Ruimtevaart

Komeetlandertje Philae is na twee jaar terecht

De kleine Europese komeetlander Philae is terecht! Uit beelden die zijn ‘moederschip’ Rosetta minder dan een maand voor het einde van haar missie heeft gemaakt, blijkt dat de kleine sonde vast is komen te zitten in een donkere spleet op komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko. Dat meldde het Europese ruimteagentschap ESA maandag. De lander functioneert niet meer, maar de zoektocht naar de lander is sinds zijn verdwijning, bijna twee jaar geleden, voortgezet.

Rosetta kwam in augustus 2014 na een tocht van tien jaar in een baan om de komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko. In november van da t jaar werd de lander Philae afgezet. Hoewel die maar een paar dagen werkte, wordt de missie algemeen als een huzarenstukje van de ESA gezien.

Philae is nu ontdekt op beelden die vrijdag met een van de camera’s van Rosetta zijn gemaakt. Bij het zien van de beelden was het ESA-technici onmiddellijk duidelijk waarom de communicatie met de sonde, na zijn landing op de komeet op 12 november 2014, zo moeizaam verliep: Philae is vrijwel precies op zijn kant terechtgekomen, waardoor zijn antenne niet de goede kant op wees.

Over de precieze landingsplek van Philae bestond bijna twee jaar onduidelijkheid bestaan. Na de landing heeft de sonde een paar dagen metingen kunnen doen en de resultaten daarvan via Rosetta kunnen overseinen naar de aarde, maar daarna werd het vrijwel stil. Alleen in juni vorig jaar kon het contact met de komeetlander nog eventjes worden hersteld.

De komende weken zal worden geprobeerd om Rosetta de landingsplek van Philae met meer details in beeld te laten brengen. Nu precies bekend is waar de komeetlander is terechtgekomen, is dat een stuk gemakkelijker geworden. Op 30 september zal er definitief een einde komen aan de technische gecompliceerde Europese ruimtemissie. Dan zal ook Rosetta naar het oppervlak van komeet 67P afdalen, waarbij tot op het laatste moment metingen worden gedaan.