Te koop: 9.000 tweets per seconde

sociale media

Twitter is in gesprek over een mogelijke verkoop. Het bedrijf staat niet erg sterk om zich te verweren tegen een overname.

Stand van Twitter op de Dmexco-beurs in Keulen. Potentiële kopers van Twitter zijn vooral geïnteresseerd in de data van de gebruikers. Foto Krisztian Bocsi/Bloomberg

Vraag het aan de oprichters van Hyves of MySpace: sociale netwerken zijn niet gebouwd voor de eeuwigheid. Ook Twitter lijkt zijn laatste jubileum als zelfstandig bedrijf gevierd te hebben.

In maart bestond Twitter tien jaar, nu is het in gesprek over een mogelijke overname. Afgelopen week werd duidelijk dat technologiebedrijven Google en Salesforce beide interesse hebben. Ook Disney schijnt een bod te overwegen.
Er is nog geen deal, maar Twitter kan een reëel bod moeilijk naast zich neerleggen. Twitter is verzwakt. De koers is gehalveerd ten opzichte van 2013, toen het bedrijf naar de beurs ging. Begin 2014 was Twitter zo’n 60 miljard dollar waard, nu 19 miljard.

Het aantal twitteraars stijgt met 3 procent per jaar en de teller staat op 313 miljoen actieve gebruikers. Twitter zal nooit de omvang van Facebook bereiken, dat miljarden mensen aan zich bindt via Facebook zelf, WhatsApp en Instagram.

De oprichters van Twitter hebben geen speciale aandelen om zich te beschermen tegen een ongewenste overname. Topman en oprichter Jack Dorsey heeft 2 procent, medeoprichter Evan Williams ruim 6 procent. Daarnaast hebben de grootaandeelhouders ex-Microsoft-baas Steve Ballmer en de Arabische prins Al-Waleed bin Talal een stevig belang (ongeveer 4 en 5 procent).

Moderne varianten op tv

Dorsey wil eigenlijk niet verkopen maar Twitter ombouwen in een videoplatform, met ‘livestreaming’ via Periscope, korte Vine-filmpjes en nieuwe uitzendrechten voor sportwedstrijden – een genre waarbij grif getwitterd wordt. Daarnaast is de maximale maat van elke tweet (140 tekens) wat opgerekt. Zo blijft de snelheid van de berichtenstroom hoog, is het idee.

Adverteerders zijn terughoudend; Twitter is duur in verhouding met andere sociale media maar lijdt toch nog verlies. De sterkere concurrentie van onder meer Snapchat bedreigt de advertentie-inkomsten, liet Twitter bij de laatste kwartaalresultaten weten. Ook Facebook verandert in een videonetwerk, de moderne variant op een tv-zender, en trekt daarmee advertentiebudget.

Het draait om data

Als Twitter amper meer groeit, waarom dan toch twee potentiële kopers? Twitter is nog altijd een krachtig merk en een databron die 9.000 tweets per seconde uitspuugt. Salesforce.com, een bedrijf dat zakelijke software online verhuurt, is geïnteresseerd in de stroom tweets die inkijk geven in ‘live’ gebeurtenissen en sentimenten van consumenten. Zulke data kun je doorverkopen aan andere bedrijven. Salesforce probeerde eerder dit jaar LinkedIn over te nemen. Dat netwerk werd met een forse premie voor 26 miljard dollar door Microsoft gekocht.

Opvallend: het gerucht over een overname deed de koers van Twitter fors stijgen, de koers van Salesforce daalde juist. Salesforce deed een reeks overnames waar het de handen aan vol heeft en het bedrijf zou zich voor een overname van Twitter in de schulden moeten steken.

Dat geldt niet voor die andere kandidaat, Google, dat zo’n 75 miljard dollar in kas heeft. Google deed in het verleden al eerder pogingen om Twitter over te nemen. Twitter-oprichter Evan Williams verkocht in 2003 zijn bedrijf Blogger al eens aan Google.

Google Plus mislukt

In 2011 bouwde Google een eigen sociaal netwerk (‘Plus’). Gebruikers genoeg – iedereen met een Gmail-account – maar erg actief zijn ze niet. Google Plus is mislukt en Google moet zijn actuele data van elders halen. Het betaalt nu al voor het gebruik van Twitter-data in de zoekmachine. Een goede deal, want Twitter moet juist meer bezoek van buitenaf hebben.

Eén kanttekening bij de Twitter-data: naarmate Twitter meer uit mediaprofessionals bestaat – mensen die beroepsmatig gehoord en gezien willen worden – is het niet meer de polsslag van de echte samenleving. Gewone gebruikers ervaren Twitter als complex en verhuizen naar andere sociale media, die Twitters #hashtags en het @-teken snel overnamen. Veel mediapersoonlijkheden laten Twitter (soms tijdelijk) voor wat het is. Ze zijn de beledigingen beu: op Twitter kun je anoniem commentaar geven en dat werkt scheldpartijen in de hand. Onlinepesten is een probleem waar Twitter niet uitkomt. Over dat hoofdpijndossier mag de nieuwe eigenaar zich ook buigen.