Meeliftende volkscamera vangt zuidpool van Jupiter

Zuidpool van Jupiter Foto NASA/JUNO

Zo is de grootste planeet van het zonnestelsel niet vaak bekeken: pal van onderen. Dit is Jupiters zuidpool. Gefotografeerd in het zichtbaar licht, zoals wij mensen het ook zouden zien als wij op 27 augustus van zo’n 100.000 km afstand hadden toegekeken.

De foto is gemaakt door de JunoCam, aan boord van de robotsonde Juno. De NASA-sonde draait al sinds 5 juli om Jupiter in een sterk elliptische baan over de polen. Opvallend is dat de zichtbaarlichtcamera géén onderdeel is van de wetenschappelijk missie van Juno. Die bestaat uit metingen van zwaartekracht, magnetisme, elektrische deeltjes, radiogolven, infrarood én ultraviolet. Allemaal om dieper in het binnenste van de gasplaneet Jupiter te kijken. Deze instrumenten zijn superbeschermd tegen het bombardement van elektronicavernietigende straling die Jupiter over de kleine ruimtesonde uitstrooit.

De JunoCam, die deze fraaie foto maakte, is slechts een ‘volkscamera’. Een bijrijder die mee mocht omdat het zonde zou zijn een ruimtetoestel naar Jupiter te sturen zónder zo’n camera. Dat scheelt ook enorm in de publicitaire aandacht die de NASA graag heeft. Zichtbaar licht is vaak veel fraaier dan technische charts van zwaartekrachtwiebelingen. ‘Gewone’ mensen mogen ook helpen bij de bewerking van de raw data en stemmen over wat er precies gefotografeerd zal worden. Pech is wel dat de JunoCam minder goed beschermd is dan de andere Juno-instrumenten. Hij zal waarschijnlijk maar een tiental Jupiterrondjes overleven: een maand of vier.

Juno is de tweede sonde die om Jupiter draait. Van 1995 tot 2003 was Galileo bij Jupiter. Het laatste bezoek aan Jupiter was in 2007, toen New Horizons langskwam, op weg naar Pluto.