Tesla past automatische piloot aan na dodelijk ongeval

Rijassistentie Automaker Tesla verandert de Autopilot-functie, nadat een dodelijk ongeval de beperkingen van deze rijassistent aantoonde.

Elon Musk, CEO van Tesla. Foto Marcio Jose Sanchez/AP

Het was nogal een uitspraak die Tesla-topman Elon Musk zondag deed, toen hij toelichting gaf op een softwareupdate voor Tesla.

Had de Model S sportwagen van de 40-jarige Joshua Brown uit Ohio deze nieuwe software aan boord gehad, zei Musk, dan was hij vermoedelijk niet verongelukt.

Brown kwam in mei om het leven toen zijn Tesla niet automatisch remde op het moment dat een vrachtwagencombinatie plotseling de snelweg overstak. De Tesla reed in de zogeheten Autopilot-modus; een geavanceerde rijassistent die de bestuurder langere tijd de handen van het stuur laat nemen.

Ten tijde van het ongeval gebruikte Autopilot slechts in beperkte mate de radarsensor om gevaren op de weg te herkennen. Het systeem draait voornamelijk op waarschuwingen van videocamera’s. Zulke camera’s kijken niet ver genoeg vooruit om op hoge snelheid in te grijpen en zijn bovendien niet goed in staat om lichte objecten tegen een lichte achtergrond te onderscheiden. Dat was, volgens Tesla, de reden Joshua Brown tegen de witte truck aan reed.

De nieuwe software maakt meer gebruik van radarsensoren. Daarnaast wordt de chauffeur vaker gedwongen om de handen aan het stuur te houden. Zo zou voorkomen worden dat mensen iets anders achter het stuur gaan doen, in de veronderstelling dat de auto wel oplet.

Tesla meldt bij het activeren van de rijassistent dat het systeem alleen een hulpje is en de auto niet verandert in een volwaardig autonoom voertuig. Door de veelbelovende naam Autopilot zijn gebruikers echter geneigd de capaciteiten van de software te hoog in te schatten.

Tesla kreeg veel kritiek na het dodelijke ongeval en lijkt zich dat te hebben aangetrokken. Bij de keuze voor radarsensoren speelt wellicht ook mee dat de leverancier van het beeldherkenningssysteem, MobilEye, na het dodelijke ongeval het contract met Tesla heeft opgezegd.

Terughoudend met radar

Een van de redenen dat Tesla terughoudend was met het gebruik van radarsensoren is dat die systemen vaak onterechte waarschuwingen geven, bijvoorbeeld als er een blikje op de weg ligt of een verkeersbord boven het verkeer uittorent.

Tesla zegt dat de nieuwe software dat probleem ondervangt, onder meer door data en rijgedrag van Tesla-gebruikers met elkaar te vergelijken. Als de radar denkt dat daartoe aanleiding is, begint de auto al langzaam af te remmen, ook als de camera het object nog niet in beeld heeft. Daardoor is de snelheid bij een eventuele botsing al zo ver afgenomen dat een aanrijding met ernstige gevolgen onwaarschijnlijk is, meldt de fabrikant in een toelichting op de update.

Tesla hoeft geen auto’s terug te roepen als het de nieuwe besturingssoftware voor zijn elektrische auto activeert. De software wordt via een draadloze internetverbinding automatisch naar de voertuigen verstuurd.

Ongeluk in Nederland

Hoewel Tesla een relatief kleine autofabrikant is, slingert het bedrijf van Elon Musk wel de discussie over autonoom rijdende voertuigen aan omdat het bedrijf minder terughoudend is met het invoeren van geavanceerde technologie. Bij elk ongeluk met een Tesla is nu de eerste vraag of de Autopilot-functie een rol speelde. Zo ook bij een ongeval afgelopen week in Baarn, waarbij een 53-jarige Teslarijder om het leven kwam. De auto botste met hoge snelheid op een boom maar de Autopilot-functie was niet actief, aldus Tesla. De fabrikant kan de instellingen van een voertuig op afstand aflezen.

Tesla is niet het enige bedrijf dat bouwt aan een zelfrijdende auto. Ook Google en Uber werken aan auto’s die zonder bestuurder de weg op kunnen. Google test op dit moment al taxi’s zonder stuur en Uber wil op termijn zijn (dure) chauffeurs vervangen door autonoom rijdende voertuigen. Ook technologiebedrijven als Intel en Apple werpen zich op autotechnologie. Volgens The New York Times zou Apple een plan voor een zelfrijdende auto op een laag pitje gezet hebben. De iPhone-maker had ongeveer duizend mensen toegewezen aan ‘Project Titan’ maar de laatste tijd zijn daarvan tientallen banen geschrapt.

Daarnaast ontwikkelt elke autofabrikant van naam een (enigszins) autonoom rijdend voertuig. Hoewel het gaat om verbetering van de algemene veiligheid op de weg, wisselen fabrikanten onderling amper technologie en onderzoeksdata uit. Iedereen probeert dus op eigen houtje het zelfrijdende wiel uit te vinden.

Traditionele autofabrikanten zijn, vergeleken met Tesla, een stuk voorzichtiger. Ze stellen beperkingen aan het activeren van de rijassistenten – bijvoorbeeld alleen op de snelweg, niet op provinciale wegen of in de bebouwde kom. Daarnaast moet de chauffeur om de 15 seconden laten weten dat hij of zij nog bij de les is.