John Malone: een kabelcowboy met expansiedrift

Profiel Nieuwe eigenaar Formule 1

©

Echte tycoons zijn er maar weinig. John Malone, de 75-jarige Amerikaanse zakenman, is er een. Hij is de drijvende kracht achter Liberty Media, het bedrijf dat deze week bekendmaakte dat het de Formule 1 overneemt voor 4,4 miljard dollar (3,9 miljard euro). 

Malone speelt al decennia een bepalende rol in de kabel- en mediawereld. In de VS, en ook daarbuiten. Hij startte zijn carrière bij het illustere Bell Labs van AT&T, waar onder meer de transistor werd uitgevonden. Malone, techneut en econoom, ging vervolgens bij McKinsey aan de slag. Met het kabelnetwerk TCI bouwde hij zijn eerste imperium en verkocht dat voor 48 miljard dollar aan zijn voormalig werkgever AT&T.

Hij bouwde een nieuw conglomeraat met Liberty Media, Liberty Global (kabelnetten, voornamelijk in Europa) en Liberty Interactive (investeringsvehikel in mediabedrijven), en het Amerikaanse kabelnetwerk Charter. Plus een reeks beleggingen in tv-zenders en straks dus ook autoraces.

Die 4,4 miljard dollar voor het Formule 1-circus is niet eens zo’n heel grote overname voor Malone. Vorig jaar nam zijn Charter concurrerende kabelnetwerken Time Warner Cable en Brighthouse over voor 55 en 10 miljard dollar. In één klap van 4 miljoen naar 25 miljoen klanten die tv en snel internet afnemen.  

Liberty Global (29 miljoen klanten) is eigenaar van Ziggo en het Belgische Telenet. In 2013 sloot Malone een megadeal in het Verenigd Koninkrijk, door Virgin Media over te nemen voor 23 miljard dollar. Liberty Global wil ook uitbreiden in het Caraïbisch gebied.

De expansiedrift van Malone manifesteert zich niet alleen in het uitbreiden van kabelregio’s. Hij is een van de grootste individuele landeigenaren in de VS, met een hele verzameling boerderijen. Niet voor niets wordt hij in zijn biografie de ‘kabelcowboy’ genoemd. Forbes schat zijn persoonlijk fortuin op ruim 7 miljard dollar (6,3 miljard euro). Dat is bescheiden vergeleken met de 11,3 miljard van Rupert Murdoch (News Corp) en de 51 miljard van Carlos Slim van de Latijns-Amerikaanse provider América Móvil.

Door kabelnetwerken te koppelen creëert Malone een gegarandeerde afzetmarkt voor zijn tv-producten. In een tijd van uitgesteld kijken, Netflix en Youtube, is live sport dé manier om simultane kijkers te blijven trekken – en dus adverteerders. Om dezelfde reden investeren ook internetbedrijven als Twitter en Yahoo in uitzendrechten op sportwedstrijden. Zij kunnen zich niet aan de logica van John Malone onttrekken: tv- en internetdiensten en telecominfrastuctuur groeien nóg dichter naar elkaar toe.