Longreads

Verlost een anticonceptie-milkshake ons van de rat?

De oplossing: niet zorgen dat de ratten doodgaan, maar juist dat er geen nieuwe bij komen.

Een dode Noorse rat in de Bowery, New York. Door de grote hoeveelheid beschikbaar voedsel heeft deze rattensoort heeft zich heer en meester gemaakt in de riolen van de miljoenenstad. Foto: Flickr / Salim Virji (CC BY-SA 2.0)

Als mensheid zijn we al ver gekomen. Zo stuurden we 360-gradenfoto’s vanaf Mars en lieten onzichtbare deeltjes op elkaar te botsen in een deeltjesversneller. En toch lukt het ons maar niet om het meest gehate knaagdier uit te roeien: de rat. Ze dragen ziektes, verstoren de natuur en kunnen oogsten laten mislukken.

In een longread van The Guardian beschrijft auteur Jordan Kisner hoe twee wetenschappers er niet voor zorgen dat bestaande ratten doodgaan, maar dat er geen nieuwe geboren worden. In het verhaal is de bombastische biologe Loretta Mayer aan het woord. Samen met haar partner ontwikkelde ze een speciaal anticonceptiemiddel voor ratten.

De cijfers spreken voor zich: de rattenpopulatie nam in de testgebieden in twaalf weken met 40 procent af. Het moet de genadeklap leveren in de eeuwenlange oorlog tussen mens en rat.

Een rattenkoppel kan in één jaar tijd 15.000 nakomelingen krijgen op de wereld zetten. Gif en klemmen overwinnen ze door zich versneld voort te planten tot hun aantal weer ‘op peil’ is. Biologe Mayer ziet de rat als een verder ontwikkelde diersoort dan de mens.

“Eigenlijk zijn knaagdieren de meest succesvolle diersoort. Na de volgende holocaust zullen er alleen nog ratten en Twinkies over zijn.”

Een uitdaging is dat ratten gek zijn op mensenvoedsel: zoet en vet. Op veel plekken waar ratten wonen bestaat een overvloed aan eten, waardoor het drankje wel héél aantrekkelijk moet zijn om niet over te slaan. Bovendien eten ratten niets dat ze niet kennen. Het drankje dat Mayer ontwikkelde is dan ook knalroze en mierzoet, en zorgt ervoor dat de rat die het opdrinkt in één klap onvruchtbaar is.

De ontwikkeling van het drankje, ook wel een anticonceptie-milkshake genoemd, staat nog in de kinderschoenen. Toch kon het wel eens de redding worden van steden als New York of Nieuw-Zeeland, dat een uitroeiingsprogramma is gestart om alle ratten in 2050 weg te krijgen. Als het aan Mayer en haar partner ligt, wordt dat dus uitsterven in plaats van uitroeien.

Man vs Rat: could the long war soon be over?
Ongeveer 5.100 woorden, leestijd 26 minuten.