De prestatiecurve van Verstappen vlakt even af

Formule 1

Hij moet al vijf races zijn meerderde erkennen in zijn teamgenoot Daniel Ricciardo. Weer een slechte start van Max Verstappen.

Verstappen kent een slechte start in de GP van Singapore en rijdt al meteen op achterstand van teamgenoot Ricciardo. Foto Mohd Rasfan/AFP

Een van de sterkste duo’s op de grid, zeker met het oog op de toekomst. De teambazen van Red Bull zijn ervan overtuigd de beste line-up in huis te hebben met het koppel Daniel Ricciardo en Max Verstappen. Het zal lastig worden om de ambities van de twee binnen de renstal te managen, zei teambaas Christian Horner al. Ricciardo en Verstappen zijn niet alleen collega’s maar ook elkaars grootste concurrenten.

Voorlopig vergt de strijd tussen de twee niet het uiterste van Horners stuurmanskunst. Bij Red Bull is de hiërarchie voor de rest van het seizoen bepaald met Ricciardo als de eerste rijder. De 27-jarige Australiër doet het aanmerkelijk beter in de kwalificaties voorafgaand aan de races – twaalf keer was hij sneller dan Verstappen, de Nederlander was hem drie keer te snel af. Ook in de races is Ricciardo al maanden beter dan de achttienjarige Limburger. Het verschil in het WK-klassement wordt ook groter (179-129). De race op Silverstone was de laatste waar Verstappen (tweede) voor Ricciardo finishte.

De prestatiecurve verloopt minder steil voor het Nederlandse talent. Zondag in het overvloedige kunstlicht van het stratencircuit in Singapore kende Verstappen net als in België en Italië een slechte start, nu vanaf de vierde positie. Deze keer werkte zijn koppeling niet goed. „Gewoon drama. Echt slecht”, reageerde hij op zijn website. In Monza waren er problemen met de software. „Voor de start zei het team al tegen me dat de koppeling wellicht niet goed zou werken. Bij de start liet ik de koppeling los en had ik meteen superveel wielspin. Dan kan je verder niets meer doen.”

Door zijn slechte start, die de inleiding vormde van een crash van Nico Hülkenberg (Force India) viel Verstappen in één klap terug naar een plek buiten de toptien, maar redde de dag nog enigszins met een eindklassering op de zesde plaats.

Ricciardo veroverde in de klamme avondlucht van het stadstaatje de tweede plaats – zijn vierde dit seizoen – maar had daarmee niet zijn revanche voor de Grand Prix van Monaco toen hij eerste leek te worden maar door gestuntel van zijn team bij de pitstop tweede werd.

Natuurlijk, de onderlinge vergelijking tussen de twee Red Bull-coureurs wordt vertekend doordat Verstappen de eerste vier races nog voor het talententeam Toro Rosso reed. Hij behaalde bij zijn debuut voor Red Bull in Barcelona meteen zijn eerste overwinning in de Formule 1, Ricciardo is dit seizoen nog geen enkele keer als eerste over de finish gegaan.

Maar toch: elfde op Spa-Francorchamps voor het oog van tienduizenden Nederlandse fans, onderwerp van controverse (te agressieve rijstijl) en resultaten die de laatste weken niet in lijn zijn met de potentie van zijn Red Bull-bolide. De glans is er even van af, hoewel het verwachtingspatroon van fans en experts nog altijd hoog is. Volgens Red Bull-nestor Helmut Marko wordt Max wereldkampioen. Wanneer? In 2017, dan is Red Bull klaar om Mercedes uit te dagen.

Op het bochtige circuit van Singapore hadden Red Bull en Ferrari misschien wel de laatste kans van het jaar om het nog altijd dominante Mercedes af te troeven. Ook Max Verstappen dichtte zichzelf goede kansen toe, nadat hij in de vrije trainingen nauwelijks onderdeed voor het Duitse team. Maar na twee uur racen eindigde toch weer een Mercedes-coureur als eerste: Nico Rosberg, vertrokken vanaf poleposition. Met zijn zege nam de Duitser weer de leiding in het algemeen klassement over van teamgenoot Lewis Hamilton. De Brit werd derde, net voor Kimi Raikkonen en Sebastian Vettel van Ferrari. Voor de viervoudig wereldkampioen liep de kwalificatie uit op een fiasco. Vettel moest in de race vanaf de laatste plaats starten, maar hij ging toch nog als vijfde over de finish.

Ferrari moet vrezen dat het dit seizoen zonder hoofdprijs blijft. Juist in Singapore had het moeten gebeuren – daar behaalde de Italiaanse renstal vorig jaar met Vettel de laatste zege. Mercedes heeft op één race na, de Grote Prijs van Spanje in Barcelona waar Verstappen de zege pakte, alles gewonnen dit seizoen.