Opmars van de ‘koeienbeschermers’

Reportage India

De koe is heilig en wie er stiekem één slacht, is zijn leven niet zeker. Indiase hindoefanatici worden steeds gewelddadiger.

New Delhi

In het donkerste kamertje van de onopvallende Koranschool ligt een jongen te kreunen. Hij is een van de slachtoffers van een aanval door hindoeradicalen in Prem Nagar, een arme wijk aan de westrand van de Indiase hoofdstad Delhi.

De jongen heeft bloeduitstortingen in zijn gezicht. Hij houdt zijn ogen gesloten als medeleerlingen van de madrassa zijn shirt omhoogtrekken om zijn wonden te laten zien. Tussen de beurse plekken van de hockeysticks waarmee hij werd afgetuigd zijn bloederige krassen te zien: ondiepe steekwonden. Zo te zien heeft hij geluk gehad.

Hier in Prem Nagar woont een handjevol moslims te midden van een overmacht aan hindoes. Tijdens het islamitische Offerfeest slachtten de jongens van het Koranschooltje een oude koe. Dat doen ze elk jaar, ook al zijn koeien heilig in de ogen van hun hindoeburen.

Het gebeurt discreet, legt Muhammad Rehman (21), zoon van het schoolhoofd, uit. „Iedereen weet hier alles van elkaar. Maar we zorgen er altijd voor dat niemand het ziet en we praten er niet over. Er waren nooit protesten. Wij hebben onze cultuur, zij die van hen.”

Nu ging het echter mis toen drie jongens het slachtafval in een zak wilden afvoeren naar een plek buiten het dorp. Abdul Salam (15) maakte de aanval mee. „Onze auto werd tegengehouden door drie mannen op scooters. Ze belden. Toen kwamen twee auto’s vol mannen. Ze sloegen mijn vrienden met hun hockeysticks.”

Zelf droeg Abdul Salam een spijkerbroek en een T-shirt, en hij had geen bidmutsje op. „Ze herkenden me niet als moslim, dus kon ik wegkomen. Maar mijn twee vrienden niet.” Zijn stem trilt. „Ik kon niets doen.”

Celstraffen

De madrassajongens werden het slachtoffer van gau rakshaks, zelfbenoemde ‘koeienbeschermers’. Sinds de BJP, de hindoenationalistische partij van premier Narendra Modi, aan de macht kwam, roeren hindoeradicalen zich steeds openlijker. In de meeste Indiase deelstaten is het slachten van koeien verboden. In de Haryana en Maharashtra, met India’s economische hoofdstad Mumbai, staan inmiddels zelfs jarenlange celstraffen op het prepareren, consumeren of bezitten van koeienvlees.

De opmars van de koeienbeschermers begon vorig jaar met het lynchen van een moslim in Dadri, bij Delhi, omdat hij koeienvlees zou hebben gegeten. Daarna doken steeds vaker berichten op over geweld. Afgelopen week nog werd een moslim in Ahmedabad vermoord omdat hij kalfsvlees in zijn autoriksja zou hebben vervoerd.

Maar eerder al, eind juli, leidde het publiekelijk afranselen van vier dalits in de westelijke deelstaat Gujarat wegens het villen van een dode koe, tot grote ophef. Veel hindoes zien dalits als ‘onaanraakbare’ kastelozen: de laagst geplaatsten in de hindoesamenleving. Omdat leden van hogere kasten zich vaak te goed achten voor het ruimen van karkassen, zijn het dalits die worden ingeschakeld om de resten van overleden koeien te verwerken. Het geweld leidde tot omvangrijke demonstraties van dalits, onder meer gericht tegen Modi’s BJP.

„We wilden aangifte doen, maar de politie luisterde niet naar ons”, zegt Muhammad Rehman in Prem Nagar. „Wij denken dat de gau rakshaks bescherming krijgen van politie en politici.”

Aan de andere kant van Delhi, in de oostelijke wijk Lakshmi Nagar, zetelt een nationale organisatie van koeienbeschermers: de Bhartiya Gau Raksha Dal. In een kantoortje op de eerste verdieping van een armoedig winkelpand bezweert voorzitter Pawan Pandit dat zijn organisatie niets van doen heeft met gewelddadigheid. En bescherming van de overheid krijgt hij al helemaal niet, zegt hij. „Wij zijn niet blij met deze regering. Premier Modi doet niet genoeg voor Moeder Koe. Voor gau rakshaks die geweld gebruiken is geen plaats binnen onze beweging.” Maar, geeft hij toe, hij heeft niet de mogelijkheid om de activiteiten van alle 6.200 leden te controleren.

Premier Modi heeft lang gezwegen over het toenemende geweld van hindoeradicalen. Pas vorige maand noemde hij „80 procent” van de gau rakshaks „asocialen die de samenleving ondermijnen”.

Politiebescherming

In zijn toespraak richtte hij zich expliciet tot de dalits, die hij bescherming toezegde. Zijn partij heeft hun stemmen nodig in de belangrijke deelstaatverkiezingen van komend jaar in Punjab en Uttar Pradesh – deelstaten die veel gewicht in de schaal liggen van het federale bestuur en waar de BJP haar traditioneel zwakke positie wil versterken.

Een dag na Modi’s uitlatingen zette de politie in Punjab de jacht in op een uiterst gewelddadige groep gau rakshaks met wie ze eerder – zo werd aangetoond door onderzoeksjournalisten – samenwerkte. Maar de jongens van de madrassa in Prem Nagar voelen zich nog altijd onveilig. Punjab is ver weg. Hun wijk grenst praktisch aan de deelstaat Haryana, waar de koeienbeschermingswetten extra streng zijn. „Voor ons is het gevaar vlakbij”, zegt Muhammad Rehman. Afgelopen week verscheen een onderzoeksreportage over een militante groep koeienbeschermers in Haryana, ongestoord opererend onder politiebescherming en bewapend met hockeysticks.