Circus United is geland in Rotterdam

Voetbal

Het vliegtuig met de sterren van Manchester United, tegenstander van Feyenoord donderdag, werd warm onthaald.

De spelers van Manchester United kregen een warm welkom van Nederlandse fans op het vliegveld bij Rotterdam. Voor de sterren is de Europa League slechts een tussendoortje. Foto’s Frank de Roo/ANP

Vliegtuigspotter Joshua Wolf (25) staat op het panoramaterras van Rotterdam The Hague Airport met zijn Canon-camera in de aanslag, type EOS 700D. Op de app Flightradar24 laat hij zien waar vlucht ENZ660 vanuit Manchester zich bevindt. „Ze hangen nu halverwege boven de Noordzee.”

Op zijn telefoon wijst hij op het rode stipje dat oplicht tussen de tientallen andere vliegtuigen: de viermotorige AVRO RJ-85 van chartermaatschappij Jota Aviation met de selectie van Manchester United aan boord.

Zlatan Ibrahimovic, Paul Pogba en coach José Mourinho – ze zijn op weg naar Rotterdam. Zo’n vijftig belangstellenden maken zich woensdagnamiddag op voor de landing van de sterrenploeg, die het donderdag opneemt tegen Feyenoord in de Europa League. Zo vaak gebeurt het niet dat een internationale topploeg in de Kuip speelt.

De broertjes Fabio (10) en Milan (12) – door hun voetbalgekke vader vernoemd naar coach Fabio Capello en AC Milan – staan met hun neus tegen het raam van het terras met uitzicht op de start- en landingsbaan. Fabio, eigenlijk een „diehard”-Feyenoord-fan, draagt een United-tenue met Ibrahimovic op de rug. „Ik zou liever naar het strand gaan”, zegt moeder Celine, die twee stiften mee heeft genomen. Voor de handtekeningen.

De United-vlucht nadert de kust, meldt Wolf. Om 16.54 uur daalt het vliegtuig neer uit de blauwe lucht. Wolf is sinds 2008 vliegtuigspotter, hij heeft bovengemiddelde interesse voor vluchten met voetbalploegen. Vorig jaar februari stond hij hier ook toen AS Roma landde voor het Europa League-duel tegen Feyenoord.

Glimpen van de helden

Hij stapt op een verhoging om de AVRO RJ-85 – met voor een slordige 400 miljoen euro marktwaarde aan spelers aan boord – te fotograferen. Het vliegtuig wordt naar een speciaal vipgedeelte getaxied, om fans en toeristen te ontlopen. Glimpen van de helden, meer is er niet te zien. Achter een hek met prikkeldraad worden de spelers van het vliegtuig overgeplaatst naar een bus van Snelle Vliet.

„Mam, die stiften kunnen we vergeten”, zegt Fabio. Geen handtekeningen. 17.08 uur, er wordt een teken gegeven: rijden. Vier motoragenten gaan voorop, gevolgd door de witte touringbus en vier zwarte personenbusjes. Circus Manchester United is op tour. De verplaatsing heeft iets weg van een presidentieel transport, zo strak is alles geregeld.

Om 17.30 uur zit Mourinho zoals gepland in de perszaal van de Kuip voor de persconferentie – in stevig tempo is hij met een Mercedes-Benz Vito-busje van noord naar het zuidelijke deel van Rotterdam vervoerd. De spelers arriveren bij het vijfsterrenhotel Mainport, dicht bij de Erasmusbrug. Er staan hekken opgesteld om mensen op afstand te houden.

Rotterdam bewondert de vedetten, maar voor United is het een strak geplande hit-and-runoperatie die niet te veel energie moet kosten: op woensdagochtend trainde de selectie nog op het eigen Aon Training Complex, halverwege de middag vlogen ze, donderdag om 19.00 uur is de wedstrijd en dezelfde avond wacht om 22.40 uur vlucht ENZ661 terug naar Manchester. Op het moment dat de ochtendkranten worden gedrukt, zit United in het vliegtuig.

Verplicht tussendoortje

Snel de focus op zondag, op Watford uit, een belangrijk duel in de Premier League, waarvan winst het hoofddoel is dit jaar. Dat is de Europa League niet. „Dit is niet de competitie die de club wil, die ik wil en die de spelers willen”, zegt Mourinho in de volle en oververhitte persruimte. Het kan als een indirect verwijt worden opgevat aan zijn voorganger Louis van Gaal, onder wiens leiding plaatsing voor de Champions League werd misgelopen.

Feyenoord is – zo straalt Mourinho uit – een verplicht tussendoortje voor United. „De Europa League is niet de big dream van grote spelers. Maar we zitten niet in de Champions League, dus je moet de motivatie vinden voor dit toernooi.”

Buiten de hekken van de Kuip staan Fabio en Milan en hun moeder te wachten. „Komt Mourinho nog?”