Oude rocker Van Praag bleek kansloos

UEFA-voorzitter Michael van Praag leed woensdag een ruime nederlaag in de strijd om het voorzitterschap van de UEFA. Winnaar: Aleksander Ceferin.

Michael van Praag feliciteert winnaar van het UEFA-voorzitterschap Aleksander Ceferin. Foto Thanassis Stavrakis/AP

Achter het spreekgestoelte in een Grieks vijfsterrenhotel doet een zestiger iets wat ongewoon is voor zijn generatie: hij pronkt met zijn leeftijd. „Vrienden, kennen jullie Charlie Watts, Keith Richards en Mick Jagger?” Michael van Praag (68) kijkt de zaal in, naar de belangrijkste mannen in het Europese voetbal. „Deze Rolling Stones zijn 70 jaar of ouder, maar rocken nog steeds in volle stadions. Wat doet leeftijd ertoe als je doet waarin je gelooft? Muziek maken, een betere voetbalwereld creëren. Leeftijd betekent kwaliteit, kennis, wijsheid en balans.”

Op het UEFA-congres wil hij nog één keer zeggen waarvan hij de 55 aangesloten lidstaten al maanden van probeert te overtuigen: kies hem, als nieuwe voorzitter van de UEFA. Hij zal bruggen bouwen, opkomende voetballanden steunen en een organisatie opschonen zodat die mogelijk even transparant wordt als de kust naast het strandresort bij Athene.

Het zal niet zover komen. De meeste stemmen gingen naar zijn enige concurrent Aleksander Ceferin, de voorzitter van de Sloveense voetbalbond en lid van het disciplinair comité bij wereldvoetbalbond FIFA. Ceferin ontving 42 stemmen, Van Praag 13. Zo leed de voorzitter van de KNVB een grote nederlaag gelet op het feit dat hij tot het laatste moment bleef volhouden dat hij in de buurt zou komen van de benodigde 28 stemmen.

De meest invloedrijke bestuurders in Europa waren bijeengekomen in Athene. Voormalig UEFA-voorzitter Lennart Johansson werd in zijn rolstoel naar het banket geduwd, FIFA-voorzitter Gianni Infantino liet geen uitgestoken hand onberoerd, terwijl de voorzitter van Estland ongezien voorbij staffelde in zijn ruitjesoverhemd en spijkerbroek.

Michel Platini zat vooraan. Hoewel de aftredend voorzitter een schorsing uitzit voor zijn betrokkenheid bij malversaties binnen de hoogste voetbalrangen, mocht hij in Athene een afscheidsspeech houden. „Ik heb een schoon geweten”, zei Platini, die onder groot applaus het podium verliet. Was zijn aanwezigheid niet storend gelet op de zaken die er tegen hem spelen? Van Praag liet zich daar, uit diplomatiek oogpunt, niet over uit. „Ik ga al langer mee in deze wereld.”

Juist vanwege die ervaring blijft het verbazingwekkend dat de voormalige eigenaar van een elektronicaketen de verkiezing heeft verloren van een relatief onbekende Sloveen die nog niet half zoveel bestuurservaring heeft als hij, zonder eigen pagina op wikipedia. Toen Van Praag voorzitter was van het grote Ajax dat in 1995 de Champions League won, was Ceferin net klaar met zijn rechtenstudie. Van Praag zag in Ceferin juist een geschikte opvolger. „Hij moet nog helemaal worden ingewerkt.”

In zijn toespraak wierp Ceferin die vragen ook op. „Ben ik te jong? Ben ik te onervaren? Ben ik een leider? Ik weet het niet. Iemand die de hele tijd zegt dat hij een leider is, is dat misschien juist niet. Ik ben een teamplayer. Een man van zijn woord.”

Ceferin deelde nog een sneer uit aan Van Praag, die het continu had over bruggen bouwen. „Bruggen bouwen is goed, maar velden aanleggen is beter. Bruggen bouwen is goed, maar een toekomst opbouwen voor onze jeugd is beter.”

Ceferin was de favoriet die op voorhand openlijk werd gesteund door zeker tien landen. Bij Van Praag waren dat enkel IJsland, Nederland, Engeland en België. Toch bleef hij volhouden dat niemand hem moest afschrijven. Hij putte hoop uit de FIFA-verkiezing van vorig jaar, waar huidig voorzitter Gianni Infantino gedoodverfd winnaar sjeik Salman voorbijstreefde, en merkte op dat underdogs vaak genoeg winnen in het voetbal.

In Athene niet. De bestuurder die daar naderhand baadde in het flitslicht van camera’s, was een man die zijn taak volgens Van Praag helemaal niet aankan. Alleen: dat zei hij niet.