De successen zijn uitgemolken op de smartphonemarkt

Smartphonemarkt

Door Chinese concurrentie en de verzadigde westerse markt zijn nieuwe telefoons een stuk minder spannend.

Foto Reuters/Mark Kauzlarich

Voorspellen gaat niet altijd zoals je hoopt. In 2012 dacht onderzoeksbureau IDC dat het toen kersverse mobiele besturingssysteem Windows Phone in vier jaar tijd Apples iOS zou inhalen. Android, van Google, zou ook fiks marktaandeel verliezen.

Dat ging eventjes anders. Anno 2016 is Windows op de smartphone bijna van de radar verdwenen (0,8 procent marktaandeel) en hebben Android en iOS respectievelijk 84 en 15 procent. Apple domineert de dure toestellen, de Android-fabrikanten vechten elkaar de tent uit.

Die status quo haalt de sjeu uit de smartphonemarkt. De telefoon mag dan onze meest onmisbare computer zijn, fabrikanten maken pas op de plaats met nieuwe modellen. Het ontwerpen van een compleet ander ‘flagship’ (toptoestel) is prijzig. Dat wat ooit een enerverende technologierace was, is verworden tot het uitmelken van successen en hergebruik van onderdelen. Consumenten raken uitgekeken op snellere processors en betere beeldschermen – het levert te weinig tastbare voordelen op om elke twee jaar de knip te trekken.

Door de opkomst van uitstekende Chinese concurrenten als Huawei, OnePlus, LeEco, Xiaomi en Motorola (nu onderdeel van Lenovo) kunnen fabrikanten van Android-toestellen hun topmodellen niet meer voor topprijzen slijten. Het overstappen van het ene op het andere merk is voor Android-gebruikers eenvoudig.

Fabrikanten die toch iets nieuws proberen, hebben het zwaar. LG introduceerde dit voorjaar de G5, die je uit kunt breiden met extra’s als een betere camera of speaker. De verkoopcijfers van dit ‘revolutionaire’ apparaat vielen tegen. De Zuid-Koreaanse fabrikant reorganiseert zijn mobiele divisie om kosten te besparen. LG draait verlies, net als Sony en HTC. Sony wil zijn telefoontak niet verkopen om relevant te blijven als leverancier van beeldsensoren.

Verzadiging

Onderzoeksbureau IDC (die van de Windows Phone-voorspelling) schroefde de verwachtingen voor de wereldwijde smartphoneverkopen afgelopen maand naar beneden en rekent op 1,46 miljard verkochte exemplaren, een groei van slechts 1,6 procent ten opzichte van 2015. Het is de laagste groei sinds het begin van de smartphonerage, in 2007. In de VS en West-Europa krimpt de verkoop van smartphones zelfs, met 1 procent.

De enige telefoonmakers die nog winst maken zijn Samsung en Apple. Het zit Samsung nu tegen omdat de Galaxy Note 7, het nieuwe toptoestel, last heeft van ontploffende batterijen. 2,5 miljoen exemplaren van deze ‘phablet’ (kruising tussen een telefoon en een tablet) worden nu vervangen in een terugroepactie. Voor Samsung, dat vorig jaar 320 miljoen telefoons verkocht, is het accu-debacle vooral een pr-ramp. Wat betreft verkoop was de Note al op zijn retour: de Note 5 was in West-Europa nooit te koop, de Note 6 sloeg Samsung gemakshalve over. Met de echte verkooptopper, de Galaxy S7, is echter niks mis.

Ook Apple matigt het innovatietempo nu de verkooprecords niet meer verbroken worden. De nieuwe iPhone 7 lijkt als twee druppels water op de vorige twee modellen, maar dan met meer rekenkracht en kleine aanpassingen (zie kader).

iPhone 7 wordt duurder

De gemiddelde verkoopprijs van een iPhone is twee keer zo hoog als een Android-toestel. Toch hoopt Apple nieuwe klanten te werven onder bestaande Android-gebruikers, de zogeheten switchers. Daarnaast mikt Apple, zoals andere fabrikanten, op de enige grote markt waar de telefoonverkoop nog wel hard groeit: India. Daar nam de verkoop in het tweede kwartaal van 2016 toe met 17 procent. Het iets goedkopere SE-model lijkt voor die markt gemaakt.

Lees ook onze recensie van de iPhone 7: het is een razendsnelle tussenpaus

Amerikaanse Apple-klanten kunnen sparen voor een nieuwe telefoon: er is een updateprogramma voor 32 tot 45 dollar per maand om telkens het nieuwste toestel te kunnen gebruiken. Zo’n leaseconstructie lijkt zinvol nu telecomproviders niet meer zo scheutig zijn met het verlenen van toestelsubsidies – nog zo’n domper op de upgradevreugde.

Nexus wordt Pixel

Maar de strijd om de smartphonemarkt is nog niet helemaal gestreden. Op 4 oktober presenteert Google twee nieuwe telefoons: Android-toestellen zonder softwaretoevoegingen van andere fabrikanten. Deze ‘pure’ Android-modellen werden in het verleden gemaakt door Huawei, LG en dit jaar door HTC.

Google gaat de huidige naam, Nexus, vermoedelijk veranderen in Pixel. Het lijkt erop dat Google, net als Apple, meer controle wil hebben over zowel de hardware als de software. Zo hoopt het bedrijf een vuist te kunnen maken tegen Apple, dat de high-end markt domineert en daarom het merendeel van Googles mobiele advertentie-inkomsten genereert. Dat zit Google niet lekker. Wil Google zijn eigen telefoons en masse slijten (tot nu toe is de Nexus-lijn geen verkooptopper) dan moet het bedrijf aankloppen bij de providers; zij zijn voorlopig de belangrijkste distributeurs van nieuwe telefoons. De verhouding tussen Google, het grootste advertentiebedrijf ter wereld, en de mobiele netwerken, is echter verre van warm. Zeker omdat Google zijn eigen mobiele netwerk (‘Fi’) bouwt, dat alleen met Googles telefoons overweg kan.

Aan de andere kant: in de telecomwereld klinkt nogal eens gezucht over de dominantie van Apple. Om nieuwe iPhones te mogen verkopen moeten providers standaardcontracten ondertekenen waar geen centimeter speling in zit. Wellicht dat Google zich flexibeler op kan stellen.