In Spin Alley probeert Trump negatief verhaal recht te praten

Winst in het tv-debat is goud waard. Amerikaanse media maken uit wie winnaar of verliezer is. De kandidaten doen er alles aan de pers te bewerken. „Hillary was een robot.”

Vlak na het einde van het debat tussen Donald Trump en Hillary Clinton, lopen tientallen ‘spinners’ van beide partijen een grote hal naast de arena binnen. Daar staan een paar honderd journalisten op hen te wachten. Achter hen aan lopen vrijwilligers met grote borden, waarop hun naam staat. De rode borden zijn voor Trump-woordvoerders, de blauwe voor die van Clinton.

Dan begint een ritueel dat een paar uur duurt. De woordvoerders beginnen te praten, en er ontstaan al snel groepjes. Journalisten luisteren mee, en lopen naar de volgende.

Winst in een tv-debat, met name het eerste, is goud waard in de Amerikaanse presidentsverkiezingen. De winnaar van het debat aan Hofstra University krijgt volgens datajournalist Nate Silver een zetje van 3 à 4 procentpunt in de peilingen. En dat is veel, want Hillary Clinton en Donald Trump ontlopen elkaar nauwelijks.

Alleen: wie bepaalt wie de ‘winnaar’ en wie de ‘verliezer’ is? Dat doen de Amerikaanse media vlak na een debat, in de weinige momenten dat ze even echt invloedrijk zijn. En de plek waar de canonisering van het debat plaatsvindt, de plek waar iedere journalist en politieke strateeg dus moet zijn, heet Spin Alley.

Voor Donald Trump is Spin Alley deze avond van levensbelang. Zijn debat verliep niet goed, en dit is de enige kans om dat negatieve verhaal nog recht te praten. Hij heeft een groot aantal prominente bondgenoten Spin Alley ingestuurd. Partijvoorzitter Reince Priebus. Omarosa Manigault, Trumps voormalige rivaal uit de realityserie The Apprentice. Congresleden, een paar senatoren.

Deze groep is goed voorbereid. Allemaal vertellen ze, met hier en daar een kleine variatie, hetzelfde verhaal. Trump was niet te fel, hij was „energiek” en „enthousiast”. Hillary Clinton was niet afstandelijk, maar „bijna onmenselijk”, „als een robot”.

Sarah Huckabee, woordvoerder van Trump, vertelt dat ze „als moeder” echt geraakt was door de persoonlijke toon van Trump. „Hij werd alleen sterk benadeeld door de debatleider [Lester Holt, red.]. Hij onderbrak hem steeds, terwijl zij maar door mocht praten.”

De rol van Lester Holt is vlak na het debat een strohalm voor de Trump-spinners. Holt zou veel kritischer zijn geweest op Trump, terwijl hij minder vaak doorvroeg op Clinton. „Hij was totaal onethisch bezig”, zegt oud-burgemeester Rudy Giuliani van New York. „Hij onderbrak Trump wel drie keer, maar liet Clinton ermee wegkomen toen ze onwaarheden over de politie in New York zei.”

De gesprekken verlopen ongemakkelijk. Trump gaat niet meer om met media, behalve het bevriende Fox News en Breitbart. Zijn campagne drijft op antimediasentimenten. En opeens staan journalisten en woordvoerders tegenover elkaar. Regelmatig wordt het onvriendelijk. Omarosa Manigault en een journalist beginnen tegen elkaar te schreeuwen tijdens een gesprek over Trump en Afro-Amerikanen. Ze keert hem de rug toe. „Zielig mannetje. Denk je dat jij de eerste bent die mij ooit heeft uitgescholden?”

Na een halfuur komt Trump binnenwandelen, omringd door zijn familie. Hij zegt dat zijn microfoon niet goed werkte, en dat hij daar last van had. „Misschien was het wel expres gedaan, wie zal het zeggen?” Maar verder ging het heel goed, zegt Trump. „Volgens de meeste peilingen heb ik gewonnen.”