De bijzondere verhalen van twee Paralympische tafeltennissers

Ibrahim Hamadtou en George Wyndham lieten zich bepaald niet tegenhouden door tegenslag in hun leven.

Tafeltennisser Ibrahim Hamadtou verloor op 10-jarige leeftijd beide armen in een treinongeluk. Foto: Christophe Simon / AFP

Ze liggen allebei uit het toernooi, maar stonden toch in het middelpunt van de belangstelling. Tafeltennissers Ibrahim Hamadtou en George Wyndham zijn dan ook, zelfs op de Paralympische Spelen, sporters met een bijzonder verhaal.

Egyptenaar Hamadtou was als kind verzot op tafeltennis, tot hij op 10-jarige leeftijd beide armen verloor in een treinongeluk: weg dromen over een carrière als tafeltennisser. Het duurde drie jaar voordat hij zelfs maar weer aan zijn geliefde sport durfde te denken. Maar hoe doe je dat, tafeltennissen zonder armen? Hamadtou:

“Pas drie jaar na het ongeluk wilde ik weer spelen. Ik probeerde het batje eerst onder mijn arm te klemmen, maar dat lukte niet. Na enkele methoden te hebben geprobeerd had ik het batje ineens in mijn mond.”

Het duurde drie jaar voor hij leerde tafeltennissen met zijn mond en voeten, maar de moeite betaalde zich uit: op 43-jarige leeftijd doet Hamadtou zelfs mee aan de Paralympische Spelen in Rio de Janeiro. Hij ligt helaas uit het toernooi, maar werd volop geprezen in sociale media om zijn doorzettingsvermogen:

De enige Paralympiër uit Sierra Leone

Niet minder indrukwekkend is het verhaal van George Wyndham, de enige Paralympiër uit Sierra Leone. Op 5-jarige leeftijd kreeg hij polio, een ziekte die hem de rest van zijn leven in een rolstoel deed belanden. De ziekte maakte hem aanvankelijk onzeker over zijn mogelijkheden tot sportieve prestaties te komen:

“Ik zag als kind dat mensen aan het tafeltennissen waren in een sportschool. De coach vroeg of ik mee wilde doen, maar ik weigerde vanwege mijn invaliditeit. De volgende dag kwam hij naar mijn huis om me te overtuigen.”

De BBC interviewde Wyndham, de enige Paralympiër uit Sierra Leone:

Maar er is nog iets wat de 26-jarige Wyndham uitzonderlijk maakt: hij is waarschijnlijk de eerste Paralympiër die dakloos is. Hij mag van de Paralypische Commissie in zijn thuisland overnachten in hun kantoor in het Nationale Stadion in hoofdstad Freetown. Dat doet hij nu al een aantal jaar.

Een simpel matrasje op de grond en foto’s van zijn sporthelden aan de muur, veel meer heeft hij niet. Maar zijn sportieve prestaties maken hem trots:

“Ondanks dat ik invalide ben, ben ik de enige sporter uit Sierra Leone die ooit internationale medailles won in het tafeltennis.”

Ook het verhaal van Wyndham leidde tot mooie commentaren op sociale media. Vooral bij de openingsceremonie in Rio, toen Wyndham zijn land in zijn eentje vertegenwoordigde.

Twitter avatar aheadireland AHEAD Ireland What a moment at the #Paralympics ceremony last night when George Wyndham, currently homeless, led Sierra Leone out
https://t.co/YACspM9LWw