Het gesloten circuit van de F1

Wat is de waarde van een sport? De Formule 1 is één van de weinige sporten waaraan daadwerkelijk een prijskaartje kan worden gehangen. De meerderheid in deze racerij is sinds jaar en dag in handen van de Britse zakenman Bernie Ecclestone.

De Amerikaanse investeerder CVC verkocht deze week zijn belang van 34,6 procent aan het Amerikaanse Liberty Media – in Nederland bekend van Ziggo. De Formule 1 wordt door de transactie nu gewaardeerd op zeven miljard euro.

De verkoop is de beloning voor een knap staaltje investeren: CVC krijgt ruim zeven maal het bedrag dat hij in 2006 inlegde voor zijn aandeel. Er zijn weinig investeerders die zo’n enorm rendement hebben weten te halen in zo’n hachelijke en roerige tijd in de wereldeconomie. De transactie is dan ook niet zonder symboliek: ‘content’ is koning in de huidige mediamaatschappij.

Het anders uitbaten van de racesport, die wordt bedreigd door vergrijzing van het publiek en in de Verenigde Staten weinig voorstelt, moet kennelijk zorgen voor een rendement dat de huizenhoge verkoopprijs rechtvaardigt. De racerij zal dus moeten veranderen.

Op het eerste gezicht lijkt juist een geconcentreerd eigenaarschap daar de beste formule voor. Maar schijn bedriegt. Ecclestone wil dat de raceliefhebbers weer aan hun trekken komen met snellere auto’s, een agressiever design en vooral meer decibellen. Met het ‘groene racen’, waarvoor zijn tegenhangers bij de internationale automobielfederatie zich sterk maken, heeft de Brit helemaal niets. Ook de grote fabrieksteams, met Mercedes en Ferrari als belangrijkste leden, hebben veel over de inrichting van Formule 1 te vertellen, omdat ze er honderden miljoenen in steken.

Buitenstaanders zullen zich afvragen wat de lol is van het urenlang kijken naar auto’s die rondjes draaien over een circuit. Maar geldt hetzelfde niet voor een vijfsetter op Wimbledon of een vlakke etappe in de Tour? De liefhebber ziet wat anderen ontgaat. Maar dan moet die liefhebber wel toegang hebben. Het verdienmodel van de Formule 1 bevindt zich nu grotendeels achter de betaalmuur. Dat is het goede recht van een sportuitbater, en kan ongehinderd worden uitgeoefend als de sport geheel zijn eigendom is. Maar er zal meer nodig zijn om van de Formule 1 de publiekssport te maken die het eens was. Nu kan de forse prijs die Liberty Media voor de sport heeft neergeteld in conflict komen met de smalle basis van betalende fans. Meer openheid op het gesloten circuit van de Formule 1? Dat is een zaak van de sport zelf. Maar de fans van Max Verstappen zouden er blij mee zijn.