Overlevingskunstenaar

Het gevaar van Serena Williams (35) komt meteen aan het begin, als ze die eerste service slaat. Dat doet ze met zoveel controle en snelheid, dat haar tegenstander weet dat het meteen afgelopen kan zijn. Het is een eer om aan de andere kant van haar net te staan, maar het betekent ook dat je jezelf niet altijd kunt bewijzen.

De Amerikaanse Williams, het jongere zusje van Venus, werd geboren in Saginaw, Michigan, en was drie toen ze begon met tennissen. Nu is ze 35 jaar, heeft ze 22 grandslamtitels op haar naam en won ze vier olympische medailles. Gedurende 309 weken was ze de nummer één op de wereldranglijst. „Serena Williams is niet alleen de beste speelster van haar generatie, maar ook in de geschiedenis”, verklaarde hoofdredacteur Paul Fichtenbaum van Sports Illustrated toen hij haar vorig jaar benoemde tot Sporter van het Jaar. Haar verdiensten onderschrijven dat.

Meer dan 70 miljoen euro aan prijzengeld won Williams gedurende haar carrière. Geld waarmee ze de slachtoffers in Haïti hielp en een school bouwde voor meisjes in Kenia. Zakenblad Forbes noemde haar deze zomer de sportvrouw die het meest verdient, ze verstoot daarmee de Russische tennisster Maria Sjarapova van de troon. In twaalf maanden tijd verdiende Williams meer dan 25 miljoen euro, maar niet alleen met sport. In 2010 voltooide ze haar opleiding tot nagelstylist, in 2015 bracht ze haar eigen kledinglijn uit.

Williams is een overlevingskunstenaar, met een kant die ze zelf duister noemt. In haar autobiografie On the line schreef ze dat ze soms loog, manipuleerde en geen middel onbenut liet om te winnen. „Topsporters hebben een wilde, irrationele kant nodig”, schreef ze in 2009. „Om hun tegenstanders wakker te schudden, maar ook zichzelf. Met mijn uitbarstingen redde ik me vaak uit netelige situaties.” Op de tennisbaan is dat ook te zien. Als Williams daar uit balans raakt, knokt ze zich op de voor haar typerende wijze terug van een achterstand – met gebalde vuisten en gekrijs. Haar gedrevenheid kent geen grenzen. Dat is waarom ze al zo lang de top domineert. Het lijkt wel alsof ze geen leeftijd heeft. Serena Williams is misschien wel de tennisster van de eeuw.