Het jaar van Kerber, de 28-jarige laatbloeier

Vrouwen

Angelique Kerber won dit seizoen de Australian Open, zilver in Rio en zaterdag de US Open. De Duitse is de nieuwe nummer één.

Angelique Kerber wint zaterdag haar tweede grandslamtitel door in de finale de Tsjechische Karolina Pliskova te verslaan. Foto Jewel SAMAD/AFP

Angelique Kerber, een flitsende doorbraak uit het niets, als een vallende ster die oplicht in het tennisuniversum. Dit is het jaar van de 28-jarige Duitse. Geboren in Bremen, als dochter van een Poolse vader en een Duitse moeder, voorzien van een paar razendsnelle benen. Jarenlang een anonieme rol op de tour, fladderend rond de honderdste plaats, en nu de suprematie.

Tiende van de wereld aan het begin van dit jaar, in negen maanden opgeklommen: vanaf vandaag is ze de nieuwe nummer één. Een machtig seizoen, dat begon op de Australian Open. Een wonderlijke start in de eerste ronde aldaar, een matchpoint tegen waarbij een netbal van de Japanse Misaki Doi voor Kerber net de goede kant opvalt. Ze overleeft en wint in Melbourne haar eerste grandslamtoernooi. Bereikt vervolgens de finale van Wimbledon. Wint zilver op de Spelen in Rio de Janeiro. En triomfeert op de US Open.

Zoals Bild schrijft: ‘2016 – das ist das Kerber-Jahr!’ Tweede grandslamtitel, door zaterdag in een warm en klam New York de Tsjechische surprise Karolina Pliskova in de US Open-finale, met Louis van Gaal op de tribune, te verslaan: 6-3, 4-6 en 6-4. Een laatste set waar Kerber in de verdrukking zit, met 3-1 achter staat maar op het juiste moment opstaat; ze toont zich nummer-éénwaardig. ‘Angie, darum bist du die Nummer 1!’, jubelt Bild.

Kerber is altijd een laatbloeier geweest. Ze begon op haar derde met tennis, maar won pas haar vijftiende haar eerste significante juniorentitel. In de eerste twaalf jaar van haar profcarrière veroverde ze tot dit jaar slechts drie titels. Zes jaar terug was ze als nummer 118 van de wereld nog veroordeeld tot het kwalificatietoernooi voor de Australian Open.

Een loopbaan van een gemiddelde prof was in de maak. Kijk nu, Kerber is in het vrouwentennis de oudste speelster die voor het eerst in haar loopbaan de nummer-éénpositie beklimt – dat record was in handen van de Amerikaanse Jennifer Capriati, met 25 jaar en 200 dagen. En ze is de tweede Duitse nummer één van de wereld na haar jeugdidool Steffi Graf, die in maart 1997 voor het laatst lijstaanvoerder was.

Kerbers succes is te verklaren door de reboot van haar lichaam: sneller, sterker, fitter, slanker. „Ik heb een paar kilo’s verloren en ik denk dat het heeft geholpen om sneller te worden en het langer uit te houden”, zei ze in april tegen The Independent. Dat blijkt in de ruim twee uur durende slijtageslag tegen Pliskova, bij wie de energie in de slotfase wegvloeit, terwijl Kerber nog een extra tank heeft.

En ze is agressiever gaan spelen. De linkshandige Kerber is van nature verdedigend ingesteld, trekt zich terug op de baseline, heeft niet de wapens om te heersen. Ze heeft een omslag gemaakt naar meer aanvallend schaaktennis vanuit het achterveld. „Ik ga ervoor als ik een kans heb. Ik sla niet alleen meer de bal terug”, zei ze zaterdag. Het is counterpunchen op z’n dodelijkst.

Kerber profiteert van het machtsvacuüm dat ontstaan is door het mindere jaar van de voorheen zo dominante Serena Williams, die terugvalt naar de tweede plaats. Gezien de leeftijd van Williams, eind deze maand wordt ze 35, ligt het niet in de verwachting dat zij de komende jaren nog gaat heersen. Dat biedt kansen voor Kerber en andere concurrenten, zoals de nieuwe Spaanse ster Garbine Muguruza en de Roemeense Simona Halep. Het is interessant om te zien of de Duitse haar successeizoen een passend vervolg kan geven.