Een golfbaan die drijft als een vlot

Reportage Golf

The Dutch in Spijk is het nieuwe thuis van het KLM Open, dat donderdag begon. Het ontwerp is een wonder van vernuft.

Deelnemers op The Dutch tijdens de eerste ronde van het KLM Open. Foto Ronald Spijer/ANP

Ross McMurray staat fluisterend op een steile heuvel bij de dertiende hole. Hij wilde de green laten zien. „Er zit veel vorm in, dus je moet heel nauwkeurig je bal slaan. Te ver naar achteren, en de bal rolt naar beneden, te ver naar rechts en de bal rolt naar beneden. En links heb je bunkers. Als je aanvallend speelt, dan heb je daar last van.” Het bordje met ‘stilte’ dat de vrouw net omhoog had gehouden, is naar beneden. De bal ploft neer achter de vlag, draait zelfs nog een beetje meer richting de hole. McMurray applaudisseert. „Veilige bal, dat is oké.” Hij kan het weten, hij heeft de baan tenslotte ontworpen.

De 52-jarige Brit loopt donderdag samen met zijn de directeur van zijn werkgever European Golf Design, Jeremy Slessor, een middagje over The Dutch in Spijk, een van zijn creaties. Hij liep er de afgelopen jaren al vaker natuurlijk, maar nu wordt er écht gespeeld, nu zijn er echt veel mensen. De baan op de rand van Zuid-Holland en Gelderland, niet ver van Gorinchem, is de komende jaren het nieuwe thuis van de KLM Open, het grootste Nederlandse golftoernooi. De baan werd in 2011 al geboren, maar in 2016 pas gedoopt.

Slessor herinnert zich de eerste ontmoeting met de vier mannen van Made in Scotland, eigenaars en initiatiefnemers, nog goed. „Twaalf jaar geleden, we zaten in het clubhuis van de club die hier toen was. Het was een natte, koude, shitty dag.” Hij schiet in de lach. „En alles wat we zagen, was plat en nat en verschrikkelijk. En toen zeiden ze tegen ons: we willen hier een baan waar een keer het KLM Open gehouden kan worden, en ook een keer een Ryder Cup. We dachten: jullie zijn ieder geval ambitieus. Maar misschien moeten jullie die ideeën bijstellen.”

Ruim onder zeeniveau

Je snapt wat Slessor bedoelt als je buiten de baan kijkt. Weilanden, vlakte, snelweg dichtbij. Slessor: „De reden dat die oude baan te koop stond, was ook dat-ie het niet heel goed deed.” In die eerste ontmoetingen hebben ze „vast niet” gezegd dat het geen bijster inspirerende omgeving was, „maar wel dat ze konden rekenen op veel uitdagingen”.

Nummer een: het was volledig plat. Twee, en ook niet ideaal volgens McMurray: het ligt ruim onder zeeniveau. En drie: alles wat je op deze grond zou bouwen, zou zinken. Vooral dat laatste moest voorkomen worden, en daarom werd er schuimbeton onder de greens gestopt. „Het is eigenlijk alsof die drijven op een vlot”, zegt McMurray. En onder de heuvels die gevormd werden polystereen. „Zo werd alles lichter en zonk het niet.” Het duurde maanden voordat überhaupt nagedacht kon worden over de strategie, dat wat de baan voor spelers de baan maakt.

Baan voor grote toernooien

European Golf Design werkte samen met de Schotse topgolfer Colin Montgomerie, die mede bepaalde wat voor baan het zou worden: een baan die leek op een baan bij de kust, waar hij als echte Schot fan van was. En een die nauwkeurigheid beloonde. „Hij staat zelf bekend om zijn lijnrechte afslagen,” zegt McMurray.

En dat doet deze baan. Joost Luiten noemde hem donderdag na zijn eerste ronde „gevaarlijk”. Als je even niet oplet, zei hij, dan sla je zo drie slagen boven par. „Gevaarlijk, gevaarlijk”, zegt McMurray. „We dachten: we geven spelers zoveel mogelijk keuze. Vanaf de afslag moet je al bepalen hoe je de hole gaat spelen, dat doen we altijd met onze banen. Mensen moeten nadenken over hun spel. Niet die driver pakken en wegrammen en door naar de volgende slag. Als je nadenkt, wordt je spel beter.”

Dat is wat The Dutch volgens McMurray een topbaan maakt, een baan voor grote toernooien. Ook voor de Ryder Cup, de tweejaarlijkse strijd tussen Amerikaanse en Europese golfers, die The Dutch in 2018 had willen organiseren. Het verloor nipt van het Franse Le Golf National. Maar dat had niet zozeer met het ontwerp te maken, zegt Slessor. „Bij zo’n toernooi komt infrastructureel en logistiek meer kijken.” The Dutch is eigenlijk te klein. „Maar ze hadden tijdelijke oplossingen bedacht. Tribunes rond de baan neerzetten. En er is een hotel bij de baan nodig, maar dat zit hier niet. Toen zeiden ze: o, maar dan leggen we toch een cruiseschip neer in het kanaal verderop?”

McMurray staat bij de tiende hole, je hebt er vanuit het clubhuis uitzicht op. Par 3. De spelers moeten het meertje over. „We wilden charme rond de achttiende hole creëren, vandaar dit water.” Het bordje met ‘stilte’ gaat de lucht weer in, maar al fluisterend analyseert hij door. „Hier is het van belang met welk ijzer je afslaat.” Hij kijkt de bal na, die belandt in het hogere gras naast de green. „Oei, dat wordt lastig.” Hij wordt vrolijk als hij ziet hoe de spelers ‘zijn’ baan benaderen, zegt hij. „Ik vind het prachtig te zien hoe de baan door de grote spelers wordt bespeeld.”