt. De Canadese fabrikant beperkt zich tot software.

Foto Blackberry

Bij de meeste bedrijven kun je maar één keer een necrologie schrijven. BlackBerry is een uitzondering op die regel. Het Canadese techbedrijf, dat aan de wieg stond van het mobiele internet, heeft zijn einde zo lang gerekt dat inmiddels de derde herdenkingsdienst gehouden kan worden.

Deze week kondigde BlackBerry-topman John Chen aan dat het bedrijf stopt met het ontwerpen van eigen smartphones. Die beslissing werd genomen na een lijdensweg die ruim vijf jaar duurde.

BlackBerry was de pionier van het mobiele internet: draagbare apparaten waarmee je mail kon versturen en ontvangen – razendsnel typend op een klein toetsenbord. Dat was voordat Apple met een aanraakscherm in de iPhone kwam, snel gevolgd door Android. Sommigen zweren er nog altijd bij, zo’n toestel met Echte Toetsen.

Afscheid nemen van de hardwaretak viel BlackBerry zwaar. Al waren de marges bij die divisie flinterdun en was het bedrijf al voorbijgestreefd door Apple en Google, om maar niet te spreken van Samsung.

BlackBerry had moeite om veranderingen in de strategie aan te brengen, omdat het werd gerund door twee topmannen met een uiteenlopend karakter: Mike Lazaridis en Jim Balsillie. Ze stapten uiteindelijk in 2012 allebei op, maar het duurde tot 2015 voordat de rust weer een beetje terugkeerde.

Nokia, dat in hetzelfde schuitje zat als Blackberry, was sneller met het afstoten van het eigen besturingssysteem (Symbian) en uiteindelijk de hele smartphonetak.

Er kwamen nog wel BlackBerry-toestellen op de markt met alleen een aanraakscherm; de Storm bijvoorbeeld, was een telefoon met een scherm dat je als een knop in moest drukken. Het werd geen succes. Nog zo’n bijzonder toestel: de vierkante Passport. die in geen enkele broekzak past.

Ronald Mol, een voormalig medewerker van BlackBerry, denkt dat Blackberry zich had kunnen herpakken rondom 2010, toen het merk extreem populair was onder jongeren. Die gebruikten de BlackBerry Messenger (BBM) om elkaar te pingen. Het was gratis berichten sturen in de tijd dat telecomproviders nog flink geld vroegen voor hun sms-bundels. Mol:

„Pingen via BBM was toen de standaard. Als Blackberry BBM had vrijgegeven voor gebruik op iOS en Android-toestellen, hadden we die markt kunnen behouden. Daar werd bij ons intern ook over gediscussieerd.”

 

In plaats daarvan werd WhatsApp de standaard, want Blackberry wenste zijn chatdienst voor zichzelf te houden. Die strategie faalde. Door de opkomst van goedkope Android toestellen verloor BlackBerry al snel marktaandeel bij de grote massa, de consumenten. Het gevolg was dat ontwikkelaars hun apps niet meer voor de Canadese smartphones geschikt maakten. Zo stierf de BlackBerry door bloedarmoede: gebrek aan apps. Daaruit vloeide de beslissing voort om maar helemaal geen toestellen voor consumenten te gaan maken.

Android omarmen

Uiteindelijk besloot BlackBerry Android niet meer te bestrijden maar te omarmen. Noodgedwongen, omdat BlackBerry 10, een besturingssysteem dat in 2013 uitkwam, ook al geen app-ontwikkelaars trok. „Voor mailen was het handig, verder kon je weinig met BB10”, zegt Ronald Mol.

Hij denkt dat BlackBerry als softwarebedrijf – leverancier van goed beveiligd zakelijk berichtenverkeer – wel kan overleven.

„Er moet een enorme last gevallen zijn van de schouders van de medewerkers. Ze hoeven nu geen eigen toestel meer te ontwikkelen, waarvan je weet dat het nooit kan opboksen tegen concurrenten met veel grotere budgetten.”

Overigens is het niet zo dat de naam BlackBerry van de markt verdwijnt. Andere telefoonfabrikanten kunnen een aangepaste versie van BlackBerry’s veilige variant op Android gaan verkopen. Ook na drie necrologieën is de BlackBerry dus nog niet helemaal dood en begraven.