Golflegende Arnold Palmer: charismatisch, menselijk en bescheiden

Necrologie Arnold Palmer (1929-2016), golfer

Een golfer die speelde zoals de mensen graag zien: menselijk. Mede door Arnold Palmer werd golf een grote en goedbetaalde sport in Amerika.

Foto Ted Powers / AP

Uitstraling, daar gaat het om in de sportbeleving. Mensen die ervoor gaan, aan wier houding en gedrag je ziet dat ze te allen tijde willen winnen – hoe dan ook. Arnold Palmer, die zondag op 87-jarige leeftijd overleed, was er zo een. Aanvallend golfen, niet te voorzichtig. En winnen. Veel. Zo maakte de Amerikaan in de jaren zestig golf populair in de Verenigde Staten. Door hem leerden sportliefhebbers golf waarderen, voor hem trokken ze naar de golftoernooien en volgden ze de sport op televisie.

Palmer behoorde tot The Big Three, samen met Jack Nicklaus en Gary Player. Gedrieën domineerden ze de golftoernooien, voordat Tiger Woods zich aandiende. Palmer won zeven majors (vier keer de Masters, twee keer het British Open, één keer het US Open), zes keer met het Amerikaanse team de Ryder Cup. 93 toernooien in totaal, waarvan 62 op de PGA Tour. Hij was niet zo succesvol als Nicklaus en Woods, maar hij werd wel alom bestempeld als de meest geliefde. Door zijn charisma.

Flair en spierkracht

Zo had Palmer het geleerd van zijn vader, die golfleraar en greenkeeper was op de negenholesbaan van Latrobe Country Club, Pennsylvania: val de baan aan, sla zo hard als je kunt, ga ervoor. Flair en spierkracht kenmerkten het spel van de Amerikaan, die al op zijn derde met een golfclub leerde slaan. Gevoegd bij zijn eenvoud, bescheidenheid, knappe gezicht en blonde lokken groeide hij daardoor uit tot een everyman superstar. Zijn almaar groeiende supportersschare werd Arnie’s Army genoemd, zijn koosnaam werd The King. Leuk, maar toch vond hij dat overdreven. Het zal zijn afkomst zijn geweest; Pennsylvania, hardwerkende mensen, zoals zijn vader die in de staalfabrieken had gewerkt: no-nonsense.

Door Palmers populariteit groeide het aanzien van golf, en sloot ook de middle class de sport in de armen. Golf werd uitgezonden op televisie, Palmer richtte met anderen het Golf Channel op, en Palmer omarmde de commercie en begon met Mark McCormack het marketingbureau IMG, dat zou uitgroeien tot het grootste en belangrijkste ter wereld. Palmer, die zijn hoogtijdagen tussen 1958 en 1964 beleefde en in 2006 – hij was toen 77 – zijn laatste toernooi speelde, belegde veel van zijn geld in AP Enterprises, dat driehonderd golfbanen over de hele wereld ontwierp en golfartikelen aan de man bracht.

Wat hem naast zijn spectaculaire golfspel zo populair maakte, was zijn filantropie. Door zijn invloed werden fondsen geworven voor onder meer het Arnold Palmer Hospital for Children in Orlando en het Latrobe Hospital. De vriendelijke man was begaan met het lot van zieken, mede omdat zijn vader door kinderverlamming zijn hele leven mank liep.

Palmer verklaarde zijn successen als speler door het geduld van zijn moeder en het doorzettingsvermogen en de stijfkoppigheid van zijn vader. Van zijn vader leerde hij dat hij nooit aan een nederlaag moest denken. Als hij verloor, had hij in ieder geval met flair verloren.

Hij was de eerste golfspeler die een miljoen dollar aan prijzengeld vergaarde. Hij was de eerste golfspeler die zijn eigen vliegtuig bestuurde en de eerste die in een privévliegtuig van toernooi naar toernooi reisde. Hij organiseerde de jaarlijkse Arnold Palmer Invitational, een toernooi in Bayhill, Florida. Hij was de eerste Amerikaanse sportman aan wie de Presidential Medal of Freedom werd uitgereikt, hij kreeg de Congressional Gold Medal en de National Sports Award. Arnold Palmer ontving ze in de voor hem typische bescheidenheid.

Het ging Arnold Palmer om het plezier, van het spel en van de mensen eromheen. Toen hij als bejaarde golfer merkte dat hij het publiek – en dan vooral ‘zijn’ Arnie’s Army – niet meer kon vermaken, hield hij ermee op. „Ik heb altijd de kracht van het publiek gevoeld. Stilte is luider dan elk geluid op een golfbaan – de dodelijke stilte die ik soms voel en hoor als ik speel, die vertelt je hoe krachtig het publiek is. De toeschouwers begrijpen wat je doormaakt, wat er met je gebeurt en wat je voelt. Zij zijn mensen net als jij.”

Arnold Palmer was een menselijke golfer, een man die speelde zoals mensen dat graag zien.