Serena is niet langer nummer 1 van de wereld

US Open

Verrassend schakelde de Tsjechische Karolina Pliskova Serena Williams uit. Het straffe regime van de Amerikaanse is tanende.

Serena Williams, als nummer 1 van de troon gestoten door Angelique Kerber. Foto Timothy Clary/AFP

Wanneer ze de grenzen van haar heerschappij kan verleggen, komt de kwetsbaarheid in Serena Williams naar boven. De nederlaag donderdagnacht in de halve finale van de US Open tegen Karolina Pliskova brengt haar opmars naar de top van het tennispantheon een dreun toe.

Een overwinning in New York had de Amerikaanse de grootste speelster in het proftijdperk gemaakt. Ze kon Steffi Graf voorbij, nu blijft ze – voorlopig – steken op 22 grandslamoverwinningen, evenveel als de Duitse. Het is een nederlaag met historische consequenties, een die haar jacht op meerdere baanbrekende records doorkruist en toont dat haar strakke regime tanende is.

Williams is van haar troon gestoten, de Duitse Angelique Kerber is vanaf maandag de nieuwe nummer één van de wereld. Williams was lijstaanvoerder sinds februari 2013, in totaal 186 aaneengesloten weken. Ook in dat aantal had ze Graf voorbij kunnen gaan, maar de twee voornaamste iconen van het vrouwentennis in de afgelopen dertig jaar blijven nu op gelijke hoogste staan.

Ze had de records, met nog twee zeges verwijderd van haar zevende US Open-titel (ook uniek), voor het oprapen. Maar het vuur in haar was donderdag gedoofd, 22 uur na de slopende kwartfinale tegen Simona Halep. Strompelend en schreeuwend trok Williams over de baan tegen haar beul, de Tsjechische ontdekking Pliskova – die in de vierde ronde nog een matchpoint overleefde tegen oudere zus Venus Williams.

De 1 meter 86 lange Pliskova, als tiende geplaatst, imponeerde met haar service en won koeltjes met 6-2 en 7-6. Serena Williams was zichzelf niet, de vele missers waren voor haar doen ongekend: 31 onnodige fouten en typerend was het laatste punt, een dubbele fout. Woensdag had Williams in de partij tegen Halep haar linkerknie geblesseerd, zei haar Franse coach Patrick Mouratoglou tegen Eurosport. „We hoopten dat het vanavond oké zou zijn, dat was het duidelijk niet. Ik kan me niet herinneren dat ze eerder zo langzaam bewoog.” En tegen The New York Times voegde hij eraan toe: „Als er een derde set was geweest, zou het 6-0 zijn geworden.” Voor Pliskova.

Fysieke tegenslag als excuus. Daarin verschilt de nederlaag van vorig jaar, toen ze ook in de halve finale strandde, tegen de Italiaanse Roberta Vinci. Dat was een mentale meltdown, bevangen als ze was door de stress met het zicht op een zuivere ‘seizoensslam’ – alle vier de grand slams in één jaar winnen.

Het werd, met terugwerkende kracht, een traumatische ervaring. Williams was een tijd depressief, haar leeuwenhart was gebroken. Afgelopen zomer werd het gelijmd, met de zege op Wimbledon.

Het is de vraag hoe ze herstelt na deze nieuwe desillusie. Eind deze maand wordt ze 35, het lijf begint na 21 jaar proftennis zichtbaar strammer te worden. Williams superjaar 2015 – met drie grandslamzeges – wordt gevolgd door een mager 2016, met slechts één major-zege.

Ze kan nog vijf jaar door, zei haar coach eerder dit jaar. „Als haar wil om te winnen blijft en ze geen ernstige blessures krijgt.” Het is te vroeg om te concluderen dat dit het einde van het tijdperk-Williams is. Ze is vaker ingestort en opgestaan.

Maar de nieuwe koningin is Kerber. Zij speelde vannacht nummer één waardig, in de halve finale versloeg ze in twee sets de Deense Caroline Wozniacki. Wisseling van de wacht, juist op het toernooi waar Williams in 1999 op haar 17de haar doorbraak beleefde met haar eerste grandslamzege.